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Catéchisme du Concile de Trente
Imprimatur donnée à Tournai, le 17 juillet 1923 pour l’édition de Desclée et
Cie, dont nous reprenons le texte. Les définitions dogmatiques postérieures
à la rédaction du Catéchisme du Concile de Trente (Immaculée Conception,
Infaillibilité pontificale, Assomption) figurent en annexe.
Préface des Auteurs du Catéchisme 11
§ I. — L’ÉGLISE A BESOIN DE PASTEURS. 11
§ II. — AUTORITÉ DES PASTEURS. 12
§ III. — FONCTIONS ET DEVOIRS DES PASTEURS 12
§ IV. — MANIÈRE D’INSTRUIRE LES FIDÈLES 15
§ V. — PRINCIPAUX ARTICLES DE LA DOCTRINE CHRÉTIENNE. 16
Première partie — Du symbole des Apôtres 18
Chapitre premier — De la Foi et du Symbole en général 18
§ I. — DE LA F0I. 18
§ II. — DU SYMBOLE. 18
§ III — ARTICLES DU SYMBOLE. 19
Chapitre deuxième — Premier article du Symbole 20
§ I. — JE CROIS. 20
§ II. — EN DIEU. 21
§ III. — LE PÈRE 24
§ IV. — TOUT PUISSANT 26
§ V. — CREATEUR DU CIEL ET DE LA TERRE. 29
§ VI. — PROVIDENCE. 31
Chapitre troisième — Du second article du Symbole 33
§ I. — PÉCHÉ ORIGINEL. 33
§ II. — EN JESUS-CHRIST. 35
§ III. — SON FILS UNIQUE. 37
§ IV. — NOTRE-SEIGNEUR. 38
Chapitre quatrième — Du troisième article du Symbole 41
§ I. — QUI A ÉTÉ CONÇU DU SAINT-ESPRIT. 41
§ II. — QUI EST NÉ DE LA VIERGE MARIE- 43
Chapitre cinquième — Du quatrième article du Symbole 48
§ I. — QUI A SOUFFERT SOUS PONCE-PILATE 48
§ II. — EST MORT, ET A ÉTÉ ENSEVELI. 50
§ III. — CAUSES DE LA MORT DE JÉSUS-CHRIST. 52
§ IV. — DOULEURS DE JÉSUS-CHRIST DANS SON CORPS ET DANS
SON AME. 54
§ V. — FRUITS DE LA MORT DE JÉSUS-CHRIST. 55
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Chapitre sixième — Du cinquième article du Symbole 57
§ I. — IL EST DESCENDU AUX ENFERS. 57
§ II — IL EST RESSUSCITÉ DES MORTS. 60
§ III. — LE TROISIÈME JOUR. 61
§ IV. — CAUSES, FIN ET FRUITS DE LA RÉSURRECTION. 62
Chapitre septième — Du sixième article du Symbole 66
§ I. — IL EST MONTÉ AU CIEL. 66
§ II. — IL EST ASSIS A LA DROITE DU PÈRE TOUT-PUISSANT 66
§ III. — CAUSES ET RAISONS DE L’ASCENSION DE NOTRESEIGNEUR.
68
Chapitre huitième — Du septième article du Symbole 71
§ I. — CERTITUDE DU JUGEMENT. 71
§ II. — DEUX JUGEMENTS, L’UN PARTICULIER ET L’AUTRE
GÉNÉRAL. 71
§ III. — RAISONS DU JUGEMENT GÉNÉRAL. 72
§ IV. — POURQUOI LE JUGEMENT DONNÉ A JÉSUS-CHRIST. 73
§ V. — SIGNES PRÉCURSEURS DU JUGEMENT. 74
§ VI. — LA SENTENCE DES BONS ET CELLE DES MÉCHANTS. 74
Chapitre neuvième — Du huitième article du Symbole 77
§ I. — NÉCESSITÉ DE LA FOI AU SAINT-ESPRIT. 77
§ II. — CE QUE C’EST QUE LE SAINT-ESPRIT. 77
§ III. — DES CHOSES QUI SONT SPÉCIALEMENT ATTRIBUÉES AU
SAINT-ESPRIT. 81
Chapitre dixième — Du neuvième article du Symbole 83
§ I — CE QUE C’EST QUE L’EGLISE 83
§ II. — DEUX PARTIES DE L’ÉGLISE, L’UNE TRIOMPHANTE,
L’AUTRE MILITANTE. 85
§ III. — QUI SONT CEUX QUI N’APPARTIENNENT PAS A L’ÉGLISE.86
§ IV. — CARACTÈRES PROPRES DE L’ÉGLISE, UNITÉ. 87
§ V. — SAINTETÉ DE L’ÉGLISE. 89
§ VI. — L’ÉGLISE EST CATHOLIQUE. 90
§ VII. — L’ÉGLISE EST APOSTOLIQUE. 91
§ VII. — FIGURES DE L’ÉGLISE DANS L’ANCIEN TESTAMENT. 91
§ IX. — COMMENT LA VÉRITÉ DE L’ÉGLISE EST UN ARTICLE DE
FOI. 92
§ X. — LA COMMUNION DES SAINTS. 93
Chapitre onzième — Du dixième article du Symbole 96
§ I. — IL Y A DANS L’ÉGLISE UN POUVOIR DE REMETTRE LES
PÉCHÉS. 96
§ II. — A QUI A ÉTÉ CONFIÉ, DANS L’ÉGLISE, LE POUVOIR DE
REMETTRE LES PÉCHÉS. 97
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§ III. — LE POUVOIR DE REMETTRE LES PÉCHÉS EST UN GRAND
BIENFAIT. 97
§ IV. — COMMENT LES FIDÈLES DOIVENT FAIRE USAGE DE LA
RÉMISSION DES PÉCHÉS. 99
Chapitre douzième — Du onzième article du Symbole 101
§ I. — PREUVE DE LA RÉSURRECTION. 101
§ II. — ÉTAT DES CORPS RESSUSCITÉS. 104
§ III. — QUALITÉS DES CORPS RESSUSCITÉS. 106
§ IV. — FRUITS A TIRER DE CET ARTICLE. 108
Chapitre treizième — Du douzième article du Symbole 110
§ I — QU’EST-CE QUE LA VIE ÉTERNELLE ? 110
§ II. — NATURE DU BONHEUR ÉTERNEL. 112
Deuxième partie — Des sacrements 117
Chapitre quatorzième — Des sacrements en général 117
§ I. — EXPLICATION DU MOT SACREMENT. 117
§ II. — DÉFINITION DU SACREMENT. 118
§ III. — CE QUI EST SIGNIFIÉ PAR LES SACREMENTS. 120
§ IV. — DES RAISONS QUI ONT FAIT INSTITUER LES SACREMENTS.
121
§ V. — MATIÈRE ET FORME DES SACREMENTS. 123
§ VI. — CÉRÉMONIES EMPLOYÉES DANS L’ADMINISTRATION DES
SACREMENTS. 124
§ VII. — DU NOMBRE DES SACREMENTS. 125
§ VIII. — DE L’AUTEUR ET DU MINISTRE DES SACREMENTS. 126
§ IX. — EFFETS DES SACREMENTS 128
§ X. — CARACTÈRE IMPRIMÉ PAR TROIS SACREMENTS 130
Chapitre quinzième — Du Sacrement du Baptême 132
§ I. — CE QUE C’EST QUE LE BAPTÊME POUR LE NOM ET POUR LA
CHOSE. 132
§ II. — DE L’INSTITUTION DU BAPTÊME. 138
§ III. — DES MINISTRES DU BAPTÊME. 139
§ IV. — DES PARRAINS ET MARRAINES. 141
Chapitre seizième — Suite du sacrement du Baptême 144
§ I. — NÉCESSITÉ DU BAPTÊME. 144
§ II. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR RECEVOIR LE
BAPTEME. 146
§ III. — DES EFFETS DU BAPTÊME. 148
§ IV. — DES PRIÈRES ET DES CÉRÉMONIES DU BAPTÊME. 154
Chapitre dix-septième — Du sacrement de Confirmation 159
§ I. — LA CONFIRMATION EST UN VRAI SACREMENT. 159
§ II. — MATIÈRE ET FORME DE LA CONFIRMATION. 161
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§ III. — DES MINISTRES DE LA CONFIRMATION 163
§ IV. — NÉCESSITÉ DE LA CONFIRMATION. 164
§ V. — DES EFFETS DU SACREMENT DE CONFIRMATION. 165
§ VI. — DES CÉRÉMONIES DU SACREMENT DE CONFIRMATION166
Chapitre dix-huitième — Du sacrement de l’Eucharistie 168
§ I. — INSTITUTION DE L’EUCHARISTIE SES DIFFÉRENTS NOMS168
§ II. — L’EUCHARISTIE EST UN VRAI SACREMENT: SA MATIÈRE.170
§ III. — FORME DE L’EUCHARISTIE. 174
Chapitre dix-neuvième — Du sacrement de l’Eucharistie (suite) 179
§ I. — LA PRÉSENCE RÉELLE. 179
§ II — JÉSUS-CHRIST EST TOUT ENTIER DANS L’EUCHARISTIE. 182
§ III. — DE LA TRANSSUBSTANTIATION. 184
§ IV. — COMMENT S’OPÈRE LA TRANSSUBSTANTIATION 185
§ V. — DES ACCIDENTS DU PAIN ET DU VIN. 187
Chapitre vingtième — Du sacrement de l’Eucharistie (suite) 189
§ I. — DE LA VERTU ET DES FRUITS DE L’EUCHARISTIE. 189
§ II. — TROIS MANIÈRES DE PARTICIPER A L’EUCHARISTIE. 191
§ III. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR COMMUNIER. 192
§ IV. — DE L’OBLIGATION DE COMMUNIER. 194
§ V. — COMMUNION SOUS LES DEUX ESPÉCES. 196
§ VI. — MINISTRE DU SACREMENT DE L’EUCHARISTIE. 197
§ VII. — DE L’EUCHARISTIE CONSIDÉRÉE COMME SACRIFICE. 198
§ VIII. — LE SACRIFICE DE LA MESSE EST LE MÊME QUE CELUI DE
LA CROIX. 200
§ IX. — CÉRÉMONIES DE LA MESSE. 201
Chapitre vingt-et-unième — Du sacrement de Pénitence 202
§ I. — DU NOM ET DE LA VERTU DE PÉNITENCE. 202
§ II. — DE LA PÉNITENCE CONSIDÉRÉE COMME SACREMENT. 205
§ III. — MATIÈRE ET FORME DU SACREMENT DE PÉNITENCE. 207
§ IV. — DES EFFETS DU SACREMENT DE PÉNITENCE. 208
Chapitre vingt-deuxième — Du sacrement de Pénitence (suite) 212
§ I. — QU’EST-CE QUE LA CONTRITION 212
§ II. — QUALITÉS DE LA CONTRITION. 213
§ III. — DES EFFETS DE LA CONTRITION ET DES MOYENS DE
L’EXCITER. 217
Chapitre vingt-troisième — Du sacrement de la Pénitence (suite) 219
§ I. — DE LA CONFESSION. 219
§ II. — UTILITÉ ET NÉCESSITÉ DE LA CONFESSION. 219
§ III. — JÉSUS-CHRIST AUTEUR LE LA CONFESSION. 220
§ IV. — DE L’OBLIGATION DE SE CONFESSER. 222
§ V. — DES QUALITÉS DE LA CONFESSION. 223
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§ VI. — DU MINISTRE DU SACREMENT DE PÉNITENCE. 225
Chapitre vingt-quatrième — Du sacrement de Pénitence (suite) 230
§ I. — QU’EST-CE QUE LA SATISFACTION 230
§ II. — NÉCESSITÉ DE LA SATISFACTION. 231
§ III. — EFFETS ET AVANTAGES DE LA SATISFACTION. 232
§ IV. — DIVERSES ESPÈCES D’OEUVRES SATISFACTOIRES. 235
Chapitre vingt-cinquième — Du sacrement de l’Extrême-Onction 238
§ I. — DE L’EXTRÊME-ONCTION ET DE LA NATURE DU
SACREMENT DE L’EXTRÊME-ONCTION. 238
§ II. — QUI SONT CEUX A QUI L’EXTRÊME-ONCTION DOIT ÊTRE
ADMINISTRÉE. 240
§ III. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR RECEVOIR
L’EXTRÊME-ONCTION. 242
§ IV. — QUELS SONT LES MINISTRES DE CE SACREMENT 242
§ V. — DES EFFETS DE L’EXTRÊME-ONCTION. 243
Chapitre vingt-sixième — Du sacrement de l’Ordre 245
§ I. — IL EST UTILE D’EXPLIQUER AUX FIDÈLES LE SACREMENT
DE L’ORDRE. 245
§ II. — DE LA PUISSANCE ECCLÉSIASTIQUE. 247
§ III. — L’ORDRE EST UN VRAI SACREMENT. 249
§ IV. — DE LA TONSURE. 250
§ V. — DES ORDRES MINEURS. 251
§ VI. — DES ORDRES MAJEURS. 252
§ VII. — DU SACERDOCE. 253
§ VIII. — DEGRÉS ET FONCTIONS DU SACERDOCE 254
§ IX. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR LES ORDRES. 256
§ X. — DES EFFETS DE L’ORDRE. 258
Chapitre vingt-septième — Du sacrement de Mariage 259
§ I. — QU’EST-CE QUE LE MARIAGE 259
§ II. — DU MARIAGE CONSIDÉRÉ PAR RAPPORT A LA NATURE.262
§ III. — DES MOTIFS ET DES FINS DU MARIAGE. 263
§ IV. — DU SACREMENT DE MARIAGE. 264
§ V. — DES AVANTAGES ET DES BIENS DU MARIAGE. 266
§ VI. — DEVOIRS RÉCIPROQUES DES ÉPOUX. 269
§ VII. — DES FORMALITÉS DU MARIAGE. 269
Troisième partie — Du Décalogue 272
Chapitre vingt-huitième — Des Commandements de Dieu en général 272
§ I. — NÉCESSITÉ D’ÉTUDIER ET D’EXPLIQUER LE DÉCALOGUE.272
§ II. — DIEU AUTEUR DU DÉCALOGUE. 273
§ III. — NÉCESSITÉ DE GARDER LES COMMANDEMENTS. 275
§ IV. — AVANTAGE DE LA LOI DE DIEU. 275
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Chapitre vingt-neuvième — Du premier Commandement 277
§ I. — RÉCIT ABRÉGÉ DE L’HISTOIRE SACRÉE. 277
§ II. — APPLICATION DE CETTE HISTOIRE AUX CHRÉTIENS. 278
§ III. — OBJET DU PREMIER COMMANDEMENT. 279
§ IV. — DU CULTE ET DE L’INVOCATION DES ANGES ET DES
SAINTS. 281
§ V. — CHOSES DÉFENDUES PAR LE PREMIER COMMANDEMENT.
283
§ VI. — ON PEUT CEPENDANT CHEZ LES CHRÉTIENS REPRÉSENTER
LA DIVINITÉ PAR DES SYMBOLES. 285
§ VII. — LES IMAGES DE JÉSUS-CHRIST, DE LA SAINTE VIERGE ET
DES SAINTS SONT PERMISES. 285
§ VIII. – MOTIFS D’OBSERVER LA LOI : RECOMPENSES ET
CHATIMENTS 286
Chapitre trentième — Du second Commandement 291
§ I. — CE QUI EST ORDONNÉ PAR LE SECOND COMMANDEMENT.
291
§ II. — DU SERMENT. 293
§ III. — CONDITIONS NÉCESSAIRES POUR QUE LE SERMENT SOIT
PERMIS. 294
§ IV. — CE QUI EST DÉFENDU PAR LE SECOND COMMANDEMENT.
297
§ V. — CHATIMENTS DE CEUX QUI VIOLENT LE SECOND
COMMANDEMENT. 299
Chapitre trente-et-unième — Du troisième Commandement 301
§ I. — COMPARAISON DU TROISIÈME COMMANDEMENT AVEC LES
AUTRES. 301
§ II. — SOUVENEZ-VOUS DE SANCTIFIER LE JOUR DU SABBAT.303
§ III. — VOUS TRAVAILLEREZ PENDANT SIX JOURS, ETC. 304
§ IV. — LE DIMANCHE SUBSTITUÉ AU SABBAT. FÊTES DE
L’ÉGLISE. 305
§ V. — DES OEUVRES SERVILES. 306
§ VI. — QUELLES SONT LES OEUVRES COMMANDÉES LE
DIMANCHE ? 307
§ VII. — PRINCIPAUX AVANTAGES DE LA SANCTIFICATION DU
DIMANCHE. 308
Chapitre trente-deuxième — Du quatrième Commandement 310
§ I. — DIFFÉRENCE DES TROIS PREMIERS COMMANDEMENTS ET
DES SUIVANTS. 310
§ II. — HONOREZ VOTRE PÈRE ET VOTRE MÈRE. 312
§ III. — EN QUOI CONSISTE L’HONNEUR DÛ AUX PARENTS. 313
(Page 7)
§ IV. — QUI SONT CEUX QUE L’ON DOIT ENCORE HONORER AVEC
LES PARENTS, ET COMMENT ? 315
§ VI. — CHATIMENT RÉSERVÉ A CEUX QUI VIOLENT LE
QUATRIÈME PRÉCEPTE. 318
§ VII. — DEVOIRS DES PARENTS ET DES SUPÉRIEURS ENVERS
LEURS ENFANTS ET LEURS INFÉR. 318
Chapitre trente-troisième — Du cinquième Commandement 320
§ I. — QUELS SONT LES MEURTRES QUI NE SONT POINT ICI
DÉFENDUS. 320
§ II. — MEURTRES DÉFENDUS. 322
§ III. — AUTRES CHOSES DÉFENDUES PAR CE PRÉCEPTE. 322
§ IV. — MOYENS D’ÉVITER LES FAUTES CONTRAIRES AU
CINQUIÈME COMMANDEMENT. 323
§ V. — CE QUI EST COMMANDÉ PAR CE PRÉCEPTE. 324
Chapitre trente-quatrième — Du sixième Commandement 328
§ I. — DE L’ADULTÈRE. 328
§ II. — CE QUI EST COMMANDÉ PAR LE SIXIÈME
COMMANDEMENT. 329
§ III. — REMÈDES CONTRE LES MAUVAISES PENSÉES. 330
§ IV. — AUTRES REMÈDES CONTRE L’IMPURETÉ. 331
Chapitre trente-cinquième — Du septième Commandement 334
§ I. — QU’EST-CE QUE LE VOL ? 334
§ II. — LE VOL EST UN GRAND PÉCHÉ. 335
§ III. — DIFFÉRENTES ESPÈCES DE VOL. 336
§ IV. — DE LA RAPINE. 337
§ V. — DE LA RESTITUTION. 339
§ VI. — DES OEUVRES DE MISÉRICORDE. 340
§ VII. — IL FAUT SE METTRE EN ÉTAT DE FAIRE L’AUMÔNE. 341
§ VIII. — CHATIMENTS DU VOL: RÉCOMPENSES DES CEUVRES DE
MISÉRICORDE. 341
§ IX. — EXCUSES DES VOLEURS. 342
Chapitre trente-sixième — Du huitième Commandement 345
§ I. — DU FAUX TÉMOIGNAGE. 345
§ II. — DE LA MÉDISANCE ET DE LA CALOMNIE. 347
§ III. — LA FLATTERIE, LE MENSONGE ET LA DISSIMULATION.348
§ IV. — A QUOI NOUS SOMMES OBLIGÉS PAR CE
COMMANDEMENT. 350
§ V. — MOTIFS DE DÉTESTER LE MENSONGE. 351
§ VI. — VAINES EXCUSES DES MENTEURS. 353
Chapitre trente-septième — Du neuvième et du dixième Commandement
355
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§ I. — DIFFÉRENCE ET NÉCESSITÉ DE CES DEUX
COMMANDEMENTS. 355
§ II. — QU’EST-CE QUE LA CONCUPISCENCE 357
§ III. — QUELLE EST LA CONVOITISE QUI EST ICI DÉFENDUE 358
§ IV. — DIFFÉRENTES ESPÈCES DE BIEN D’AUTRUI QUE L’ON NE
DOIT PAS DÉSIRER. 359
§ V. — IL EST DÉFENDU DE DÉSIRER LA FEMME DE SON
PROCHAIN. 360
§ VI. — CE QUE DIEU ORDONNE PAR CES DEUX
COMMANDEMENTS. 360
§ VII. — QUI SONT CEUX QUI PÈCHENT CONTRE CES DEUX
COMMANDEMENTS. 362
Quatrième partie — De la prière 363
Chapitre trente-huitième — De la Prière en général 363
§ I. — DE LA NÉCESSITÉ DE LA PRIÈRE. 363
§ II — UTILITÉ ET FRUITS DE LA PRIÈRE. 364
§ III. — DES DIVERSES PARTIES DE LA PRIÈRE. 367
§ IV. — CE QU’IL FAUT DEMANDER DANS LA PRIÈRE. 370
§ V. — POUR QUI FAUT-IL PRIER 371
§ VI. — A QUI DOIT-ON ADRESSER DES PRIÈRES 373
§ VII. — DE LA PRÉPARATION A LA PRIÈRE. 374
§ VIII. — MANIÈRE DE PRIER: QUALITÉS DE LA PRIÈRE. 377
Chapitre trente-neuvième — De l’Oraison Dominicale 380
§ I. — NOTRE PÈRE. 380
§ II. — POURQUOI CHACUN DIT-IL NOTRE PÈRE 385
§ III. — QUI ÊTES DANS LES CIEUX. 387
Chapitre quarantième — Première demande de l’Oraison Dominicale390
§ I. — POURQUOI CETTE DEMANDE EST LA PREMIÈRE ? 390
§ II. — QU’EST-CE QUE LA GLOIRE DE DIEU ? 390
§ III. — OBJET DE LA PREMIÈRE DEMANDE. 391
§ IV. — UN VRAI CHRÉTIEN DOIT HONORER CE SAINT NOM PAR
SES ACTIONS. 392
Chapitre quarante-et-unième — Seconde demande de l’Oraison Dominicale 394
§ I. — DU ROYAUME DE DIEU. 394
§ II. — CE QUI EST COMPRIS DANS CETTE DEMANDE. 394
§ III. — DES MISÈRES DE CETTE VIE. 395
§ IV. — QUEL EST L’OBJET DE LA DEUXIÈME DEMANDE 396
§ V. — DANS QUELS SENTIMENTS IL FAUT FAIRE CETTE
DEMANDE. 400
Chapitre quarante-deuxième — Troisième demande de l’Oraison
Dominicale 401
(Page 9)
§ I. — MISÈRES DU GENRE HUMAIN, LEUR CAUSE. 401
§ II. — NOUS DEMANDONS LE REMÈDE A NOS MISÈRES PAR CES
MOTS QUE VOTRE VOLONTÉ (…) 403
§ III. — CE QUE C’EST QUE LA VOLONTÉ DE DIEU. 404
§ IV. — SUR LA TERRE COMME AU CIEL. 407
Chapitre quarante-troisième — Quatrième demande de l’Oraison
Dominicale 410
§ I. — DE QUELLE MANIÈRE IL FAUT DEMANDER LES BIENS DE LA
VIE. 410
§ II. — NOTRE PAIN QUOTIDIEN. 412
§ III. — DONNEZ-NOUS AUJOURD’HUI. 415
§ IV. — DU PAIN SPIRITUEL. 416
Chapitre quarante-quatrième — Cinquième demande de l’Oraison
Dominicale 419
§ I. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR FAIRE CETTE
PRIÈRE. — REPENTIR. 419
§ II. — CONFIANCE EN DIEU. 422
§ III. — CE QU’ON ENTEND PAR LE MOT DETTES. 423
IV. — COMME NOUS PARDONNONS A CEUX QUI NOUS ONT
OFFENSÉS. 425
§ V. — MOTIFS ET MANIÈRES DE PARDONNER AU PROCHAIN. 426
§ VII. — DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR FAIRE CETTE PRIÈRE
AVEC FRUIT. 427
Chapitre quarante-cinquième — Sixième demande de l’Oraison Dominicale 429
§ I. — POURQUOI JÉSUS-CHRIST NOUS A ORDONNÉ CETTE SIXIÈME
DEMANDE ? 429
§ II. — DES TENTATIONS ; DE LEURS CAUSES. 430
§ III. — DES DÉMONS. 430
§ IV. — QU’EST-CE QU’ÊTRE TENTÉ ET INDUIT EN TENTATION.432
§ V. — QU’EST-CE QU’ON DEMANDE A DIEU PAR CES PAROLES NE
NOUS INDUISEZ POINT EN TENT. 435
§ VI. — MOTIFS ET MOYENS DE RÉSISTER AU DÉMON 435
Chapitre quarante-sixième — Septième demande de l’Oraison Dominicale _ 439
§ I. — COMMENT ON DOIT DEMANDER D’ÊTRE DÉLIVRÉ DU MAL.
439
§ II. — QUELS SONT LES MAUX DONT NOUS DEMANDONS ICI
D’ÊTRE DÉLIVRÉS. 441
§ III. — DE LA PATIENCE NÉCESSAIRE DANS LES MAUX. 443
§ IV. — CONCLUSION DE L’ORAISON DOMINICALE. AMEN. (AINSI
SOIT-IL !) 444
Annexes 447
DEFINITION DE L’IMMACULEE CONCEPTION 447
(Page 10)
DEFINITION DE L’INFAILLIBILITE PONTIFICALE 448
DEFINITION DE L’ASSOMPTION 448
(Page 11)
PREFACE DES AUTEURS DU CATECHISME
NECESSITE DES PASTEURS DANS L’EGLISE. — LEUR AUTORITE,
LEURS FONCTIONS. — PRINCIPAUX ARTICLES DE LA DOCTRINE
CHRETIENNE.
Notre intelligence et notre raison sont ainsi faites que lorsque nous voulons
étudier les vérités qui regardent Dieu, nous pouvons, grâce à un travail
approfondi et une sérieuse application, arriver à la connaissance d’un certain
nombre de ces vérités ; mais lorsqu’il s’agit de l’ensemble des moyens capables
de nous faire atteindre le salut éternel pour lequel Dieu nous a créés et formés à
son image et à sa ressemblance, jamais aucun de nous n’a pu les découvrir ou les
apercevoir par la seule lumière naturelle.
Sans doute, selon l’enseignement de l’Apôtre 1 on voit se manifester, dans les
oeuvres visibles de la création, certains attributs de Dieu tels que son éternelle
Puissance et sa Divinité. Mais ce mystère 2, qui est demeuré caché aux
générations des siècles antérieurs, dépasse de beaucoup l’intelligence de
l’homme ; et si Dieu n’eût pas soin de le manifester à ses Saints — à qui il Lui a
plu de révéler avec le don de la foi les richesses et la gloire cachées dans son
Verbe fait homme, notre Seigneur Jésus-Christ, — jamais notre esprit n’aurait
pu parvenir à la connaissance d’une Sagesse si parfaite.
§ I. — L’ÉGLISE A BESOIN DE PASTEURS.
Mais comme la Foi vient de l’ouïe, il est facile de voir combien, dans tous les
temps, il a été nécessaire pour se sauver, d’avoir recours aux soins et au
ministère d’un maître autorisé. Car il est écrit: 3 Comment entendront-ils sans
prédicateurs ? et comment y aura-t-il des prédicateurs, si on ne les envoie ?
Aussi bien depuis que le monde est monde, le Dieu de toute clémence et de toute
bonté n’a-t-il jamais manqué à ceux qui sont les siens. Mais 4 Il a parlé à nos
pères en plusieurs occasions, et en diverses manières, par les Prophètes, et
selon les temps et les circonstances, Il leur a toujours montré un chemin sûr et
droit pour les faire arriver au bonheur du ciel. De plus, comme Il avait promis
d’envoyer 5 un Docteur de la justice pour éclairer les nations et porter le salut
jusqu’aux extrémités de la terre, Il nous a parlé en dernier lieu 6 par la bouche
de son Fils, dont Il nous a ordonné d’observer les préceptes, lorsqu’une voix 7
descendue du ciel, partie du trône même de la gloire, est venue nous enjoindre à
tous de L’écouter. Puis ce même Fils nous a donné des Apôtres, des Prophètes,
1 Rom., I. 20.
2 Coloss., 1. 26.
3 Rom. 10, 14, 15.
4 Hebr., I. I.
5 Isa., 49, 6.
6 Hebr., I. 1, 2.
7 2 Pet., 1, 17.
(Page 12)
des Pasteurs et des Docteurs, 8 pour nous faire entendre la parole du salut, afin
qu’on ne nous vit pas comme des enfants, emportés de tous côtés et flottant à
tout vent de doctrine, mais qu’en nous tenant fermement attachés au fondement
inébranlable de notre Foi, nous fussions 9 comme un véritable édifice de Dieu,
dans le Saint-Esprit.
§ II. — AUTORITÉ DES PASTEURS.
Et afin que personne ne fût tenté de recevoir la parole de Dieu annoncée par les
ministres de l’Eglise comme la parole des hommes, et non comme la parole
même de Jésus-Christ, notre Sauveur a voulu attacher une si grande autorité à
leur enseignement qu’Il a dit un jour: 10 qui vous écoute, M’écoute, qui vous
méprise, Me méprise. Et, sans aucun doute, Il ne voulait pas appliquer cette
déclaration à ceux-là seuls à qui Il parlait alors, mais encore à tous ceux qui
succéderaient légitimement aux Apôtres dans les fonctions de leur ministère.
C’est à tous ceux-là qu’Il a promis son assistance 11 de tous les jours jusqu’à la
consommation des siècles.
§ III. — FONCTIONS ET DEVOIRS DES PASTEURS
Jamais la prédication de la parole de Dieu ne doit être interrompue dans l’Eglise.
Mais c’est surtout à l’époque où nous vivons que la piété et le zèle doivent se
renouveler en quelque sorte et s’augmenter encore, pour nourrir et fortifier les
Fidèles avec le pain vivifiant d’une pure et saine doctrine. C’est qu’en effet nous
avons vu se répandre dans le monde ces faux prophètes dont le Seigneur a dit: 12
Je ne les envoyais pas, et cependant ils allaient ; Je ne leur parlais pas, et
cependant ils prophétisaient. Leur but est de dépraver le coeur des Chrétiens, par
des enseignements insolites et étrangers. 13 Leur impiété, fortifiée de tous les
artifices de Satan, s’est avancée si loin qu’il paraît presque impossible de
l’arrêter et de la borner. Et si nous n’avions pleine confiance dans la promesse
remarquable que notre Seigneur a faite de bâtir son Eglise sur un fondement si
solide que 14 les portes de l’enfer ne pourront jamais prévaloir contre elle, dans
ce temps où elle est attaquée de toutes parts par tant d’ennemis, et battue en
brèche sur tant de points, nous aurions raison de craindre de la voir succomber.
Car, sans parler de ces belles provinces qui gardaient jadis avec tant de respect
et de fermeté la vraie Foi catholique que leurs ancêtres leur avaient transmise, et
qui, après avoir déserté le chemin de la vérité, marchent maintenant dans
l’erreur, avec la prétention de se rapprocher d’autant plus de la vraie piété,
qu’elles s’éloignent davantage de la Foi de nos Pères, y a-t-il une contrée assez
8 Eph., 4, 14.
9 Eph., 2, 22.
10 Luc., 10, 16.
11 Matth., 28, 20.
12 Jér., 23, 21.
13 Hebr., 13, 9.
14 Matth., 16, 18.
(Page 13)
lointaine, un lieu assez fortifié, un coin du monde chrétien assez reculé où cette
peste n’ait cherché à se répandre par des moyens cachés ?
En effet, ceux qui ont entrepris d’infester l’âme des Chrétiens fidèles ont
parfaitement compris qu’ils ne pourraient jamais s’expliquer au grand jour avec
eux, ni faire arriver aux oreilles de tous leurs paroles pleines de poison. Aussi
ont-ils essayé d’un autre moyen pour semer plus facilement et plus su loin leurs
erreurs impies. Outre ces gros livres à l’aide desquels ils ont essayé de détruire
la foi catholique — livres faciles à réfuter toutefois, avec un peu de travail et
d’habileté, à cause même des hérésies évidentes qu’ils renfermaient — ils ont
fait paraître un très grand nombre de petits traités qui, sous les couleurs de la
vraie piété, ont surpris et égaré trop facilement la bonne foi des âmes simples.
C’est pourquoi les Pères du Concile oecuménique de Trente, voulant absolument
combattre un mal si grandet si funeste par un remède efficace, non seulement
ont pris soin de bien définir contre les hérésies de notre temps les points
principaux de la doctrine catholique, mais de plus ils se sont fait un devoir de
laisser, pour l’instruction des chrétiens sur les vérités de la Foi, une sorte de plan
et de méthode que pourraient suivre en toute sûreté dans leurs églises ceux qui
auraient la charge de Docteur et de Pasteur légitime.
Un certain nombre d’auteurs, nous le savons, ont déjà traité ces matières avec
autant de piété que de science, cependant ces Pères ont cru qu’il importait
extrêmement, que par l’autorité du Saint Concile, on vit paraître un livre, où les
Pasteurs et tous ceux qui sont chargés d’enseigner pourraient puiser des vérités
d’une certitude absolue, et les transmettre ensuite aux Fidèles pour leur
édification.
Ainsi comme il n’y a 15 qu’un seul Seigneur et une Foi, il n’y aurait qu’une seule
et même manière, une seule et même règle, pour apprendre au peuple la Foi
chrétienne et tous les devoirs qu’elle impose.
Les vérités qui entreraient dans ce plan sont très nombreuses. Il ne viendra à
l’idée de personne que le Saint Concile ait eu la prétention d’expliquer dans le
détail, et en un seul livre, tous les dogmes de notre Foi. Ceci appartient aux
théologiens, qui font profession de transmettre par l’enseignement, la religion
tout entière, avec son histoire et ses dogmes. Au surplus, c’était un travail
énorme et qui n’aurait pas rempli le but du Concile. Cette sainte assemblée en
effet (en décrétant ce catéchisme) a voulu simplement donner aux Pasteurs et
aux autres Prêtres ayant charge d’âmes, la connaissance des choses qui
appartiennent en propre au ministère d’une paroisse, et qui sont le plus à la
portée des fidèles. Voilà pourquoi ils n’ont dû s’occuper ici que de ce qui
pourrait seconder le zèle et la piété de certains Pasteurs qui peut-être ne seraient
pas assez sûrs d’eux-mêmes dans les points les plus difficiles de la science
divine.
15 Eph., 4, 5.
(Page 14)
Mais avant d’en venir à l’explication de chacun des articles qui doivent
composer cet abrégé de notre Foi, l’ordre même de notre travail nous oblige à
faire ici quelques déclarations que les Pasteurs auront soin de ne pas perdre de
vue. Ces explications leur feront connaître exactement quel doit être le terme de
leurs pensées, de leurs labeurs et de leurs études, et en même temps les moyens
à employer pour arriver sûrement au succès désiré.
Or ce qui semble primer tout le reste, c’est qu’ils n’oublient jamais que toute la
science du Chrétien, ou plutôt, comme le dit notre Seigneur, que 16 toute la Vie
Eternelle elle-même consiste en ce seul point: Vous connaître, Vous, le seul
Dieu véritable et Jésus-Christ que Vous avez envoyé. Aussi le vrai Docteur de
l’Eglise s’appliquera-t-il avant toutes choses à faire naître dans l’âme des
Fidèles le désir sincère 17 de connaître Jésus Christ, et Jésus Christ crucifié. Il
fera en sorte de leur persuader et de graver dans leur coeur cette Foi inébranlable
qu’18 il n’existe point sous le ciel d’autre nom par lequel nous puissions nous
sauver, puisque c’est Lui qui est l’hostie de propitiation pour nos péchés.
Et comme 19 on ne peut être sûr de Le connaître véritablement qu’autant qu’on
observe ses commandements, la deuxième obligation, qui ne peut être séparée de
celle que nous venons de marquer, sera de bien mettre en lumière que la vie des
Fidèles ne doit point s’écouler dans le repos et l’oisiveté, mais que nous devons
marcher sur les traces de notre Sauveur et chercher sans relâche et de toutes nos
forces la justice, la piété, la foi, la charité et la douceur. Car si 20 Jésus-Christ
s’est livré Lui-même pour nous, Il l’a fait pour nous arracher à toute sorte
d’iniquité, pour faire de nous un peuple pur, agréable à ses yeux, ami fervent
des bonnes oeuvres. C’est ainsi que l’Apôtre ordonne aux Pasteurs de Le faire
connaître et de Le proposer en exemple.
Mais notre Maître et Sauveur ne s’est pas contenté de parler, Il a voulu de plus
prouver par sa conduite que 21 la Loi et les Prophètes se résumaient tous dans
l’amour. D’autre part l’Apôtre a formellement enseigné que 22 l’amour est la fin
des commandements, et la plénitude de la Loi. Personne ne peut donc mettre en
doute que c’est un devoir, et un devoir primordial d’exhorter le peuple fidèle à
l’amour de Dieu et de son infinie bonté pour nous. Ainsi, enflammé d’une
véritable ardeur divine, ce peuple pourra s’élancer vers le Bien suprême, le Bien
parfait dont l’amour et la possession produisent la vraie et solide félicité dans le
coeur de tous ceux qui peuvent s’écrier avec le Prophète: 23 Qu’y a-t-il dans le
ciel et qu’ai-je désiré sur la terre, si ce n’est Vous, Seigneur? C’est là en effet
16 Joan., 17, 3.
17 1 Cor., 2, 12.
18 Act., 4, 12.
19 1 Joan., 2, 3.
20 Tit., 2, 14, 15.
21 Matth., 22. 40.
22 Rom. 13, 8.
23 Psalm. 72. 25.
(Page 15)
cette voie excellente que nous montrait Saint Paul lorsqu’il résumait toute sa
doctrine et toute sa prédication, dans 24 la charité, qui ne périt point. Aussi qu’il
soit question de Foi, d’Espérance ou de toute autre vertu, il convient d’insister
toujours avec tant de force sur l’amour pour notre Seigneur Jésus-Christ, que
chacun soit en quelque sorte obligé de comprendre que toutes les oeuvres de
perfection et de vertu chrétienne ne peuvent avoir d’autre source et d’autre terme
que ce saint Amour.
§ IV. — MANIÈRE D’INSTRUIRE LES FIDÈLES
Mais si dans toute espèce d’enseignement, il importe de prendre telle ou telle
méthode, cette vérité trouve surtout son application lorsqu’il s’agit d’instruire le
peuple chrétien. C’est qu’en effet il faut tenir compte de l’âge, de l’intelligence,
des habitudes, de la condition. Celui qui enseigne 25 doit se faire tout à tous,
pour gagner tout le monde à Jésus Christ ; il doit se montrer lui-même un 26
ministre et un dispensateur sûr, et à l’exemple du 27 serviteur bon et fidèle, il
doit mériter d’être établi par notre Seigneur dans des fonctions plus
considérables.
Surtout qu’il ne s’imagine pas qu’une seule sorte d’âmes lui est confiée, et que
par conséquent il lui est loisible d’enseigner et de former également tous les
Fidèles à la vraie piété, avec une seule et même méthode et toujours la même !
Qu’il sache bien que les uns sont en Jésus-Christ comme des enfants
nouvellement nés, d’autres comme des adolescents, quelques-uns enfin, comme
en possession de toutes leurs forces. Il devra donc s’appliquer à reconnaître et à
distinguer ceux qui ont besoin du lait de la doctrine, et ceux qui demandent une
nourriture plus forte. Ainsi, il pourra distribuer à tous et à chacun ces aliments
spirituels qui augmentent la vie de l’âme, jusqu’à ce que 28 nous soyons tous
parvenus à l’unité d’une même Foi, d’une même connaissance du Fils de Dieu,
à l’état d’hommes parfaits, et à la mesure de la plénitude de l’âge de Jésus
Christ. Au surplus, c’est à tous les Chrétiens que l’Apôtre a voulu se donner luimême
en exemple sur ce point lorsqu’il dit qu’29 il se doit aux Grecs et aux
Barbares, aux savants et aux ignorants. Il voulait montrer à tous ceux qui sont
appelés au ministère de la prédication, qu’ils doivent, en transmettant
l’enseignement des mystères de la Foi et des règles des moeurs, proportionner
leurs paroles à l’esprit et à l’intelligence de leurs auditeurs. Ainsi, après avoir
nourri d’un aliment spirituel les esprits les plus élevés, ils ne laisseront point
périr de besoin ceux qui, encore enfants 30 demanderaient un pain qui ne leur
serait point rompu.
24 1 Cor. 13, 8.
25 1 Cor., 9. 22.
26 1 Cor., 4.
27 Matth., 25. 23.
28 Eph., 4. 13.
29 Rom., I. 14.
30 Thren., 4. 4.
(Page 16)
Personne ne doit donc laisser refroidir son zèle pour instruire, parce que, de
temps en temps, il faudra expliquer ces vérités qui paraissent simples et
élémentaires- et que l’on aborde avec d’autant moins de plaisir qu’on se plait
davantage dans l’étude de vérités plus élevées. Mais si la Sagesse elle-même du
Père éternel a bien voulu descendre ici-bas, dans l’abaissement de notre chair,
pour nous enseigner les lois de la vie surnaturelle, quel est celui que la charité de
Jésus-Christ ne portera pas à se faire petit parmi ses frères, et à imiter comme lui
les soins de la mère pour ses enfants ? quel est celui qui ne désirera assez
ardemment le salut de son prochain pour vouloir, comme Saint Paul le dit de luimême,
31 leur donner non seulement l’Evangile de Dieu, mais encore sa propre
vie ?
Or, toutes les vérités que l’on doit enseigner aux Fidèles sont contenues dans la
parole de Dieu, soit celle qui est écrite, soit celle qui a été conservée par
tradition, L’Ecriture et la tradition voilà donc ce que les Pasteurs devront
méditer jour et nuit. Et ils n’auront garde d’oublier cet avertissement que Saint
Paul adressait à Timothée, et qui s’applique à tous ceux qui ont charge d’âmes:
32 Appliquez-vous à la lecture, à l’exhortation et à l’instruction ; car 33 toute
Ecriture inspirée de Dieu est utile pour instruire, pour reprendre, pour corriger,
pour former à la justice, pour rendre l’homme de Dieu parfait, et propre à
toutes les bonnes oeuvres.
§ V. — PRINCIPAUX ARTICLES DE LA DOCTRINE CHRÉTIENNE.
Tout ce que Dieu nous a révélé est considérable et varié. Et tout, dans cette
révélation, ne se comprend point assez facilement, et même, quand on l’a
compris, ne reste pas assez bien gravé dans la mémoire, pour qu’on puisse en
donner toujours une explication satisfaisante. C’est donc avec une profonde
sagesse que nos Pères ont ramené toute la doctrine et toute la science du salut à
quatre points principaux qui sont le Symbole des Apôtres, les Sacrements, le
Décalogue, et l’Oraison Dominicale.
En effet tout ce que nous devons croire et connaître de la doctrine, de la création
et du gouvernement du monde, de la récompense des bons et de la punition des
méchants, toute, cela est contenu dans le Symbole.
Quant aux signes et aux moyens que Dieu nous donne pour obtenir sa grâce,
nous les trouvons dans les sept Sacrements.
Les préceptes divins qui ont tous pour fin la Charité sont inscrits dans le
Décalogue.
Enfin tout ce que nous pouvons désirer, espérer ou demander pour notre bien est
renfermé dans l’Oraison Dominicale. Ainsi lorsque nous aurons expliqué ces
quatre articles, qui sont comme les lieus communs de la sainte Ecriture, il ne
31 1 Thess., 2. 8.
32 1 Tim., 4, 13.
33 2 Tim., 5, 16, 17.
(Page 17)
manquera presque plus rien au Chrétien pour connaître ce qu’il est obligé de
savoir.
En conséquence, nous croyons devoir avertir les Pasteurs que chaque fois qu’ils
auront à mettre en lumière un passage de l’Evangile ou de toute autre partie de
l’Ecriture sainte, ils pourront toujours le ramener à l’un de ces quatre points, et y
prendre comme à sa source l’explication désirée.
Par exemple, s’il s’agit d’interpréter l’Evangile du premier Dimanche de
l’Avent: 34 Il y aura des signes dans le soleil et dans la lune, etc., ils trouveront
ce qui se rapporte à cette vérité dans l’article du Symbole: Il viendra juger les
vivants et les morts. Par ce moyen ils feront connaître en même temps aux
Fidèles, et le Symbole, et l’Evangile. Ainsi, dans tout son enseignement et ses
commentaires, le Pasteur pourra prendre et conserver l’habitude de tout ramener
à ces quatre points principaux, qui selon nous renferment toute la moelle des
Saintes Ecritures et même tout le Christianisme.
Quant à l’ordre de l’enseignement, il y aura lieu de choisir celui qui paraîtra le
mieux approprié aux temps et aux personnes.
Pour nous, à l’exemple des saints Pères qui, voulant initier les hommes à la
connaissance de Jésus-Christ et de sa doctrine, commencèrent toujours par la
Foi, nous avons jugé à propos d’expliquer tout d’abord ce qui regarde cette
vertu.
34 Luc., 21, 25.
(Page 18)
PREMIERE PARTIE — DU SYMBOLE DES APOTRES
Chapitre premier — De la Foi et du Symbole en général
§ I. — DE LA F0I.
Le mot de Foi dans la Sainte Ecriture a plusieurs significations. Ici nous le
prenons pour cette vertu par laquelle nous donnons un assentiment plein et entier
aux vérités révélées de Dieu. Personne ne peut raisonnablement douter que cette
Foi dont nous parlons ne soit nécessaire pour le salut, car il est écrit: Sans la Foi,
il est impossible de plaire à Dieu 1. En effet, la fin dernière de l’homme c’est-àdire
le bonheur auquel il doit tendre — est beaucoup trop élevée pour qu’il
puisse la découvrir par les seules lumières de son esprit. Il était donc nécessaire
que Dieu Lui-même lui en donnât la connaissance. Or cette connaissance n’est
autre chose que la Foi, par laquelle, et sans hésitation aucune, nous tenons pour
certain tout ce que l’autorité de la Sainte Eglise notre mère nous propose comme
révélé de Dieu. Car il est impossible de concevoir le moindre doute sur les
choses qui viennent de Dieu, puisqu’Il est la Vérité même. De là, il est facile de
comprendre combien la Foi que nous avons en Dieu est différente de celle que
nous accordons au témoignage des historiens qui nous racontent des faits
purement naturels. Mais si la Foi admet des degrés divers en étendue et en
excellence, comme il paraît dans ces passages de l’Ecriture: Homme de peu de
Foi, pourquoi avez-vous douté ? 2 — Votre Foi est grande. 3 — Augmentez en
nous la Foi. 4 — La Foi sans les oeuvres est une Foi morte. 5 — La Foi qui opère
par la charité. 6 — elle ne reconnaît aucune diversité d’espèces, et la même
définition convient parfaitement à tous les degrés qu’elle peut avoir. Quant aux
fruits qu’elle produit et aux avantages qu’elle nous procure, nous le dirons dans
l’explication de chacun des articles.
§ II. — DU SYMBOLE.
Ce que les Chrétiens doivent savoir tout d’abord, ce sont les vérités que les
Saints Apôtres, nos maîtres et nos guides dans la Foi, inspirés par l’Esprit de
Dieu, ont renfermées dans les douze articles du Symbole. Après avoir reçu de
Notre-Seigneur l’ordre d’aller remplir pour lui les fonctions d’ambassadeurs, et
de se répandre dans le monde entier pour prêcher l’Evangile à toute créature, 7
ils jugèrent convenable de composer une formule de Foi chrétienne, afin que
tous eussent la même croyance et le même langage, qu’il n’y eût ni division ni
1 Hebr., 11, 6.
2 Matth., 14, 31.
3 Math., 15, 28.
4 Luc, 17, 5.
5 Jac., 2, 17.
6 Gal., 5, 6.
7 2 Cor., 5, 20 —— Marc., 16, 15.
(Page 19)
schisme parmi ceux qu’ils -allaient appeler à la même Foi, et que tous fussent
consommés dans un même esprit et un même sentiment. Et cette profession de
Foi et d’Espérance chrétienne qu’ils avaient composée, ils l’appelèrent Symbole,
soit parce qu’ils la formèrent de l’ensemble des vérités différentes que chacun
d’eux formula, soit parce qu’ils voulurent s’en servir comme d’une marque, et
d’un mot d’ordre, qui leur ferait distinguer aisément les vrais soldats de Jésus-
Christ des déserteurs et des faux frères, qui se glissaient dans l’Eglise, pour
corrompre l’Evangile.
§ III — ARTICLES DU SYMBOLE.
Les vérités due la Foi chrétienne enseigne et que les Fidèles sont obligés de
croire fermement, sort en particulier, soit en général, sont assez nombreuses.
Mais la première et la plus essentielle de toutes, celle qui est en même temps
comme le fondement et le faîte de l’édifice, et que eu Lui-même nous a
enseignée, c’est l’unité de l’Essence divine, la distinction des trois Personnes, et
la diversité des opérations que l’on attribue plus particulièrement à chacune
d’Elles. Le Pasteur montrera que toute la doctrine de ce Mystère est renfermée
en abrégé dans le Symbole des Apôtres. En effet, ainsi que l’ont remarqué nos
ancêtres, qui ont traité ces matières avec beaucoup de soin et de piété, le
Symbole semble précisément avoir été divisé en trois parties, afin que dans la
première il fut question de la première Personne divine et de l’oeuvre admirable
de la Création ; dans la Seconde, de la seconde Personne divine et du mystère de
la Rédemption des hommes ; dans la troisième enfin, de la troisième Personne
divine, source et principe de notre Sanctification. Ces trois parties sont distinctes
quoique liées entre elles. D’après une comparaison souvent employée par les
Pères, nous les appelons articles. De même, en effet, que dans nos membres il y
a certaines articulations qui les distinguent et les séparent, de même, dans cette
profession de Foi, on a donné avec beaucoup de justesse et de raison le nom
d’articles aux vérités que nous devons croire en particulier et d’une manière
distincte.
(Page 20)
Chapitre deuxième — Premier article du Symbole
JE CROIS EN DIEU LE PÈRE TOUT PUISSANT,
CRÉATEUR DU CIEL ET DE LA TERRE.
Voici le sens de ces paroles: je crois fermement et je confesse sans aucune
hésitation Dieu le Père, c’est-à-dire la première Personne de la Sainte Trinité,
qui par sa vertu toute puissante a créé de rien le ciel et la terre et tout ce qu’ils
renferment, et qui, après avoir tout créé, conserve et gouverne toutes choses. Et
non seulement je crois en Lui de coeur et je Le confesse de bouche, mais encore
je tends à Lui de toute l’ardeur et de toute la force de mon âme, comme au Bien
souverain et parfait. Ce premier article n’est pas long ; mais chacun des mots qui
le composent cache de grands mystères. Et ces mystères, c’est au Pasteur à les
approfondir et à les expliquer avec le plus grand soin, afin que les Fidèles ne
viennent, s’il plaît à Dieu, qu’avec crainte et tremblement, contempler la gloire
de son infinie Majesté.
§ I. — JE CROIS.
Croire ici n’est pas la même chose que penser, imaginer, avoir une opinion.
C’est, selon l’enseignement de nos Saints Livres, un acquiescement très ferme,
inébranlable et constant de notre intelligence aux mystères révélés de Dieu.
Ainsi, en ce qui nous occupe en ce moment, celui-là croit qui s’est formé sur une
vérité quelconque une conviction et une certitude exemptes de tout doute.
Et qu’on n’aille pas s’imaginer que la connaissance qui nous vient de la Foi soit
moins certaine, sous le prétexte que nous ne voyons pas les vérités qu’elle nous
propose à croire. Si la lumière divine qui nous les fait connaître ne nous en
donne pas l’évidence, cependant elle ne nous permet pas d’en douter: 1 Car le
même Dieu qui a fait sortir la lumière des ténèbres, a éclairé assez nos coeurs
pour que l’Évangile ne fût point voilé pour nous, comme il l’est pour ceux qui
périssent.
Il suit de là que celui qui est en possession de cette connaissance céleste de la
Foi, est délivré du désir des investigations de pure curiosité. Car lorsque Dieu
nous a ordonné de croire, Il ne nous a point proposé de scruter ses jugements, ni
d’en examiner les raisons et les motifs, mais Il nous a commandé cette Foi
immuable par laquelle notre esprit se repose entièrement dans la connaissance
qu’il a de la vérité éternelle. En effet, Dieu seul est véritable, dit l’Apôtre, 2 et
tout homme est menteur. Si donc il y a de l’orgueil et de l’insolence à ne point
ajouter foi aux affirmations d’un homme sage et prudent, et à exiger qu’il
prouve ce qu’il avance par des raisons ou par des témoins, quelle ne sera pas la
témérité, ou plutôt la folie de celui qui, entendant la voix de Dieu Lui-même,
1 2 Cor., 4, 6 et 4.
2 Rom., 3, 4.
(Page 21)
osera demander lek preuves de la céleste doctrine du salut ? II faut donc faire
notre acte de Foi, non seulement sans aucun doute, mais encore sans chercher de
démonstration.
Le Pasteur enseignera également que celui qui dit: Je crois, exprimant par cette
parole l’assentiment intime de son esprit, qui est l’acte intérieur de la Foi, ne
doit point se borner à cet acte de Foi, mais qu’il est tenu de manifester au dehors
par une profession ouverte les sentiments qu’il porte dans son coeur, comme
aussi de les avouer et de les publier devant tout le monde avec joie et
empressement. tous les Fidèles doivent avoir cet esprit qui inspirait le Prophète
quand il disait: 3 J’ai cru, et c’est pourquoi j’ai parlé. Ils doivent imiter les
Apôtres qui répondaient aux princes du peuple: 4 Nous ne pouvons pas ne pas
dire ce que nous avons vu et entendu, et s’encourager soit par ces admirables
paroles de Saint Paul: 5 Je ne rougis point de l’Évangile, car il est la force et la
vertu de Dieu pour sauver tous les croyants ; soit par celles-ci qui prouvent
particulièrement la vérité que nous établissons: 6 On croit de coeur pour être
justifié, mais on confesse de bouche pour être sauvé.
§ II. — EN DIEU.
Ces paroles nous font connaître immédiatement l’excellence et la dignité de la
sagesse chrétienne, et par là même tout ce que nous devons à la bonté divine, qui
daigne nous élever par les vérités de la Foi, comme par autant de degrés, à la
connaissance de l’objet le plus sublime et le plus désirable. Il y a en effet une
différence énorme entre la philosophie chrétienne et la sagesse du siècle. Cette
dernière, guidée par la seule lumière naturelle, peut bien, il est vrai, s’élever peu
à peu, à l’aide des effets et des perceptions des sens ; mais elle ne parvient qu’à
force de travaux et de peines à contempler les choses invisibles de Dieu, à Le
reconnaître et à Le comprendre comme la cause et l’Auteur de tout ce qui existe.
La première, au contraire, augmente tellement la pénétration naturelle de
l’esprit, qu’il peut aisément s’élever jusqu’au ciel, et là, grâce à la splendeur
divine qui l’éclaire, contempler tout d’abord le foyer éternel de toute lumière, et
ensuite les autres choses placées au-dessous de lui. nous éprouvons alors avec
une joie parfaite que 7 nous avons été appelés réellement des ténèbres à une
admirable lumière, comme dit le prince des Apôtres, et que 8 notre Foi nous
cause un ravissement ineffable.
C’est donc avec raison que les Fidèles font d’abord profession de croire en Dieu,
dont la Majesté, selon l’expression de Jérémie 9 est incompréhensible, qui
3 Psal. 115, 10.
4 Act. 4, 20.
5 Rom., 1, 16.
6 Rom., 10, 10.
7 1 Petr., 2, 9 ;
8 Petr., 1, 8.
9 Jér., 32, 19.
(Page 22)
habite, dit à son tour l’Apôtre 10, une lumière inaccessible, que personne n’a vu
ni ne peut voir ; Dieu enfin que nul homme ne pourrait voir sans mourir, comme
II le dit lui-même à Moïse. 11 C’est qu’en effet, pour que notre âme puisse
s’élever jusqu’à Dieu qui est infiniment au-dessus de tout, il faut de toute
nécessité qu’elle soit entièrement dégagée des sens. Mais cela ne lui est pas
possible naturellement en cette vie.
Malgré tout, Dieu ne s’est pas laissé Lui-même sans témoignage, dit l’Apôtre 12,
car c’est Lui qui nous fait du bien, qui nous envoie les pluies du ciel et les
saisons favorables aux, fruits ; c’est Lui qui nous donne en abondance la
nourriture dont nous avons besoin et qui remplit nos coeurs de joie. Voilà
pourquoi les philosophes n’ont pu concevoir en Lui rien d’imparfait ; ils ont
repoussé bien loin comme indigne de Lui toute idée de corps, de mélange et de
composition. Ils ont placé en Lui la plénitude de tous les biens, et ils L’ont
regardé comme cette source inépuisable et perpétuelle de bonté et de charité qui
répand sur toutes les créatures ce que nous y voyons de beau et de parfait ; ils
L’ont appelé le Sage, l’Auteur et l’Ami de la vérité, le Juste, le Bienfaiteur
suprême. Ils Lui ont donné plusieurs autres noms qui renferment la souveraine et
absolue perfection. Enfin ils ont reconnu en Lui une puissance immense, infinie,
qui s’étend à tout et partout.
Mais ces vérités sont bien plus solidement établies, et plus clairement exprimées
dans nos saintes Lettres, comme par exemple dans ces passages: 13 Dieu est
esprit ; ou bien, 14 soyez parfait comme votre Père céleste est parfait. — tout est
à nu 15 et à découvert devant ses yeux. — Profondeur 16 des trésors de la sagesse
et de la science de Dieu. — Dieu est Vérité. 17 — Je suis la Voie, 18 la Vérité et la
Vie. — Votre droite, Seigneur, 19 est pleine de justice. — Vous ouvrez la main 20
et Vous remplissez de bénédictions tout ce qui respire. — Où irai-je 21 pour me
cacher à votre esprit ? Où fuirai-je devant votre face ? Si je monte au ciel, Vous
y êtes ; si je descends dans les enfers, je Vous y trouve ; si le matin je prends
mes ailes pour voler jusqu’aux extrémités de la mer, c’est votre main qui m’y
conduit. Enfin Dieu nous dit Lui-même: est-ce que Je ne remplis pas le ciel et la
terre ? 22
10 1 Tim., 6, 16.
11 Exod., 33, 20.
12 Act., 14, 16.
13 Joan., 4, 24.
14 Matth., 5, 48
15 Hebr., 4, 13.
16 Rom., 11, 33.
17 Rom., 3, 4.
18 Joan., 14, 6.
19 Psal. 47, 11.
20 Psal. 144, 16.
21 Psal. 138, 7, 8, 9.
22 Jérem., 23, 24.
(Page 23)
Telles sont les conceptions vraiment grandes et magnifiques que les philosophes
eux-mêmes se sont formées de la nature de Dieu par l’observation du monde
créé, et qui se trouvent si conformes à l’enseignement de nos Livres saints. Et
cependant, pour comprendre combien nous avions besoin, même sur ce point, de
la révélation d’en haut, il nous suffira de remarquer que ce qui fait l’excellence
de la Foi, ce n’est pas seulement, comme nous l’avons déjà dit, de dévoiler
promptement et sans peine aux plus ignorants et aux plus grossiers la science
que de longues études seules pourraient faire connaître aux savants ; mais de
plus la connaissance qu’elle nous donne de la vérité est bien plus certaine, plus
claire et plus exempte d’erreur, que si elle était le résultat des raisonnements
humains. Mais c’est surtout dans la notion qu’elle nous fournit de la substance
divine que nous touchons du doigt sa supériorité. En effet, la simple
contemplation de la nature ne peut pas faire connaître Dieu à tout le monde,
tandis que la lumière de la Foi Le révèle toujours d’une manière infaillible à
ceux qui croient.
Or, tout ce que la Foi nous enseigne sur Dieu est contenu dans les articles du
Symbole. nous y trouvons l’unité dans l’Essence divine et la distinction dans les
trois Personnes. nous y voyons de plus que Dieu est notre fin dernière et que
c’est de Lui que nous devons attendre un bonheur céleste et éternel, selon la
parole de Saint Paul, que 23 Dieu récompense ceux qui Le cherchent. Et bien
longtemps avant l’Apôtre, le Prophète Isaïe, pour faire entendre quelle est la
grandeur de cette béatitude, et combien l’intelligence humaine est incapable de
la connaître par elle-même, avait soin de nous dire: 24 Non, depuis l’origine des
siècles, les hommes n’ont point conçu, l’oreille n’a point entendu, aucun oeil n’a
vu, excepté vous, Seigneur, ce que Vous avez préparé à ceux qui Vous aiment.
D’après ce que nous venons de dire, il faut faire profession d’admettre qu’il n’y
a qu’un seul Dieu, et non plusieurs. nous reconnaissons que Dieu est la bonté
souveraine et la perfection même. Or, il est impossible que la perfection absolue
convienne à plusieurs. Car celui qui manque de la moindre chose pour arriver
jusqu’au souverain et à l’absolu, est par là même imparfait, donc il ne saurait
être Dieu. Cette vérité est affirmée en maints endroits dans la sainte Ecriture.
Ainsi, il est écrit: 25 Ecoute Israël, le Seigneur notre Dieu est le seul Dieu. De
plus, c’est un précepte du Seigneur: 26 Vous n’aurez point d’autres dieux devant
Moi. Souvent Dieu nous fait entendre par le Prophète Isaïe 27 qu’Il est le premier
et le dernier, et qu’il n’y a point d’autre Dieu que Lui. Enfin l’Apôtre Saint Paul
atteste aussi très nettement 28 qu’il n’y a qu’un Seigneur, une Foi, un Baptême.
23 Hebr., 11, 6.
24 Isa., 64, 4.
25 Deut., 6, 4.
26 Exod., 20, 3. 28.
27 Isa., 44, 6.
28 Eph., 4, 5.
(Page 24)
L’Ecriture sainte donne parfois le nom de dieux à des êtres créés. n’en soyons
pas étonnés. Car lorsqu’elle appelle dieux les Prophètes et les Juges, ce n’est pas
dans le sens absurde et impie des païens qui se sont forgé plusieurs divinités,
c’est simplement pour exprimer, selon cette façon habituelle de parler, ou
quelque qualité éminente, ou bien une fonction sublime à laquelle Dieu les avait
élevés. — La Foi chrétienne croit donc et professe qu’il n’y a qu’un seul Dieu,
par nature, par substance et par essence. C’est la définition même du Concile de
Nicée, qui a voulu confirmer cette vérité dans son Symbole. Puis, s’élevant
encore plus haut, cette même Foi chrétienne reconnaît l’unité de Dieu, tout en
adorant en même temps la Trinité dans son unité, et l’unité dans sa Trinité. C’est
le Mystère dont nous avons maintenant à nous occuper, d’après les termes
suivants du Symbole.
§ III. — LE PÈRE
On donne à Dieu le nom de Père pour plusieurs raisons. Il convient donc
d’expliquer tout d’abord en quel sens on le Lui attribue plus spécialement ici.
Quelques-uns, même de ceux dont la Foi n’avait pas éclairé les ténèbres, avaient
compris cependant que Dieu est une substance éternelle, que tout émane de Lui,
qu’Il gouverne et conserve, par sa Providence, l’ordre et l’état de tout ce qui
existe. Et de là, voyant que les hommes appellent Père celui qui est l’auteur
d’une famille, et qui continue de la diriger par ses conseils et par son autorité, ils
donnèrent également ce nom de Père à Dieu, qu’ils reconnaissaient comme le
Créateur et le Gouverneur de toutes choses.
Les Saintes Ecritures elles-mêmes emploient ce mot lorsque, en parlant de Dieu
elles Lui attribuent la Création, la Puissance suprême et cette Providence qui
régit si admirablement l’univers. nous y lisons en effet: 29 N’est-ce pas le
Seigneur qui est votre Père, qui est votre Maître qui vous a faits et tirés du
néant? Et aussi: 30 N’est-ce pas Lui qui est notre seul Père ? n’est-ce pas Dieu
seul qui nous a créés ?
Mais c’est dans les livres du nouveau testament qu’Il est appelé bien plus
souvent et d’une manière bien plus spéciale le Père des Chrétiens, puisqu’ils
n’ont pas reçu l’esprit de servitude qui fait vivre dans la crainte, mais l’esprit
d’adoption des enfants de Dieu, par lequel nous crions: Père ! Père ! 31 — Car
le Père nous a témoigné tant d’amour que nous sommes appelés, et que nous
sommes réellement les enfants de Dieu. 32— Que si nous sommes enfants, nous
sommes héritiers de Dieu, et cohéritiers de Jésus Christ 33, — qui est le premierné
de plusieurs frères 34 — et qui ne rougit pas de nous appeler ses frères. 35
29 Deut., 32, 6.
30 Mal., 2, 10.
31 Rom., 8, 15.
32 Joan., 3, 1.
33 Rom., 8, 17.
34 Rom., 8, 29.
(Page 25)
Ainsi, soit que l’on considère Dieu d’une manière générale par rapport à la
création et à la Providence, soit qu’on s’arrête spécialement à l’adoption
spirituelle (qu’il a faite) des Chrétiens, c’est à bon droit que les Fidèles font
profession de Le reconnaître pour leur Père.
Mais outre ces explications que nous venons de donner, le Pasteur ne manquera
pas d’avertir les Fidèles qu’en entendant prononcer ce nom de Père, ils doivent
élever leurs âmes vers des mystères plus sublimes encore. En effet tout ce qu’il
y a de plus caché et de plus impénétrable dans cette lumière inaccessible 36 que
Dieu habite, ce que la raison et l’intelligence humaine ne pouvaient ni atteindre,
ni même soupçonner, les oracles divins commencent à nous le faire entrevoir par
ce nom de Père.
Ce nom nous indique qu’il faut admettre dans l’Essence divine, non une seule
Personne, mais plusieurs réellement distinctes. Il y a en effet trois Personnes
dans une seule et même Divinité: celle du Père qui n’est engendré d’aucune
autre ; celle du Fils qui est engendré du Père avant tous les siècles ; celle du
Saint Esprit qui procède du Père et du Fils, de toute éternité. Le Père est dans
l’unité de la nature divine la première Personne, et avec son Fils unique et le
Saint Esprit il forme un seul Dieu, un seul Seigneur 37 non point une seule
Personne, mais une seule nature en trois Personnes. Et il n’est pas permis de
penser qu’il y ait entre ces Personnes la moindre différence, la moindre
inégalité: toute la distinction que l’on peut concevoir entre elles vient de leurs
propriétés respectives. Le Père n’est point engendré ; le Fils est engendré du
Père ; le Saint Esprit procède de l’un et de l’autre. Ainsi nous reconnaissons une
seule et même nature, une seule et même substance pour les trois Personnes, 38
mais de telle sorte que dans notre profession de Foi relative au Dieu véritable et
éternel, nous adorons avec toute la piété et tout le respect possibles, la
distinction dans les Personnes, l’unité dans la Substance, et l’égalité dans la
Trinité.
Voilà pourquoi, lorsque nous disons que le Père est la première Personne, il ne
faut pas croire que nous entendons supposer dans la Trinité quelque chose de
premier et de dernier, de plus grand et de plus petit. A Dieu ne plaise qu’une
pareille impiété entre jamais dans l’esprit des Fidèles, puisque la Religion
chrétienne proclame dans les trois Personnes la même éternité, la même gloire et
la même majesté. Mais comme le Père est le principe sans principe, nous
affirmons avec vérité et sans aucune hésitation qu’Il est la première Personne ;
et parce qu’Il n’est distingué des autres Personnes que par la propriété de Père,
c’est à Lui seul aussi qu’il appartenait d’engendrer le Fils de toute éternité.
Aussi c’est pour nous faire souvenir en même temps que Dieu a toujours été, et
35 Hébr., 2, 11.
36 1 Tim., 8, 16.
37 Symbole Quicumque (Symbole de St-Athanase).
38 Symb. Quicumque.
(Page 26)
qu’Il a toujours été Père que nous joignons ensemble, dans cette profession de
Foi, et le nom de Dieu et le nom de Père.
Mais comme il n’y a rien de plus périlleux que de chercher à pénétrer des vérités
si hautes et si délicates, ni de plus grave que de se tromper en voulant les
exprimer, le Pasteur aura soin d’enseigner aux Fidèles qu’ils doivent retenir
scrupuleusement les mots d’Essence et de Personne, consacrés en quelque sorte
à l’expression propre de ce Mystère, et ne point oublier que l’unité est dans
l’Essence et la distinction dans les Personnes. De plus, il faut éviter sur ce point
les recherches subtiles et curieuses, selon cette parole: 39 Celui qui voudra
scruter la majesté sera accablé par l’éclat de la gloire. Il doit nous suffire de
savoir d’une manière certaine par la Foi que Dieu Lui-même nous a enseigné
cette vérité, (car ne pas croire à ses oracles serait une insigne folie et un malheur
extrême). Allez, dit Notre-Seigneur Jésus-Christ à ses Apôtres, 40 enseignez
toutes les nations, baptisez-les au nom du Père et du Fils et du Saint-Esprit. —
Et l’Apôtre Saint Jean nous dit également: 41 Il y en a trois qui rendent
témoignage dans le ciel, le Père, le Verbe et l’Esprit, et ces trois ne font qu’Un.
Que celui donc qui par la grâce de Dieu croit ces vérités, prie avec persévérance
et conjure Dieu le Père qui a créé toutes choses de rien, 42 qui dispose tout pour
notre bonheur, 43 qui nous a donné le pouvoir de devenir ses enfants, qui a
révélé à l’esprit de l’homme le mystère de la Sainte Trinité, oui, qu’il demande
sans cesse la grâce d’être admis un jour dans les tabernacles éternels, pour y
contempler cette ineffable fécondité du Père qui, en se considérant et en se
connaissant Lui-même, engendre un Fils qui Lui est égal et semblable ; pour y
contempler aussi ce bien éternel et indissoluble par lequel l’esprit de charité qui
est l’Esprit-Saint, amour parfaitement égal du Père et du Fils, procédant de l’un
et de l’autre, unit ensemble et toujours Celui qui engendre et Celui qui est
engendré ; pour y voir enfin l’unité d’Essence dans la Trinité divine et la parfaite
distinction dans les trois Personnes.
§ IV. — TOUT PUISSANT
Les Saintes Ecritures emploient ordinairement différents mots pour exprimer la
Puissance infinie de Dieu et sa Majesté souveraine, afin de nous montrer avec
quelle religion et quelle piété nous devons honorer ce nom trois fois saint. Mais
le Pasteur aura soin d’enseigner avant tout que la perfection qui Lui est le plus
fréquemment attribuée est celle de Tout-Puissant. Parlant de Lui-même Dieu dit
44 Je suis le Seigneur Tout-Puissant. Et Jacob envoyant ses fils vers Joseph
39 Prov., 25, 27.
40 Matth., 28, 19.
41 1 Joann, 6, 7.
42 Sap., 8, 1.
43 Joann, l3, 12.
44 Genes., 17, 1.
(Page 27)
faisait cette prière: 45 Puisse mon Dieu Tout-Puissant le fléchir à votre égard ! Il
est écrit dans l’Apocalypse: 46 Le Seigneur Tout-Puissant qui est, qui était et qui
doit venir. Ailleurs: Le grand jour est appelé le jour du Dieu Tout-Puisssant.
D’autres fois, plusieurs mots servent à signifier la même chose. Ainsi par
exemple: 47 Rien n’est impossible à Dieu. — 48 La main de Dieu peut-elle, être
impuissante ? —49 Vous pouvez, Seigneur, tout ce que Vous voulez. Et plusieurs
autres expressions qui, sous des formes différentes, sont de véritables
synonymes du mot Tout-Puissant.
Nous entendons donc par là qu’il n’existe rien, que l’esprit ne peut rien
concevoir, que l’imagination ne peut rien se figurer, que Dieu n’ait le pouvoir de
réaliser. Car non seulement il peut opérer tous ces prodiges qui tout grands
qu’ils sont, ne dépassent pas néanmoins nos conceptions d’une manière absolue,
comme de faire tout rentrer dans le néant, ou de créer de rien, en un instant,
plusieurs autres mondes ; mais sa Puissance s’étend aussi à une foule d’autres
choses beaucoup plus hautes que la raison et l’intelligence de l’homme ne
peuvent pas même soupçonner.
Cependant, quoique Tout-Puissant, Dieu ne peut ni mentir, ni tromper, ni être
trompé, ni pécher, ni périr, ni ignorer quoi que ce soit. Ces choses ne se
rencontrent que chez les êtres dont l’action est imparfaite. Et précisément parce
que l’action de Dieu est toujours d’une perfection infinie on dit qu’Il ne peut pas
les faire. Réellement une pareille faculté est un effet de la faiblesse, et non d’un
pouvoir souverain et illimité, tel qu’Il le possède. Ainsi donc nous croyons que
Dieu est Tout-Puissant, mais en ayant grand soin, dans notre pensée, d’écarter
loin de Lui tout ce qui ne serait pas en harmonie et en rapport avec la perfection
suprême de sa nature.
Mais que le Pasteur montre bien que l’on a eu les plus sages raisons d’omettre
dans le Symbole les autres attributs de Dieu, et de ne proposer à notre Foi que
celui de sa toute-Puissance. En effet, dès que nous Le reconnaissons comme
Tout-Puissant, nous avouons par là même qu’Il a la science de tout et que tout
est soumis à son empire et à sa volonté. De plus, si nous croyons fermement
qu’Il peut tout faire, nous sommes obligés par une conséquence nécessaire de
tenir pour certaines en Lui ces autres perfections sans lesquelles il nous serait
impossible de concevoir sa Puissance souveraine.
Enfin rien n’est plus propre à affermir notre Foi et notre espérance que la
conviction profondément gravée dans nos âmes que rien n’est impossible à
Dieu. Car tout ce qu’on nous proposera ensuite à croire, les choses les plus
grandes, les plus incompréhensibles, aussi bien que les plus élevées au-dessus
45 Genes., 43, 14.
46 Apoc., 4, 8.
47 Apoc., 16, 14.
48 Luc, 1, 37.
49 Num., 11, 23.
(Page 28)
des lois ordinaires de la nature, dès que notre raison aura seulement l’idée de la
toute-Puissance divine, elle les admettra facilement et sans hésitation aucune. Et
même, plus les oracles divins annonceront des choses prodigieuses, plus nous
nous sentirons portés et empressés à les accepter ; que s’il s’agit de biens à
espérer, jamais la grandeur de l’objet promis à nos désirs ne rebutera notre
confiance. Au contraire, nous verrons s’agrandir nos désirs et nos espérances, en
nous rappelant souvent que rien n’est impossible à un Dieu Tout-Puissant.
Et cette Foi doit nous soutenir et nous fortifier, surtout lorsque nous aurons à
faire une oeuvre difficile (une sorte de miracle), pour le bien et l’utilité du
prochain, ou que nous voudrons obtenir de Dieu par la prière quelque grâce
spéciale. Notre-Seigneur a voulu nous enseigner lui-même le premier de ces
devoirs lorsque reprochant à ses Apôtres, leur incrédulité, Il leur disait: 50 Si
vous avez de la Foi comme un grain de sénevé, vous direz à cette montagne
Passe d’ici là, et elle y passera, et rien ne vous sera impossible. Et l’Apôtre
Saint Jacques nous rappelle ainsi le second: 51 Que celui qui prie le fasse avec
Foi et sans hésiter ; car celui qui hésite est semblable au flot de la mer qui est
agité et poussé par le vent de tous les côtés. Que cet homme-1& donc ne
s’imagine pas qu’il recevra quelque chose du Seigneur.
D’ailleurs, sous d’autres rapports, cette Foi nous est également très utile et très
avantageuse. D’abord elle nous forme admirablement, et en toutes choses, à la
modestie et à l’humilité de l’âme, selon cette parole du Prince des Apôtres: 52
Humiliez-vous sous la main puissante de Dieu. De plus, elle nous apprend à ne
pas trembler 53 là où il n’existe aucun sujet d’effroi, et à ne craindre que Dieu
seul 54, qui nous tient en son pouvoir, nous et tous nos biens. 55 et notre Sauveur
Lui-même n’a-t-il pas dit: 56 Je vous montrerai qui vous devez craindre:
craignez celui qui après avoir tué le corps peut vous précipiter dans l’enfer.
Enfin cette même Foi nous sert à nous rappeler et à célébrer avec reconnaissance
les immenses bienfaits de Dieu envers nous. Car il pourrait croire à la toute-
Puissance de Dieu, et en même temps être assez ingrat pour ne pas s’écrier
souvent: 57 Le Tout-Puissant a fait pour moi de grandes choses.
Au surplus, si, dans cet article, nous appelons le Père « tout Puissant », personne
ne doit s’imaginer — car ce serait une erreur — que nous lui attribuons ce nom,
à Lui-seul, et que nous refusons de le donner également au Fils et au Saint-
Esprit. Car de même que nous disons que le Père est Dieu, que le Fils est Dieu,
que le Saint-Esprit est Dieu, sans dire pour cela qu’il y a trois Dieux, mais en
50 Matth., 17, 19.
51 Jac., 1, 6, 7.
52 Pet., 5, 6.
53 Psal. 52, 6.
54 Psal. 32, 8.
55 Sap., 7, 16.
56 Luc, 12, 5.
57 Luc, 1, 49.
(Page 29)
confessant réellement un seul Dieu ; de même lorsque nous affirmons que le
Père est tout Puissant, que le Fils est tout Puissant, que le Saint Esprit est tout
Puissant, nous ne reconnaissons pas trois tout puissants, mais un seul. Et nous
attribuons cette qualité au Père pour cette raison particulière qu’Il est la source
de tout ce qui existe ; comme nous disons du Fils qu’il est la Sagesse, parce
qu’Il est le Verbe éternel du Père, et du Saint-Esprit, qu’il possède la bonté,
parce qu’Il est l’amour du Père et du Fils. Et cependant ces qualités, et toutes les
autres semblables, selon l’enseignement de la Foi catholique, peuvent
s’appliquer également aux trois Personnes divines.
§ V. — CREATEUR DU CIEL ET DE LA TERRE.
Ce que nous avons à dire maintenant de la création de toutes choses, nous fera
aisément comprendre combien il était nécessaire de donner tout d’abord aux
Fidèles la notion d’un Dieu Tout-Puissant. Car il est d’autant plus facile
d’admettre une oeuvre si prodigieuse que l’on doute moins de la puissance
infinie du Créateur. Or Dieu n’a pas formé le monde avec une matière
préexistante, Il l’a tiré du néant, sans nécessité ni contrainte, librement et de son
plein gré. Le seul motif qui L’a déterminé à l’oeuvre de la création, c’est sa
bonté, qu’Il voulait répandre sur les êtres qu’Il allait produire. Car Dieu,
souverainement heureux en Lui-même et par Lui-même, n’a besoin de rien, ni
de personne, comme le proclame David en ces termes: 58 J’ai dit à mon
Seigneur, Vous êtes mon Dieu, et Vous n’avez pas besoin de mes biens. Et
comme il n’a obéi qu’à sa bonté, quand Il a fait tout ce qu’Il a voulu 59, de même
pour former l’univers, Il n’a pris ni modèle ni dessein qui ne fût en Lui. Son
intelligence infinie possède en elle-même l’idée exemplaire de toute choses. Et
c’est en considérant au dedans de Lui cette idée exemplaire, c’est en la
reproduisant pour ainsi dire, que l’Ouvrier par excellence, avec cette Sagesse et
cette Puissance suprêmes qui Lui sont propres, a créé dès le commencement
l’universalité des choses qui existent. Il a dit, et tout a été fait ; il a ordonné, et
tout a été créé 60.
Par ces mots « le ciel et la terre », on entend tout ce que le ciel et la terre
renferment. Car non seulement Dieu a formé les cieux dont le Prophète a dit
qu’ils sont l’ouvrage de ses doigts 61, mais c’est Lui qui les a ornés de la clarté
du soleil, de la lune et de tous les autres astres, pour les faire servir de signes,
afin de distinguer les saisons. les jours et les années 62. C’est Lui aussi qui a
donné à tous les globes célestes un cours si constant et si réglé, qu’on ne peut
rien voir de plus rapide que leurs perpétuels mouvements, ni de plus régulier que
ces mouvements eux-mêmes.
58 Psal. 15, 2,
59 Psal. 113, 3.
60 Psal. 148, 5.
61 Psal. 8, 4.
62 Genes., 1, 14.
(Page 30)
Dieu créa également de purs esprits et des Anges innombrables pour en faire ses
serviteurs et ses ministres. Il les orna et les enrichit des dons de sa grâce et de sa
puissance. Quand la Sainte Ecriture nous raconte que le démon ne demeura pas
dans la vérité 63, Elle nous fait entendre clairement que lui et les autres anges
apostats avaient reçu la grâce dès le commencement de leur existence. Saint
Augustin l’affirme nettement: 64 Dieu, dit-il, créa les Anges avec une volonté
droite, c’est-à-dire avec un chaste amour qui les unissait à Lui, formant à la fois
leur nature, et y ajoutant la grâce comme un bienfait. D’où il faut conclure que
les Anges saints ne perdirent jamais cette volonté droite, c’est-à-dire l’amour de
Dieu. Quant à leur science, voici le témoignage de nos Saints Livres. 65 O mon
Seigneur et mon Roi, Vous avez la sagesse d’un Ange de Dieu, et Vous
connaissez tout ce qui est sur la terre. Pour exprimer leur puissance, le saint roi
David nous dit: 66 Les Anges sont puissants en vertu, et ils exécutent les ordres
de Dieu. Aussi l’Ecriture sainte les appelle souvent les vertus, et l’armée du
Seigneur.
Mais, bien qu’ils eussent tous reçu ces dons célestes qui faisaient leur gloire,
plusieurs cependant, pour avoir abandonné Dieu leur Père et leur Créateur,
furent bannis de leurs sublimes demeures, et renfermés dans une prison très
obscure, au centre de la terre, où ils subissent la peine éternelle due à leur
orgueil. Ce qui a fait dire au prince des Apôtres: 67 Dieu n’a point épargné les
anges pécheurs, mais Il les a précipités dans l’enfer et chargés de chaînes, pour
y être tourmentés, et pour y attendre le jugement.
Dieu affermit aussi la terre sur sa base, et par sa parole Il lui fixa sa place au
milieu du monde. Il éleva les montagnes, Il creusa les vallées, et pour que la
violence des eaux ne pût l’inonder, Il posa des bornes à la mer pour l’empêcher
de la submerger. Ensuite Il la revêtit et la para de toutes sortes d’arbres, de
plantes et de fleurs, Il la peupla d’animaux de toute espèce, comme il avait fait
auparavant pour la mer et les airs.
Enfin Il forma le corps de l’homme du limon de la terre et, par un pur effet de sa
bonté, Il lui accorda le don de l’immortalité et de l’impassibilité, qui n’était pas
essentiellement attaché à sa nature. Quant à l’âme 68, Il la fit à son image et à sa
ressemblance, la doua du libre arbitre, et régla si bien tous les mouvements et
tous les désirs du coeur, qu’ils devaient toujours être soumis à l’autorité de la
raison. A cela Il voulut joindre le don admirable de la justice originelle, et enfin
Il lui soumit tous les animaux.
63 Joan., 8, 44.
64 Lib. 12, de Civ. Dei, Cap. 9.
65 2 Reg., 14, 20.
66 Psal. 102, 21.
67 2. Petr., 2, 4.
68 Genes., 1, 26.
(Page 31)
Pour instruire les fidèles de ces vérités, le Pasteur n’aura d’ailleurs qu’à
consulter l’histoire sacrée de la Genèse.
Ainsi donc ces mots de création du ciel et de la terre doivent s’entendre de la
création de toutes choses. Déjà le Prophète David l’avait dit en ce peu de mots:
69 Les cieux sont à Vous, et la terre Vous appartient. C’est Vous qui avez formé
le globe de la terre et tout ce qui le remplit. Mais les Pères du Concile de Nicée
l’ont exprimé bien plus brièvement encore en ajoutant au Symbole ces simples
mots: visibles et invisibles. Et en effet tout ce que renferme l’ensemble des
choses, tout ce que nous reconnaissons comme l’oeuvre de Dieu, peut, ou bien
tomber sous les sens, et nous l’appelons visible, ou seulement être aperçu par
l’intelligence et la raison, et alors nous l’appelons invisible.
§ VI. — PROVIDENCE.
Mais en reconnaissant que Dieu est l’Auteur et le Créateur de toutes choses,
n’allons pas croire que son oeuvre une fois achevée et terminée par Lui, ait pu
subsister sans sa Puissance infinie. De même en effet que pour exister, tout a eu
besoin de la souveraine Puissance, de la Sagesse et de la Bonté du Créateur, de
même il est nécessaire que l’action de la Providence s’étende constamment sur
tout ce qu’Il a créé. Et s’Il ne conservait son oeuvre avec cette même force qu’Il
a employée pour la former au commencement, elle rentrerait aussitôt dans le
néant. L’Ecriture nous le déclare en termes formels, lorsqu’elle dit à Dieu 70
Comment quelque chose pourrait-il subsister, si Vous ne le vouliez ainsi ? Ce
que Vous n’avez pas appelé, comment se conserverait-il ?
Et non seulement Dieu, par sa Providence, soutient et gouverne toute la
création ; mais c’est Lui qui en réalité communique le mouvement et l’action à
tout ce qui se meut et à tout ce qui agit ; et de telle sorte qu’Il prévient, sans
l’empêcher, l’influence des causes secondes. C’est une vertu cachée, mais qui
s’étend à tout, et comme dit le Sage, 71 qui agit fortement depuis une extrémité
jusqu’à l’autre et qui dispose tout avec la douceur convenable. Ce qui a fait dire
à l’Apôtre en prêchant aux Athéniens le Dieu qu’ils adoraient sans Le connaître:
72 Il n’est pas éloigné de chacun de nous ; c’est en Lui que nous avons la vie, le
mouvement et l’être.
Nous en avons assez dit sur ce premier article. toutefois, il nous reste à ajouter
que l’oeuvre créatrice est commune aux trois Personnes de la Sainte et
indivisible Trinité. Car si, d’après l’enseignement des Apôtres dans leur
Symbole, nous savons et proclamons que le Père est Créateur du ciel et de la
terre, d’autre part nous lisons du Fils dans les saintes Ecritures: 73 que tout a été
69 Psal. 88, 12.
70 Sap., 11, 26.
71 Sap., 8, 1.
72 Act., 17, 27, 28.
73 Joan., 1, 3.
(Page 32)
fait par Lui ; et du Saint-Esprit: 74 que l’Esprit du Seigneur était porté sur les
eaux. Et encore 75 que les cieux ont été affermis par le Verbe de. Dieu, et que
toute leur beauté est l’effet du Souffle de sa bouche.
74 Genes., 2.
75 Psal. 32, 5.
(Page 33)
Chapitre troisième — Du second article du Symbole
ET EN JÉSUS-CHRIST SON FILS UNIQUE, NOTRE SEIGNEUR.
Le genre humain trouve dans la foi et la confession de cet Article des avantages
immenses et merveilleux. nous en avons une preuve dans cette parole de
l’Apôtre Saint Jean: 1 Quiconque confessera que Jésus est le Fils de Dieu,
demeurera en Lui, et lui en Dieu. Mais notre Seigneur Jésus-Christ Lui-même
avait pris soin de nous en donner une autre, lorsqu’Il avait proclamé d’une
manière si éclatante le bonheur du prince des Apôtres: 2 Tu es heureux, Simon
fils de Jonas, car ce n’est ni la chair ni le sang qui te l’ont révélé, mais mon
Père qui est dans les cieux. C’est ici en effet le fondement le plus solide de notre
Salut et de notre Rédemption.
§ I. — PÉCHÉ ORIGINEL.
Pour mieux apprécier les fruits merveilleux que nous recueillons de cet Article,
il faut nous rappeler la perte lamentable que firent nos premiers parents de cet
état si heureux dans lequel Dieu les avait placés. Que le Pasteur s’applique donc
à bien expliquer aux Fidèles la cause commune de nos misères et de nos
malheurs. A peine Adam eut-il désobéi à Dieu et transgressé le précepte qui lui
disait: 3 Tu peux manger de tous les fruits du jardin, mais ne touche pas à
l’arbre de la science du bien et du mal ; car le jour où tu mangeras de son fruit
tu mourras de mort ; aussitôt il tomba dans cet affreux malheur qui lui fit perdre
la sainteté et la justice dans lesquelles il avait été créé, et lui-même devint sujet à
une foule d’autres maux que le Saint Concile de Trente a énumérés tout au long
4. D’autre part il ne faut pas oublier que ce péché et son châtiment ne se sont
point arrêtés en Adam, mais qu’il a été, lui, comme la source et le principe qui
les a fait passer justement à toute sa postérité.
Cependant le genre humain étant tombé de si haut, rien ne pouvait le relever et
le remettre dans son premier état, ni les forces des hommes, ni celles des Anges.
A ses malheurs, à sa ruine il ne restait de remède que le Fils de Dieu Lui-même,
avec sa Puissance infinie. Seul Il pouvait, en se revêtant de l’infirmité de notre
chair, détruire la malice infinie du péché, et nous réconcilier avec Dieu dans son
sang.
Or la foi et la confession de ce mystère de la Rédemption est, et a toujours été si
nécessaire aux hommes pour les conduire au salut, que Dieu a voulu le révéler
dès le commencement: Au moment de la condamnation générale qui suivit de si
prés le péché, Il fit briller l’espérance de la Rédemption dans les paroles dont Il
se servit pour prédire au démon sa propre ruine, par la délivrance même de
1 1 Joan., 4, 15
2 Matt., 16, 17.
3 Genes., 2, 16, 17.
4 Conc. Trid. Sess. 5 et 6
(Page 34)
l’homme: 5 Je mettrai des inimitiés entre toi et la femme, entre ta race et la
sienne. Elle te brisera la tête, et toi tu chercheras à la blesser au talon.
Souvent, dans la suite, Dieu confirma cette promesse, et fit connaître ses
desseins d’une manière plus positive, surtout lorsqu’il voulait témoigner à
certains hommes une bonté particulière. Abraham entre autres parmi les
patriarches, reçut plusieurs fois de Lui la révélation de ce mystère. Mais ce fut
principalement à l’heure oh il allait immoler son fils Isaac pour Lui obéir, qu’il
Le connut clairement. Dieu lui dit en effet: 6 Puisque vous avez fait cela, et que
vous n’avez point épargné votre fils unique, Je vous bénirai, et Je multiplierai
votre race comme les étoiles et comme le sable qui est sur le bord de la mer.
Votre postérité possédera les villes de vos ennemis, et toutes les nations de la
terre seront bénies en votre race, parce que vous avez obéi à ma voix. De telles
paroles faisaient aisément conclure qu’un des descendants d’Abraham
délivrerait un jour le genre humain de l’effroyable tyrannie de Satan, et lui
apporterait le salut. Or ce Libérateur annoncé ne pouvait être que le Fils de Dieu,
sorti, comme homme, de la race d’Abraham. Peu de temps après, le Seigneur,
pour conserver le souvenir de cette promesse, refit la même alliance avec Jacob,
petit-fils d’Abraham. En effet ce patriarche vit dans un songe une échelle dont le
pied reposait sur la terre, dont le sommet touchait le ciel, et le long de laquelle
les Anges de Dieu montaient et descendaient 7. Et Dieu Lui-même appuyé sur
cette échelle lui disait: 8 Je suis le Seigneur Dieu d’Abraham ton père, et le Dieu
d’Isaac. La terre sur laquelle tu dors, Je te la donnerai à toi et à ta postérité, et
tes descendants seront comme la poussière de la terre. tu t’étendras vers
l’Orient et vers l’Occident, vers le nord et vers le Midi, et toutes les tribus de la
terre seront bénies en toi et en ta race.
Et dans la suite Dieu continua de renouveler le souvenir de sa promesse et
d’exciter l’attente du Sauveur, non seulement chez les descendants d’Abraham,
mais chez beaucoup d’autres hommes. Dès que le gouvernement juif, avec sa
religion, fut bien établi, le peuple connut plus clairement cette promesse. Car
d’une part des objets muets figuraient, et de l’autre des hommes prédisaient les
biens extraordinaires que Jésus-Christ notre Sauveur et Rédempteur devait nous
apporter. Les Prophètes, dont l’esprit était éclairé par une lumière céleste,
annoncèrent d’avance au peuple la naissance du Fils de Dieu, ses oeuvres
admirables, (oeuvres qu’Il a opérées pendant sa vie humaine), sa doctrine, ses
moeurs, sa vie, sa mort, sa résurrection. Et tous ses autres mystères. Et ils
parlaient clairement de toutes ces choses, comme s’ils les avaient eues sous les
yeux. De sorte que si nous supprimons la distance qui existe entre le passé et
5 Genes., 3, 15.
6 Genes., 22, 16, 17.
7 Genes., 28, 12.
8 Genes., 28. 13.
(Page 35)
l’avenir, nous confondrons ensemble les prédictions des Prophètes et les
prédications des Apôtres, la Foi des anciens patriarches et notre propre Foi:
Mais il est temps d’expliquer chacun des mots de ce second article.
§ II. — EN JESUS-CHRIST.
Jésus est le nom propre de celui qui est Dieu et homme tout ensemble. Il signifie
Sauveur ; et ce n’est ni le hasard, ni le jugement et la volonté des hommes qui
Lui ont donné ce nom, mais l’ordre et le dessein même de Dieu. L’Ange Gabriel
en effet avait dit à Marie, en annonçant qu’elle serait sa Mère: 9 Voilà que vous
concevrez dans votre sein. Et vous enfanterez un fils, et vous L’appellerez du
nom de Jésus. Plus tard ce même Ange, non seulement fit un devoir à Joseph,
Epoux de la Sainte Vierge, de donner ce nom à l’Enfant, mais encore il lui apprit
pourquoi Il devait être ainsi nommé «Joseph, fils de David, lui dit-il 10, ne
craignez point de prendre avec vous Marie votre épouse, car ce qui est né en
elle est du Saint-Esprit. Elle enfantera un fils, et vous L’appellerez du nom de
Jésus, parce que c’est Lui qui délivrera son peuple de ses péchés. »
Il est vrai que plusieurs personnages de nos Saintes Ecritures ont aussi porté ce
nom. tel fut Josué, fils de Navé, qui remplaça Moise, et qui eut le privilège,
refusé à son prédécesseur, d’introduire dans la terre promise le peuple que ce
dernier avait tiré de la servitude d’Egypte. tel fut également Jésus, fils de
Josédech, le grand-prêtre.
Mais n’est-ce pas avec infiniment plus de justesse que ce nom de Jésus convient
à notre Sauveur ? Lui qui a donné la lumière, la liberté et le salut non plus à un
seul peuple, mais à tous les hommes de tous les siècles: qui ne les a pas
seulement délivrés de la faim et de la domination de l’Egypte et de Babylone,
mais qui les a tirés des ombres de la mort où ils étaient assis, qui a brisé les liens
si durs du péché et du démon ; qui leur a rendu, après l’avoir reconquis pour
eux, le droit à l’héritage du royaume céleste, et les a réconciliés avec Dieu le
Père. Les personnages appelés aussi Jésus n’étaient que la figure de Notre-
Seigneur Jésus-Christ, qui a comblé le genre humain de tous les bienfaits que
nous venons de rappeler. De plus, tous les autres noms sous lesquels les
Prophètes avaient prédit que Dieu voulait désigner son Fils, sont renfermés dans
le seul nom de Jésus. Car chacun d’eux n’exprime que sous un point de vue
spécial le salut qu’Il devait nous apporter, au lieu que le nom de Jésus exprime,
à Lui seul, toute l’étendue et tous les effets de la Rédemption du genre humain.
Au nom de Jésus on a ajouté celui de Christ qui signifie oint. C’est tout
ensemble un titre d’honneur, et un mot qui désigne une fonction. Ce n’est pas un
nom propre, car il est commun à beaucoup de personnes. Ainsi, dans l’antiquité,
nos pères appelaient Christs les Prêtres et les rois, parce que, à cause de la
dignité de leur charge, Dieu avait ordonné qu’ils reçussent l’onction sacrée. Ce
9 Luc., 1, 31.
10 Matt., 1, 20, 21.
(Page 36)
sont les Prêtres en effet qui doivent recommander le peuple à Dieu par des
prières assidues, ce sont eux qui Lui offrent des sacrifices et apaisent son
courroux par leur intercession. Les rois sont chargés de gouverner les peuples ;
c’est à eux qu’il appartient de faire respecter les lois, de protéger la vie des
innocents et de punir l’audace des coupables. Et comme chacun de ces
ministères semble représenter ici-bas la majesté du très Haut, ceux que l’on
choisissait pour en faire des Prêtres ou des rois devaient recevoir l’onction de
l’huile sainte. Ce fut également la coutume de conférer cette onction aux
Prophètes, véritables interprètes et ambassadeurs du Dieu immortel, chargés de
nous découvrir les secrets du ciel, et de nous exhorter à la réforme de nos moeurs
par des instructions salutaires et par la prédiction de l’avenir.
Or Jésus-Christ notre Sauveur en venant dans le monde a pris tout à la fois ces
trois charges, ces trois fonctions de Prophète, de Prêtre et de Roi. Voilà pourquoi
Il a reçu le nom de Christ, et l’onction propre à ces trois ministères. Et Il a reçu
cette onction non de la main des hommes, mais par la vertu même de son Père
céleste, non pas une onction d’huile terrestre, mais d’huile purement spirituelle ;
c’est-à-dire que la grâce, les dons et la plénitude du Saint-Esprit se répandirent
dans son âme très sainte avec une telle abondance, que jamais aucune autre
créature ne sera capable de les recevoir à un si haut degré. C’est ce que le
Prophète exprime très bien, lorsque s’adressant au Rédempteur Lui-même, il Lui
dit: 11 Vous avez aimé la justice et haï l’iniquité ; c’est pourquoi Dieu, votre
Dieu Vous a donné urge onction de joie plus excellente qu’à tous ceux qui la
partagent avec Vous. C’est ce que nous montre plus clairement encore Isaïe par
ces paroles qu’il fait dire au Sauveur: 12 L’Esprit du Seigneur est sur Moi parce
que le Seigneur m’a donné l’onction, et qu’Il m’a envoyé pour L’annoncer à
ceux qui sont doux.
Jésus-Christ a donc été le Prophète et le Maître suprême qui nous a enseigné la
volonté de Dieu, et dont la doctrine a fait connaître au monde son Père céleste.
Et ce nom de Prophète lui convient avec d’autant plus de vérité et de justice, que
tous ceux qui ont eu l’honneur de le porter comme Lui, n’ont été que ses
disciples, envoyés spécialement pour annoncer la venue de ce grand Prophète
qui, Lui, venait sauver les hommes.
Le Christ a été Prêtre aussi, non selon l’ordre des prêtres de la tribu de Lévi dans
l’ancienne Loi, mais comme l’a chanté David: 13 Vous êtes prêtre éternel, selon
l’ordre de Melchisédech. Saint Paul, dans son épître aux Hébreux, explique cette
parole avec le plus grand soin 14.
Enfin nous reconnaissons en Jésus-Christ un Roi. non seulement comme Dieu,
mais comme homme et revêtu de notre propre nature. n’est-ce pas de lui que
11 Psal. 44, 8.
12 Isa., 61, 1.
13 Psal. 109, 4.
14 Hebr.,5, 6.
(Page 37)
l’Ange a dit: 15 Il régnera à jamais dans la maison de Jacob, et son règne n’aura
point de fin. Or, ce règne est un règne spirituel et éternel. Il commence sur la
terre pour se consommer dans le ciel. Et on peut dire que tous les devoirs que la
royauté Lui impose, Jésus-Christ les remplit d’une manière admirable envers
son Eglise. Il la gouverne, Il la protège contre les attaques et les embûches de
ses ennemis ; Il lui communique non seulement la sainteté et la justice, mais
encore la force et les moyens de persévérer. Et bien que tous les hommes, bons
et méchants, soient également compris dans ce royaume, bien que tous sans
exception soient de droit ses sujets et Lui appartiennent, cependant ceux d’entre
eux qui observent ses préceptes et mènent une vie pure et innocente, éprouvent
d’une manière particulière les effets de la bonté et de la bienfaisance infinie de
notre Roi. Au reste si ce royaume Lui est échu, ce n’est ni par droit de
succession, parce qu’Il descendait de rois illustres, ni par aucun autre droit
humain. II est Roi, parce que Dieu a réuni dans sa personne tout ce que la nature
humaine peut renfermer de puissance, de dignité et de grandeur. Oui, c’est Dieu
qui a mis entre ses mains l’empire du monde, et si, dès cette vie, Il commence à
exercer son autorité sur toutes les créatures, ce n’est qu’au jour du jugement que
cette autorité obtiendra une soumission pleine et entière.
§ III. — SON FILS UNIQUE.
Ces mots nous proposent à croire et à contempler en Jésus-Christ des mystères
plus sublimes encore, à savoir qu’il est Fils de Dieu, et vrai Dieu comme son
Père qui L’a engendré de toute éternité. De plus, nous reconnaissons et
confessons en Lui la seconde Personne de la Sainte Trinité, parfaitement égale
en toutes choses aux deux autres ; car aucune inégalité, aucune dissemblance ne
peuvent exister, ni même se concevoir entre les Personnes divines, puisque nous
faisons profession de croire qu’elles n’ont toutes trois qu’une seule et même
essence, une seule et même Volonté, une seule et même Puissance. nous avons
la preuve de cette vérité dans un grand nombre de textes de la Sainte Ecriture,
mais surtout dans cette parole de Saint Jean, qui est si lumineuse 16: Au
commencement était le Verbe, et le Verbe était en Dieu, et le Verbe était Dieu.
Mais lorsqu’on nous dit que Jésus est le Fils de Dieu, il faut bien nous garder de
penser qu’il y a quelque chose de mortel et de terrestre dans sa naissance. L’acte
par lequel Dieu le Père engendre son Fils de toute éternité est incompréhensible
et dépasse absolument notre intelligence. nous devons le croire fermement,
l’honorer avec la plus sincère piété, et, frappés d’étonnement devant un tel
mystère, nous écrier avec le Prophète: 17 Qui pourra raconter sa génération ?—
Ce qu’il faut donc croire, c’est que le Fils est de même nature que le Père, qu’Il
possède la même Puissance et la même Sagesse, ainsi que nous le confessons
d’une manière plus explicite dans ces paroles du Symbole de Nicée: Et en Jésus-
15 Luc., 1, 32, 33.
16 Joan., 1, 1.
17 Isa, 53, 8.
(Page 38)
Christ, son Fils unique, né du Père avant tous les siècles, Dieu de Dieu, Lumière
de Lumière, vrai Dieu de vrai Dieu, engendré et non créé, consubstantiel au
Père, par qui tout a été fait.
On a coutume d’employer un certain nombre de comparaisons pour essayer
d’expliquer le mode et la nature de cette génération éternelle, la plus juste
semble être celle qui se tire de la formation de notre pensée dans notre âme.
Aussi Saint Jean donne-t-il au Fils de Dieu le nom de Verbe 18. De même en
effet que notre esprit, en se comprenant et en se contemplant, forme de luimême
une image, que les théologiens appellent Verbe, ainsi nous pouvons dire
— autant que les choses divines et les choses humaines peuvent se comparer
entre elles — que Dieu, en se connaissant et en se contemplant Lui-même,
engendre son Verbe éternel. Au reste il est préférable de s’arrêter simplement à
ce que la Foi propose, c’est-à-dire croire et confesser avec sincérité que Jésus-
Christ est vrai Dieu et vrai homme tout ensemble ; que comme Dieu Il est
engendré du Père avant tous les siècles, que comme homme Il est né dans le
temps de la Vierge Marie sa mère. toutefois, en admettant cette double
naissance, nous ne reconnaissons qu’un seul Fils. Car Jésus-Christ n’est qu’une
seule et même Personne, qui réunit en elle la nature divine et la nature humaine.
Du côté de la génération divine, Il n’a ni frères ni cohéritiers, puisqu’Il est le
Fils unique du Père, tandis que nous, nous ne sommes que ses créatures et le
fragile ouvrage de ses mains. Du côté de sa génération humaine, il en est
beaucoup à qui non seulement Il donne le nom de frères, mais qu’Il traite
réellement comme tels, puisqu’Il les admet à partager avec Lui la gloire de
l’héritage de son Père. Ce sont ceux qui. L’ont reçu par la Foi, et qui manifestent
cette Foi qu’ils professent, par leur conduite et par les oeuvres de la charité. C’est
pourquoi l’Apôtre l’appelle le premier né d’un grand nombre de frères 19.
§ IV. — NOTRE-SEIGNEUR.
Parmi toutes les choses que la Sainte Ecriture nous dit de notre Sauveur, il n’est
pas difficile de reconnaître que les unes Lui conviennent comme Dieu, et les
autres comme homme. Car II a reçu nécessairement de ces deux natures
distinctes leurs propriétés différentes. Ainsi nous disons de Lui qu’Il est Tout-
Puissant, éternel, immense, parce qu’il est Dieu. Et nous disons de Lui qu’Il a
souffert, qu’Il est mort, qu’Il est ressuscité, parce que ces vérités ne peuvent
s’appliquer évidemment qu’à la nature humaine. Mais il y a certains attributs qui
conviennent aux deux natures, comme par exemple le nom de Seigneur que nous
Lui donnons ici. Et si ce nom de Seigneur peut s’appliquer à la nature divine et à
la nature humaine, c’est avec grande raison que nous appelons Jésus-Christ notre
Seigneur.
18 Joan,1, 1.
19 Rom., 8, 29.
(Page 39)
Et d’abord, de même qu’Il est Dieu éternel comme le Père, ainsi, comme le Père,
Il est le maître de toutes choses. Et comme Lui et son Père ne sont pas l’un un
Dieu, et l’autre un autre Dieu, mais absolument le même Dieu, ainsi Lui et son
Père ne sont pas deux Seigneurs différents, mais le même Seigneur. Ensuite les
raisons ne manquent pas pour Lui faire donner comme homme le nom de
Seigneur. En premier lieu, par cela seul qu’Il a été notre Rédempteur et qu’Il
nous a délivrés de nos péchés, II a conquis sur nous assez de puissance pour être
vraiment notre Seigneur et pour en porter le titre. C’est ce que l’Apôtre nous
enseigne: 20 Il s’est humilié Lui-même ; Il s’est fait obéissant jusqu’à la mort, et
à la mort de la croix: c’est pourquoi Dieu L’a élevé, et Lui a donné un nom qui
est au-dessus de tout nom, afin qu’au nom de Jésus tout genou fléchît, au ciel,
sur la terre et dans les enfers, et que toute langue reconnût que le Seigneur
Jésus est dans la gloire de Dieu le Père. Enfin Lui-même, après sa Résurrection,
n’a-t-il pas dit: 21 Toute puissance M’a été donnée au ciel et sur la terre ? — en
second lieu, on L’appelle encore Seigneur, parce qu’Il a réuni en Lui, dans une
seule Personne, la nature divine et la nature humaine. Union admirable qui Lui
méritait, même sans mourir pour nous, d’être établi comme souverain Seigneur
de toutes les créatures en général, et spécialement des Fidèles qui Lui obéissent,
et qui Le servent de toute l’affection de leur coeur.
Le Pasteur devra donc exhorter les Fidèles à ne jamais perdre de vue, que c’est
de Jésus-Christ que nous avons pris notre nom de Chrétiens, que nous ne
pouvons ignorer les immenses bienfaits dont Il nous a comblés, puisque Luimême
a bien voulu nous les faire connaître par la Foi, et que, par conséquent
nous sommes tenus en conscience, et plus que tous les autres hommes, de nous
consacrer pour toujours à notre Rédempteur et Seigneur, et à nous dévouer à
Lui, comme des esclaves à leur maître.
Nous l’avons en effet promis à la porte de l’Eglise, lorsque nous avons reçu
l’initiation chrétienne par le Baptême. nous avons déclaré que nous renoncions à
Satan et au monde, pour nous donner entièrement à Jésus-Christ. Mais si, pour
mériter d’appartenir à la milice chrétienne, nous avons dû nous vouer à Notre-
Seigneur par des serments si solennels et si sacrés, de quel supplice ne serionsnous
pas dignes si après être entrés dans l’Eglise, après avoir connu la Volonté
de Dieu et sa Loi, après avoir reçu la grâce des Sacrements, nous avions le
malheur de vivre selon les maximes et les préceptes du monde et du démon,
comme si, au jour de notre purification baptismale, nous nous étions donnés au
monde et au démon et non pas à Jésus-Christ notre Seigneur et notre
Rédempteur ? Quel coeur ne se sentirait enflammé d’amour pour un Maître si
grand, et en même temps si bon pour nous, si dévoué à notre bonheur ? Car bien
qu’Il nous tienne en sa puissance et sous sa domination, comme des esclaves
qu’Il a rachetés par son Sang, cependant Il nous témoigne tant de charité, qu’Il
20 Philipp., 2, 7, 10.
21 Matt., 28, 18.
(Page 40)
daigne nous appeler ses amis 22 et ses frères, et non point ses esclaves. Voilà
sans contredit une des raisons les plus fortes, et peut-être même la meilleure,
pour nous obliger à Le reconnaître, à L’honorer et à Le servir toujours, comme
notre véritable Seigneur.
22 Joan., 15, I5.
(Page 41)
Chapitre quatrième — Du troisième article du Symbole
QUI A ÉTÉ CONÇU DU SAINT-ESPRIT, EST NÉ DE LA VIERGE
MARIE.
Les explications que nous venons de donner (dans l’article précédent) sont très
suffisantes pour faire comprendre aux Fidèles quelle grâce immense et quel
bienfait signalé Dieu a accordés au genre humain, en nous arrachant à la
servitude du plus cruel tyran, et en nous rendant la liberté. Mais si cous
réfléchissons aux voies et moyens qu’Il a employés spécialement pour arriver à
ce but, nous ne trouverons rien de plus frappant, rien de plus magnifique que sa
bonté et sa libéralité envers nous.
Ce sera donc dans ce troisième article que le Pasteur commencera à montrer la
grandeur de ce Mystère que l’Ecriture Sainte nous invite si souvent à méditer,
comme le fondement même de notre Salut. Et d’abord, il enseignera, suivant le
sens des paroles qui l’expriment, que nous croyons, et faisons profession de
croire que Jésus-Christ notre Seigneur et le Fils unique de Dieu, en prenant pour
nous un corps humain dans le sein d’une Vierge, n’a pas été conçu comme les
autres hommes, humainement, mais par une intervention surnaturelle, par la
vertu seule du Saint-Esprit 1. De sorte que la même Personne demeurant Dieu,
comme elle l’était de toute éternité, est devenue homme ce qu’elle n’était pas
auparavant 2.
Et ce qui prouve clairement que ces paroles ont bien ce sens, c’est la profession
de foi du Saint Concile de Constantinople: Jésus-Christ, dit-il, est descendu des
cieux pour nous autres hommes, et pour notre salut ; Il s’est incarné dans le sein
de la Vierge Marie, par le Saint-Esprit, et Il s’est fait homme. C’est également
de cette manière que Saint Jean l’Evangéliste a expliqué ce profond mystère. Il
en avait puisé la connaissance sur le sein même du Sauveur. Après avoir déclaré
la nature du Verbe divin en ces termes: 3 Au commencement était le Verbe, et le
Verbe était en Dieu, et le Verbe était Dieu, il termine par ceux-ci: et le Verbe
s’est fait chair, et Il a habité parmi nous. En effet le Verbe, qui est une des
Personnes divines, a pris la nature humaine d’une manière si complète, que les
deux natures n’ont plus fait en Lui qu’une seule et même hypostase, une seule et
même Personne. Et toutefois dans cette admirable union, chacune des deux
natures a conservé ses opérations et ses propriétés, et l’illustre Pontife Saint
Léon a eu raison de dire: La gloire de la nature divine n’a point absorbé la nature
humaine, et l’élévation de la nature humaine n’a rien fait perdre à la nature
divine.
§ I. — QUI A ÉTÉ CONÇU DU SAINT-ESPRIT.
1 Matth., 1, 20.
2 Joan., 1, 14. ——
3 Joan., 1, 1.
(Page 42)
Mais comme il est essentiel de bien expliquer les mots, le Pasteur aura soin
d’enseigner que si nous disons que le Fils de Dieu a été conçu du Saint-Esprit,
nous ne prétendons pas dire pour cela que cette Personne de la Sainte Trinité ait
seule opéré le mystère de l’Incarnation. II est vrai que le Fils seul a pris la nature
humaine, mais les trois Personnes divines, le Père, le Fils et le Saint-Esprit ont
eu part à ce Mystère.
C’est en effet une règle absolue de la Foi chrétienne que dans les choses que
Dieu fait hors de Lui, tout est commun aux trois Personnes ; que l’une n’agit
point sans l’autre. La seule chose qui ne soit pas commune aux trois Personnes
divines, et qui ne puisse pas l’être, c’est le mode de procession. En effet, le Fils
n’est engendré que du Père, tandis que le Saint-Esprit procède du Père et du Fils.
Mais dans tout ce qu’elles produisent hors d’elles. les trois Personnes agissent
également et sans aucune différence. Et ceci s’applique précisément au mystère
de l’Incarnation.
Il n’en est pas moins vrai que parmi les choses qui sont communes aux trois
Personnes, c’est un usage dans nos Saints Livres, d’attribuer les unes à telle
Personne, les autres à telle autre, par exemple au Père la souveraine Puissance,
au Fils la Sagesse, et l’Amour au Saint-Esprit. Et comme le mystère de
l’Incarnation est la preuve sans réplique de l’amour immense et particulier que
Dieu a pour nous, c’est pour cela que nous l’attribuons spécialement au Saint-
Esprit.
Au reste, il convient de remarquer que dans ce mystère certaines choses sont audessus
de la nature, tandis que d’autres lui sont entièrement conformes. Ainsi
nous croyons que le corps de Jésus-Christ a été formé du sang très pur de la
Vierge sa mère. Et nous ne voyons en cela qu’une oeuvre purement naturelle, car
c’est le propre de tout corps humain d’être formé du sang de la mère. Mais ce
qui dépasse l’ordre naturel et même l’intelligence de l’homme, c’est que la
Bienheureuse Vierge n’eut pas plus tôt donné son consentement aux paroles de
l’Ange, en disant: 4 Voici la servante du Seigneur, qu’il me soit fait selon votre
parole, que sur-le-champ le corps très saint de Jésus-Christ fut formé en elle,
qu’une âme jouissant pleinement de la raison fut unie à ce corps et que dans un
seul et même instant Il fut Dieu parfait et homme parfait. Or personne ne saurait
douter que cet effet si extraordinaire et si admirable ne soit l’oeuvre du Saint
Esprit. Car selon les lois ordinaires de la nature, l’âme raisonnable ne vient
s’unir au corps qu’après un temps déterminé.
Ce qui n’est pas moins digne de notre admiration, c’est que, au moment même
où l’âme de Jésus-Christ s’unissait à son corps, la divinité s’unissait également à
l’un et à l’autre: et ainsi comme le corps fut aussitôt animé que formé, de même
aussitôt la divinité fut unie au corps et à l’âme.
4 Luc., 1, 38.
(Page 43)
D’où il suit que dans le même instant Jésus-Christ fut Dieu parfait et homme
parfait, et que la très Sainte Vierge put vraiment et proprement être appelée
Mère de Dieu, et Mère d’un homme, puisque dans le même moment elle avait
conçu un Dieu homme. C’est ce que l’Ange lui avait bien marqué, en lui disant:
5 Voilà que vous concevrez dans votre sein et que vous enfanterez un fils à qui
vous donnerez le nom de Jésus. Il sera grand, et on L’appellera Fils du Très
Haut. L’événement d’ailleurs ne faisait que confirmer la prophétie d’Isaïe: 6 Une
Vierge concevra et enfantera un fils. Sainte Elisabeth avait la même pensée,
lorsque, remplie du Saint-Esprit et instruite par Lui de la conception du Fils de
Dieu, elle disait à Marie: 7 D’où me vient ce bonheur que la mère de mon Dieu
daigne venir me visiter ?
Mais de même que le corps de Jésus-Christ fut formé, comme nous venons de le
dire, du plus pur sang de la plus pure des Vierges, et cela non humainement,
niais par la vertu seule du Saint-Esprit ; de même aussi son âme, dès le premier
instant de sa conception, reçut la plénitude de l’Esprit de Dieu, avec l’abondance
de tous ses dons. Car, selon le témoignage de Saint Jean, 8 Dieu ne Lui donna
pas son esprit avec mesure, comme Il fait pour les autres hommes qu’Il veut
bien enrichir et sanctifier par sa grâce, mais Il versa dans son âme une telle
abondance de grâces, qu’il nous est possible à tous de recevoir de sa plénitude. 9
Cependant il ne faut pas dire que Jésus-Christ est le Fils adoptif de Dieu,
quoiqu’Il ait reçu cet esprit qui confère aux Saints la qualité d’enfants adoptifs
de Dieu. Il est Fils de Dieu par nature, et dès lors ni la grâce de l’adoption, ni le
titre de fils adoptif ne peuvent aucunement Lui convenir.
Telles sont les explications que nous avons cru devoir donner sur l’admirable
Mystère de la conception du Fils de Dieu.
Et si les Fidèles veulent en retirer des fruits salutaires, ils doivent se rappeler
souvent et méditer dans leur coeur ces vérités si importantes: que Celui qui a pris
notre chair est Dieu, qu’Il s’est fait homme d’une manière si surnaturelle que
notre esprit ne peut comprendre ce mystère, et encore moins l’expliquer ;
qu’enfin Il a voulu se faire homme, pour nous faire redevenir enfants de Dieu. Et
après avoir bien réfléchi, et avec attention, sur les mystères renfermés dans cet
article, qu’ils s’appliquent à les croire et à les adorer d’un coeur humble et
soumis, sans chercher à les scruter et à les pénétrer. (Ces sortes de curiosités
sont rarement sans danger.)
§ II. — QUI EST NÉ DE LA VIERGE MARIE-
5 Luc, 1, 31.
6 Isa., 7, 14.
7 Luc., 1, 43.
8 Joan., 3. 34.
9 Joan., 1, 16.
(Page 44)
C’est la seconde partie de notre article. Le Pasteur l’expliquera avec le plus
grand soin. Car les Fidèles Sont obligés de croire, non seulement que Notre-
Seigneur Jésus Christ a été conçu par l’opération du Saint-Esprit, mais encore
qu’il est né de la Vierge Marie, et que « est elle qui L’a mis au monde. C’est
avec une joie profonde et une vive allégresse que nous devons méditer ce
mystère de notre Foi. La parole de l’Ange qui le premier en fit con naître au
monde l’heureux accomplissement nous y invite. Je vous annonce, dit-il, 10 un
grand sujet de joie pour tout le peuple. Et avec cette parole, le cantique des
Anges: 11 Gloire à Dieu au plus haut des cieux, et paix sur la terre aux hommes
de bonne volonté. Alors en effet commençait à s’accomplir la magnifique
promesse que Dieu avait faite à Abraham 12 de bénir un jour toutes les nations
dans sa postérité. Car Marie que nous reconnaissons hautement et que nous
honorons comme véritable Mère de Dieu, puisque la personne qu’elle a enfantée
est Dieu et homme tout ensemble, Marie descendait de David.
Mais si la conception du Sauveur est au-dessus de toutes les lois de la nature, sa
naissance ne l’est pas moins ; elle est divine. Et ce qui est absolument
prodigieux, ce qui dépasse toute pensée et toute parole, c’est qu’il est né de sa
Mère qui est demeurée toujours Vierge. De même que plus tard Il sortit de son
tombeau, sans briser le sceau qui Le tenait fermé, de même qu’il entra, les portes
fermées, dans la maison où étaient ses disciples, de même encore — pour
prendre nos comparaisons dans les phénomènes ordinaires — que les rayons du
soleil traversent le verre sans le briser ni l’endommager, ainsi, mais d’une
manière beaucoup plus merveilleuse, Jésus-Christ naquit de sa Mère qui
conserva le privilège de la Virginité. nous avons donc bien raison d’honorer
Marie à la fois comme Mère et comme Vierge. Ce privilège inouï fut l’oeuvre de
l’Esprit Saint, suivant la profession de foi du Saint Concile de Constantinople
citée plus haut: « Jésus-Christ s’est incarné dans le sein de la Vierge Marie, par
le Saint-Esprit, et Il s’est fait homme ».
L’Apôtre Saint Paul appelle quelquefois Jésus-Christ le nouvel Adam, et Le
compare au premier. En effet, de même que tous les hommes sont morts dans
celui-ci, 13 ainsi tous sont rappelés à la vie dans Celui-là. Et de même encore que
le premier a été le père du genre humain, selon l’ordre de la nature, de même le
second est pour tous les hommes l’Auteur de la grâce et de la gloire. Par
analogie, nous pouvons également comparer la Vierge-Mère à Eve, et montrer
les rapports qui existent entre la première Eve, et Marie qui est la seconde ;
comme nous venons de le faire entre le premier Adam et le second qui est Jésus-
Christ. Eve, en croyant au serpent, 14 attira sur le genre humain la malédiction et
la mort ; Marie, en ajoutant foi aux paroles de l’Ange, obtint pour les hommes,
10 Luc.. 2. 10.
11 Luc., 2, 14
12 Genes., 22. 18.
13 1 Cor., 15, 21, 22.
14 Eccl., 25, 33
(Page 45)
de la bonté de Dieu, la bénédiction et la vie. 15 Par Eve, nous naissons enfants de
colère ; par Marie, nous recevons Jésus-Christ, qui nous fait renaître enfants de
la grâce. A Eve il a été dit: 16 tu enfanteras dans la douleur ; Marie donne
naissance à notre Seigneur Jésus-Christ et elle ne souffre pas, et, comme nous
l’avons dit tout à l’heure, elle conserve le privilège de la Virginité parfaite.
Mais puisque la conception et la naissance du Rédempteur devaient renfermer
des merveilles si grandes et si profondes, ne convenait-il pas que la divine
Providence nous en instruisît d’avance par des figures nombreuses et des oracles
formels ?
C’est pourquoi les Saints Docteurs ont appliqué à ce mystère beaucoup de textes
de la Sainte Écriture, et principalement ceux-ci: 17 cette porte du sanctuaire
qu’Ezéchiel vit fermée ; 18 cette pierre qui, dans Daniel se détache de la
montagne, sans que les hommes y mettent la main, et devient elle-même une
grande montagne qui couvre toute la terre ; 19 cette verge d’Aaron qui fleurit
seule au milieu de toutes les verges des chefs d’Israël ; 20 enfin ce buisson que
Moïse vit brûler sans se consumer.
Quant à la naissance même du Sauveur, elle est racontée par Saint Lue dans tous
ses détails. nous n’avons donc pas à y insister ici davantage. Le Pasteur la
trouvera dans cet Evangéliste. Ce qui devra l’occuper surtout sera de graver
fortement dans l’esprit et le coeur des Fidèles la connaissance de ces mystères
qui ont été écrits pour notre instruction ; 21 afin que d’une part, le souvenir d’un
si grand bienfait les porte à la reconnaissance envers Dieu, qui en est l’auteur, et
d’autre part, que le spectacle d’une humilité si étonnante et si parfaite, devienne
pour eux un exemple à imiter.
En effet, quoi de plus utile, quoi de plus propre à réprimer l’orgueil et la vanité
de notre esprit, que la pensée fréquente (et comme la vue) d’un Dieu qui
s’humilie jusqu’à communiquer sa gloire aux hommes, et se revêtir de leur
faiblesse et de leur fragilité ? d’un Dieu qui daigne se faire homme ? d’une
Majesté souveraine et infinie qui s’abaisse à servir l’homme, pendant que les
colonnes du ciel, comme dit l’Ecriture 22 tremblent de frayeur au moindre signe
de sa Volonté, et qui consent à naître et à vivre sur la terre, pendant que les
Anges L’adorent dans le ciel ? Or, puisque c’est pour nous que Dieu a fait toutes
ces choses, que ne devons-nous pas faire, nous, de notre côté, pour Lui obéir ?
Avec quel empressement, avec quelle allégresse ne devons-nous pas aimer,
embrasser et remplir tous les devoirs que l’humilité nous impose ? Ah ! de
15 Eph., 2, 3.
16 Genes., 3, 16.
17 Ezech., 44, 2.
18 Dan., 2, 34.
19 Num., 17, 8.
20 Exod., 3, 2.
21 Rom, 15, 4.
22 Job., 26, 11.
(Page 46)
grâce, recueillons les salutaires leçons que Jésus-Christ nous donne en naissant,
et avant même d’avoir prononcé une seule parole ! Il naît pauvre ; Il naît comme
un étranger, dans un lieu qui ne Lui appartient pas ; Il naît dans une vile étable ;
Il naît au milieu de l’hiver. Car voici ce que nous rapporte Saint Luc: 23 Pendant
qu’ils étaient là, il arriva que le temps s’accomplit où elle devait enfanter, et elle
mit au monde son fils premier-né ; elle l’enveloppa de langes, et elle le coucha
dans une crèche, parce qu’il n’y avait point de place pour Lui dans l’hôtellerie.
L’Évangéliste pouvait-il cacher sous des termes plus humbles, cette majesté et
cette gloire qui remplissent le ciel et la terre ? Il ne dit pas seulement qu’il n’y
avait point de place dans l’hôtellerie, mais qu’il n’y en avait point pour Lui,
pour Celui qui a dit: 24 La terre est à Moi et tout ce qu’elle renferme. Et un autre
Évangéliste a dit également: 25 Il est venu chez lui, et les siens ne L’ont pas reçu.
En contemplant ces mystères, les Fidèles n’oublieront pas que si Dieu a daigné
se revêtir de la bassesse et de l’infirmité de notre nature, c’était pour élever le
genre humain au plus haut degré de gloire. En effet, pour bien comprendre
l’éminente dignité, même la supériorité que Dieu, dans sa bonté, a voulu
accorder à l’homme, ne suffit-il pas de reconnaître que Jésus-Christ, qui est
véritablement Dieu, est aussi véritablement homme ?
Et cela est si vrai qu’il nous est permis de nous glorifier que le Fils de Dieu est
réellement notre chair et nos os, privilège qui n’appartient pas aux esprits
bienheureux, car dit l’apôtre, 26 Jésus-Christ ne s’est point approprié la nature
angélique, mais celle des enfants d’Abraham.
Enfin prenons garde qu’il ne nous arrive pour notre malheur ce qui arriva à
Bethléem, et que, comme notre Seigneur ne trouva point de place dans
l’hôtellerie pour y naître, de même Il n’en trouve pas davantage dans nos coeurs
pour y prendre naissance, non plus selon la chair, mais selon l’esprit. Car Il
souhaite ardemment de venir en nous, à cause de l’extrême désir qu’il a de notre
salut. Et de même encore qu’il s’est fait homme, qu’Il est né, qu’il a été
sanctifié, qu’il a été la sainteté même par la vertu du Saint-Esprit, et d’une
manière toute surnaturelle, ainsi il faut que nous naissions 27 non du sang et de
la volonté de la chair, mais de Dieu ; qu’ensuite 28 nous marchions comme des
créatures nouvelles dans un esprit nouveau, et que nous conservions cette
sainteté et cette pureté de coeur, qui conviennent si bien à des hommes régénérés
par l’esprit de Dieu. De cette manière nous pourrons reproduire en nous-mêmes
quelque image de cette Conception et de cette naissance si sainte du Fils de
23 Luc., 2, 6, 7.
24 Psal. 49, 12.
25 Joan., 1, 11.
26 Hebr., 2. 16.
27 Joan, 1, 13.
28 Rom., 6, 4, 5 et 7, 6.
(Page 47)
Dieu, que nous croyons d’une Foi ferme, et que nous adorons et admirons en
même temps comme la Sagesse de Dieu 29 qui est cachée dans ce Mystère.
29 1 Cor., 2. 7.
(Page 48)
Chapitre cinquième — Du quatrième article du Symbole
QUI A SOUFFERT SOUS PONCE PILATE, A ÉTÉ CRUCIFIÉ, EST
MORT, ET A ÉTÉ ENSEVELI.
Pour montrer combien la connaissance de cet article est nécessaire, et avec quel
zèle le Pasteur doit exhorter les Fidèles à se rappeler le plus souvent possible la
Passion du Sauveur, il suffit de citer ces paroles du grand Apôtre dans lesquelles
1 il fait profession de ne savoir rien autre chose que Jésus-Christ crucifié. Le
Pasteur devra donc employer tous ses soins et tous ses efforts à bien faire
ressortir cette vérité, afin que le souvenir d’un si grand bienfait fasse impression
sur les Fidèles et les porte à reconnaître et à admirer sans réserve la bonté et
l’amour de Dieu pour nous.
§ I. — QUI A SOUFFERT SOUS PONCE-PILATE
La première partie de cet article (on parlera de la seconde un peu plus loin) nous
propose à croire que notre Seigneur Jésus-Christ a été crucifié dans le temps où
Ponce Pilate gouvernait la Judée, au nom de l’empereur tibère. En effet Il fut
arrêté, accablé de railleries et d’injures, tourmenté de diverses manières, et enfin
attaché à une croix. Et il n’est pas permis de douter que son âme, dans sa partie
inférieure, n’ait été sensible à ces tourments. Car par le seul fait qu’Il avait
revêtu la nature humaine, nous sommes obligés de reconnaître qu’Il ressentit
dans son âme la plus vive douleur. Aussi dit-il Lui-même: 2 mon âme est triste à
en mourir. Sans doute la nature humaine se trouvait unie en Lui à une personne
divine, mais il n’en est pas moins vrai qu’Il souffrit toute l’amertume de sa
Passion, comme si cette union n’avait pas existé. Les propriétés des deux natures
furent conservées dans la Personne unique de Jésus-Christ. Par conséquent ce
qui, en Lui, était passible et mortel, demeura passible et mortel ; et ce qui était
impassible et immortel, c’est-à-dire la nature divine, ne perdit rien de ses
qualités essentielles.
Quant au soin particulier avec lequel on a voulu rappeler ici que Jésus-Christ
souffrit dans le temps où Ponce Pilate gouvernait la Judée, réduite en province
romaine, le Pasteur ne manquera pas d’en donner la raison ; c’est que la
connaissance d’un événement si considérable, et en même temps si nécessaire
pour l’humanité, devenait beaucoup plus facile pour tous, en précisant l’époque
certaine de son accomplissement. C’est ce que l’Apôtre Saint Paul avait fait. 3
De plus, il faut voir dans ces paroles l’accomplissement de cette prophétie du
Sauveur disant de Lui-même: 4 Ils le livreront aux Gentils pour être outragé,
flagellé et crucifié.
1 1 Cor., 2, 2.
2 Matth., 26, 38 —- Marc., 14, 34.
3 1 Tim., 6, 13.
4 Matt., 20, 19.
(Page 49)
Ce fut également par un conseil particulier de Dieu qu’Il voulut mourir sur une
croix. Ne fallait-il pas que la vie nous revînt par où la mort nous était venue ? 5
Le serpent qui avait triomphé de nos premiers parents avec le fruit d’un arbre,
fut vaincu à son tour par Jésus-Christ sur l’arbre de la Croix. Les Saints Pères
ont longuement développé un bon nombre de raisons que nous pourrions
reproduire, pour faire comprendre toutes les convenances de ce genre de mort,
plutôt que tout autre. Mais le Pasteur avertira les Fidèles qu’il leur suffit de
croire que Jésus-Christ a choisi la Croix pour y mourir, parce qu’il la trouvait la
plus convenable et la mieux appropriée à la Rédemption du genre humain. En
effet, il n’y avait rien de plus honteux ni de plus humiliant. Et ce n’étaient pas
seulement les païens qui regardaient ce supplice comme abominable, et Plein de
honte et d’infamie ; la loi de Moïse elle-même prononçait l’anathème contre
celui qui est pendu au bois. 6
Le Pasteur n’oubliera pas non plus de raconter l’histoire des souffrances de
Jésus-Christ, si soigneusement décrites par les Évangélistes. tout au moins il fera
connaître aux Fidèles les points principaux de ce mystère, c’est-à-dire ceux qui
semblent plus nécessaires pour confirmer la vérité de notre Foi. C’est sur cet
article en effet, que la Foi et la Religion chrétienne reposent comme sur leur
base. Si l’on a soin de bien l’établir, tout le reste se soutient parfaitement. Car si
l’esprit humain trouve ailleurs des difficultés, c’est sans contredit dans le
mystère de la Rédemption qu’il en rencontre le plus. nous avons peine à
concevoir que notre salut dépende de la Croix et de Celui qui s’y laissa clouer
pour notre amour. Mais c’est en cela même, selon l’enseignement de l’Apôtre,
qu’il faut admirer la souveraine Providence de Dieu. Car 7 voyant que le monde,
avec sa sagesse, ne L’avait point reconnu dans les oeuvres de sa divine Sagesse,
il lui a plu de sauver par la folie de la prédication ceux qui croiraient. Il n’y a
donc pas lieu d’être surpris que les Prophètes, avant son arrivée dans le monde
et les Apôtres, après sa Mort et sa Résurrection, aient fait tant d’efforts pour
persuader aux hommes que Jésus-Christ est leur Rédempteur, et pour les amener
à reconnaître la puissance de ce Crucifié, et à Lui obéir.
On peut dire que le mystère de la Croix, humainement parlant, est plus que tout
le reste, en dehors des conceptions de la raison ; voilà pourquoi, depuis le péché
d’Adam, Dieu n’a point cessé d’annoncer la mort de son Fils, tantôt par des
figures, tantôt par des oracles de ses Prophètes. Ainsi, pour dire un mot des
figures, Abel 8 tué par la jalousie de son frère, Isaac 9 offert par son père en
sacrifice, l’agneau 10 immolé par les Hébreux à leur sortie d’Égypte, le serpent 11
5 Préf. Pass.
6 Deut., 21, 23. —- Gal., 3, 13
7 1 Cor., 1, 21.
8 Genes., 4, 8.
9 Genes., 22, 6, 7, 8
10 Exod., 12, 5, 6. 7.
11 Num., 21, 8, 9.
(Page 50)
d’airain que Moïse fit élever dans le désert, voilà bien autant de figures qui
représentaient par avance la Passion et la Mort de notre Seigneur Jésus-Christ !
Quant aux Prophètes, presque tous les ont prédites ; et leurs prophéties sont trop
connues pour que nous ayons à les rapporter ici. Mais outre celles de David 12,
qui a embrassé dans ses Psaumes tous les mystères de notre Rédemption, est-il
possible d’en trouver de plus claires et de plus évidentes que celles d’Isaïe ? 13 et
ne dirait-on pas que ce voyant raconte des faits accomplis, bien plus qu’il ne
prophétise des événements futurs ? 14
§ II. — EST MORT, ET A ÉTÉ ENSEVELI. 15
Le Pasteur enseignera que ces paroles nous obligent à croire que Jésus-Christ,
après avoir été crucifié, mourut véritablement et fut enseveli. Et ce n’est pas
sans raison que les Apôtres ont fait de cette vérité un article spécial de leur
Credo. Car il s’est trouvé des hommes, et en certain nombre, pour soutenir que
notre Seigneur n’était pas mort sur la Croix. Les Apôtres, ces personnages si
saints et si vénérables, ont donc fait preuve de sagesse en établissant ce point
particulier de notre Foi pour repousser cette erreur. Du reste, l’authenticité du
fait ne laisse aucune place au doute. tous les Évangélistes sont d’accord pour
dire que Jésus-Christ rendit l’esprit. Au surplus, notre Sauveur étant vraiment et
parfaitement homme pouvait par là même mourir véritablement. Or l’homme
meurt, lorsque son âme se sépare de son corps. Ainsi lorsque nous disons que
Jésus-Christ est mort, nous entendons que son âme a été séparée de son Corps.
Mais nous n’admettons pas que la Divinité en ait été séparée. non, car nous
croyons fermement, au contraire, et nous faisons profession de croire qu’après la
séparation du Corps et de l’Âme, la divinité demeura inviolablement unie au
Corps dans le sépulcre, et à l’Ame dans les enfers. Or 16 Il convenait que le Fils
de Dieu mourût, afin que par sa mort, Il détruisît celui qui avait l’empire de la
mort, c’est-à-dire le démon, et qu’Il délivrât ceux que la crainte de la mort
tenait pendant toute la vie dans un état de servitude.
Mais ce qu’il y a d’extraordinaire dans la Mort de Jésus-Christ, c’est qu’Il
mourut précisément en Maître de la mort, au moment même où Il avait décrété
de mourir, et de plus que sa mort fut l’effet de sa volonté, et non de la violence
de ses ennemis. Il avait, en effet, non seulement réglé et arrêté sa mort, mais
encore Il en avait fixé le lieu et le moment. Isaïe avait dit de Lui: 17 Il a été offert
(c’est-à-dire immolé), parce qu’Il l’a voulu. Lui-même, avant sa Passion disait à
son tour: 18 Je laisse mon âme pour la reprendre de nouveau. Personne ne Me
l’enlève mais je la quitte de Moi-même. J’ai le pouvoir de la quitter, et J’ai le
12 Psal., 2, 21, 68 et 109.
13 Is., 53, 7.
14 Hier., Ep., ad Paul.
15 Matt., 27, 50. —- Marc, 15, 37. ——- Luc, 23, 46. ——– Joan., 19, 30.
16 Hebr., 2, 14
17 Isai.,53, 7.
18 Joan., 10, 18.
(Page 51)
pouvoir de la reprendre. Et pour le temps et le lieu de sa mort, voici comment Il
s’en explique lorsque Hérode Lui tendait des embûches pour Le faire périr: 19
Allez dire à ce renard — Je chasse les démons, et J’opère des guérisons
aujourd’hui et demain et le troisième jour Je mourrai. Et cependant il faut que
Je marche aujourd’hui et demain et le jour suivant: car il ne faut pas qu’un
Prophète périsse hors de Jérusalem.
Ce ne fut donc ni malgré Lui ni par contrainte, ce fut au contraire par sa pleine
volonté qu’Il s’offrit Lui-même, et qu’il dit en s’avançant vers ses ennemis: 20
c’est Moi ! et ce fut de son plein gré qu’Il endura tous les tourments injustes et
cruels dont ils L’accablèrent.
Rien n’est plus capable de nous émouvoir et de nous toucher profondément que
le souvenir et la méditation de toutes ses souffrances et de toutes ses tortures. Si
quelqu’un avait souffert pour nous toutes sortes de douleurs, non pas
volontairement, mais par nécessité et par contrainte, peut-être pourrions-nous ne
voir dans ces souffrances qu’un bienfait relatif. Mais au contraire, s’il s’agissait
de quelqu’un qui, pour nous, uniquement pour nous, aurait bien voulu souffrir la
mort de son plein gré, et lorsqu’Il pouvait s’y soustraire, ce trait de bonté serait
si beau et si grand, que le coeur le plus reconnaissant, non seulement ne saurait
exprimer, mais même ressentir, toute la gratitude qu’Il mériterait. Quelle est
donc l’excellence de la charité de Jésus-Christ envers nous, et comment mesurer
tout ce qu’il y a d’immense et de divin dans le bienfait de la Rédemption ?
Nous confessons ensuite qu’Il a été enseveli. Mais nous ne considérons pas ces
paroles comme une vérité particulière qui offrirait des difficultés nouvelles,
après les explications que nous avons données sur sa mort. En effet dès lors que
nous croyons que Jésus-Christ est véritablement mort, il n’est plus difficile de
nous persuader qu’Il a été enseveli. Si donc on a ajouté ces mots, c’est d’abord
afin de supprimer tout prétexte de doute sur sa mort, car l’une des plus grandes
preuves de la mort d’un homme, c’est le fait même de sa sépulture. C’est en
second lieu afin de rendre plus sensible et plus éclatant le miracle de sa
Résurrection.
Mais par ces paroles nous ne reconnaissons pas seulement que le Corps de
Jésus-Christ a été enseveli, nous admettons de plus, et surtout ainsi que l’Église
nous le propose à croire 21, que c’est un Dieu qui a reçu la sépulture, comme
nous disons en toute vérité, selon la règle de la Foi catholique, que Dieu est
mort, que Dieu est né d’une Vierge. Et de fait, puisque la Divinité de Jésus-
Christ n’a pas été séparée de son Corps renfermé dans le tombeau, nous avons le
droit de dire que Dieu a été enseveli.
19 Luc., 13, 32, 33.
20 Joan., 18, 5.
21 Matth., 27, 60. — Marc., 15, 46. —— Luc., 23, 53. ——– Joan., 19, 38.
(Page 52)
En ce qui regarde le genre et le lieu de cette sépulture, le Pasteur se contentera
du texte des saints Évangiles. toutefois il fera ici deux observations très
importantes: la première, que le Corps de Jésus-Christ dans le tombeau fut
exempt de toute corruption, ainsi que le Prophète l’avait annoncé en ces termes:
22 Vous ne permettrez point, Seigneur, que votre Saint éprouve la corruption. La
seconde, c’est que toutes les parties de cet article, la Sépulture, la Passion et la
Mort ne conviennent à Jésus-Christ qu’en tant qu’Il est homme, et non en tant
qu’Il est Dieu. Car la souffrance et la mort sont le triste apanage de la nature
humaine. Cependant ces choses sont attribuées à Dieu dans le Symbole, parce
qu’il est clair qu’on peut les dire avec raison de la Personne qui est tout à la fois
Dieu parfait et homme parfait.
§ III. — CAUSES DE LA MORT DE JÉSUS-CHRIST.
Ces vérités ainsi exposées, les Pasteurs auront soin de développer, sur la Passion
et la mort de Jésus-Christ, certaines considérations propres à faire méditer aux
Fidèles, la profondeur d’un si grand mystère.
Et d’abord, ils diront quel est Celui qui a enduré toutes ces souffrances. C’est
Celui dont la dignité est telle que nous ne pouvons ni la comprendre ni
l’expliquer -, Celui dont Saint Jean a dit 23 qu’Il est le Verbe qui était en Dieu ;
Celui dont l’Apôtre Saint Paul a fait ce magnifique éloge 24, qu’il a été établi de
Dieu héritier de toutes choses, que les siècles ont été faits par Lui ; qu’Il est la
splendeur de la gloire et le caractère de la substance du Père ; qu’Il soutient
tout par la parole de sa Puissance, qu’Il nous a purifiés de nos péchés, et qu’en
conséquence, Il est assis à la droite de la Majesté suprême, au plus haut des
cieux. Et, pour tout dire en un mot, Celui qui a souffert pour nous, c’est Jésus-
Christ, Dieu et homme tout ensemble. Oui, c’est le Créateur qui souffre pour ses
créatures ; c’est le Maître qui souffre pour ses esclaves. C’est Celui qui a créé
les Anges, les hommes, le ciel et tous les éléments, enfin 25 Celui en qui, par qui,
et de qui toutes ces choses subsistent. Il ne faut donc pas nous étonner que
lorsque l’Auteur de la nature fut si violemment agité par tant de tourments,
l’édifice tout entier n’ait été ébranlé, et que, selon le récit de l’Ecriture, 26 la
terre ait tremblé, que les rochers se soient fendus, que les ténèbres aient couvert
toute la surface de la terre, et que le soleil se soit obscurci. Mais si ces créatures
muettes et insensibles ont pleuré la mort de leur Créateur, quelles larmes ne
doivent pas verser les Fidèles, et de quelle douleur ne doivent-ils pas être
pénétrés, eux qui sont 27 les pierres vivantes de la maison de Dieu ?
22 Psal., 15, 10. —- Act., 2, 31.
23 Joan., 1, 1.
24 Hebr., 1, 2, 3.
25 Rom., 11, 36
26 Matth., 27, 51.
27 Luc, 23, 44.
(Page 53)
Il faut ensuite exposer les causes de la Passion, afin de rendre plus frappantes
encore la grandeur et la force de l’Amour de Dieu pour nous. Or, si on veut
chercher le motif qui porta le Fils de Dieu à subir une si douloureuse Passion, on
trouvera que ce furent, outre la faute héréditaire de nos premiers parents, les
péchés et les crimes que les hommes ont commis depuis le commencement du
monde jusqu’à ce jour, ceux qu’ils commettront encore jusqu’à la
consommation des siècles. En effet le Fils de Dieu notre Sauveur eut pour but
dans sa Passion et dans sa Mort de racheter et d’effacer les péchés de tous les
temps, et d’offrir à son Père pour ces péchés une satisfaction abondante et
complète.
Il convient d’ajouter, pour donner plus de prix à son Sacrifice, que non
seulement ce divin Rédempteur voulut souffrir pour les pécheurs, mais que les
pécheurs eux-mêmes furent les auteurs et comme les instruments de toutes les
peines qu’Il endura. C’est la remarque de l’Apôtre Saint Paul dans son épître
aux Hébreux: 28 Pensez, dit-il, en vous-mêmes à Celui qui a Souffert une si
grande contradiction de la part des pécheurs élevés contre Lui, afin que vous ne
vous découragiez point, et que vous ne tombiez point dans l’abattement.
Nous devons donc regarder comme coupables de cette horrible faute, ceux qui
continuent à retomber dans leurs péchés. Puisque ce sont nos crimes qui ont fait
subir à Notre-Seigneur Jésus-Christ le supplice de la Croix, à coup sur ceux qui
se plongent dans les désordres et dans le mal 29 crucifient de nouveau dans leur
coeur, autant qu’il est en eux, le Fils de Dieu par leurs péchés, et Le couvrent de
confusion. Et il faut le reconnaître, notre crime à nous dans ce cas est plus grand
que celui des Juifs. Car eux, au témoignage de l’Apôtre, 30 s’ils avaient connu le
Roi de gloire, ils ne L’auraient jamais crucifié. Nous, au contraire, nous faisons
profession de Le connaître. Et lorsque nous Le renions par nos actes, nous
portons en quelque sorte sur Lui nos mains déicides.
Enfin la Sainte Écriture nous enseigne que Notre-Seigneur Jésus-Christ a été
livré à la mort par son Père et par Lui-même. Le Prophète Isaïe fait dire à Dieu
le Père: 31 Je L’ai frappé à cause du crime de mon peuple. Et, quelques lignes
plus haut, le même Prophète plein de l’Esprit de Dieu, voyant dans l’avenir le
Sauveur couvert de plaies et de blessures, s’écriait: 32 Nous nous sommes tous
égarés comme des brebis. Chacun de nous a suivi sa voie, et le Seigneur a mis
sur Lui les iniquités de nous tous. Puis en parlant de Dieu le Fils, il dit: 33 S’Il
sacrifie sa vie pour le péché, Il verra une longue postérit. Et l’Apôtre Saint Paul
confirme cette vérité par des paroles encore plus décisives, tout en voulant nous
montrer d’ailleurs ce que nous avons à espérer de la Miséricorde et de la Bonté
28 Hebr., 12, 3.
29 Hebr., 6, 6.
30 Cor., 2, 8.
31 Isa., 53, 8.
32 Isa., 53, 6.
33 Isa., 53, 16.
(Page 54)
infinie de Dieu: 34 Celui, dit-il, qui n’a pas épargné son Propre Fils, mais qui
L’a libéré pour nous tous, comment, avec Lui, ne nous aurait-il pas aussi donné
toutes choses ?
§ IV. — DOULEURS DE JÉSUS-CHRIST DANS SON CORPS ET DANS
SON AME.
Ici le Pasteur devra expliquer combien furent cruelles les douleurs de la Passion.
Hélas ! nous n’avons qu’à nous rappeler 35 cette sueur qui coulait du corps du
Sauveur jusqu’à terre en gouttes de sang, à la pensée des tortures et des
supplices qui L’attendaient pour comprendre qu’il était impossible de rien
ajouter à de pareilles souffrances. Car si la seule pensée des tourments qui Le
menaçaient fut assez douloureuse pour exciter en Lui une sueur de sang, que ne
souffrit-Il pas lorsqu’Il les endura réellement ? Il est donc bien certain que notre
Seigneur Jésus-Christ ressentit dans son Corps et dans son Ame les plus cruelles
douleurs.
Et d’abord il n’y eut aucune partie de son Corps qui n’éprouvât des tourments
extrêmes. Ses pieds et ses mains furent cloués à la Croix, sa tête fut percée par la
couronne d’épines et frappée à coups de roseau ; son visage fut souillé de
crachats, et meurtri par les soufflets ; tout son Corps enfin fut battu de verges.
Ce n’est pas tout. Des hommes de tous rangs et de toutes conditions 36
conspirèrent contre le Seigneur et contre son Christ. Juifs et Gentils furent
également les instigateurs, les auteurs et les ministres de sa Passion. 37 Judas Le
trahi. Pierre Le renia. tous ses autres disciples L’abandonnèrent.
Voyons-Le maintenant sur la Croix. Faut-il déplorer la cruauté, ou l’ignominie
d’un tel supplice, ou ces deux choses ensemble ? Certes, on ne pouvait inventer
un genre de mort ni plus honteux, ni plus douloureux. Il était réservé aux grands
criminels, aux derniers des scélérats, et la lenteur de la mort y rendait encore
plus aigu le sentiment des douleurs les plus violentes.
Mais ce qui augmentait également l’intensité de ses souffrances, c’était la
constitution et les qualités même du Corps de Jésus-Christ. Formé par
l’opération du Saint-Esprit ce Corps était incomparablement plus parfait et plus
délicatement organisé que celui des autres hommes. Voilà pourquoi aussi sa
sensibilité était beaucoup plus vive, et Lui faisait ressentir plus profondément
tous ces tourments.
Quant aux souffrances intimes de l’âme, personne ne peut douter qu’elles
n’aient été extrêmes en Jésus-Christ. Lorsque les Saints avaient à subir des
persécutions, ou étaient livrés aux supplices, leur âme recevait de Dieu des
consolations ineffables qui les ranimaient au milieu des tourments et leur
34 Rom., 8, 32.
35 Luc., 22, 44.
36 Psal., 2, 2.
37 Matt., 26 et 27 — Marc., 14 et 15 —– Luc., 22 et 25 —— Joan., 13 et 19.
(Page 55)
donnaient la force d’en supporter patiemment toutes les rigueurs. On en vit
même quelquefois qui éprouvaient alors dans leur coeur la joie la plus vive. Je
me réjouis, disait l’Apôtre 38, dans les maux que j’endure pour vous, et je
complète dans ma chair ce qui manque aux souffrances de Jésus-Christ, en
souffrant moi-même pour son Corps qui est l’Église. Et ailleurs 39 : Je suis
rempli de consolations, et je surabonde de joie dans toutes mes tribulations.
Mais Notre-Seigneur Jésus-Christ voulut boire le calice amer de sa Passion, sans
mélange d’aucune douceur. Bien plus, Il laissa goûter, en quelque sorte, à la
nature humaine dont Il s’était revêtu, toute la rigueur des tourments, comme s’Il
n’avait été qu’un homme, et non pas un Dieu.
§ V. — FRUITS DE LA MORT DE JÉSUS-CHRIST.
Arrivé ici le Pasteur n’a plus qu’à expliquer — mais avec soin — les avantages
et les biens que la Passion du Sauveur nous a procurés.
En premier lieu, Jésus-Christ par ses souffrances nous a délivrés du péché. Il
nous a aimés, dit Saint Jean 40 et Il nous a lavés de nos péchés dans son sang. Et
encore, comme dit l’Apôtre 41, Il nous a fait revivre avec Lui, nous remettant
tous nos péchés, effaçant l’arrêt de condamnation écrit et porté contre nous,
l’abolissant et l’attachant à la Croix.
Ensuite Il nous a arrachés à la tyrannie du démon. Voici maintenant le jugement
du monde, dit le Sauveur Lui-même 42, et le prince de ce monde va en être
chassé, et Moi, quand j’aurai été élevé de la terre, J’attirerai tout à Moi.
En troisième lieu, Il a payé la peine qui était due pour nos péchés.
De plus, comme on ne pouvait offrir à Dieu un sacrifice qui fût plus digne ou
plus agréable, Il nous a réconciliés avec son Père 43, Il L’a apaisé, et nous L’a
rendu favorable.
Enfin, en enlevant nos péchés, Il nous a ouvert la porte du ciel que le péché
commun à tous les hommes avait fermée. C’est ce que l’Apôtre nous marque
bien dans ces paroles: 44 Nous avons la confiance d’entrer dans le Sanctuaire,
par le Sang de Jésus-Christ. Et l’Ancien testament ne manquait pas de symboles
et de figures qui exprimaient la même vérité. Ainsi 45 les citoyens qui ne
pouvaient rentrer dans leur pays qu’à la mort du grand prêtre, étaient l’image des
Justes à qui l’entrée dans la Céleste Patrie était interdite, malgré toute leur
sainteté, jusqu’à la Mort du Souverain et Eternel Pontife, Jésus-Christ. Mais
depuis que le Rédempteur l’a subie, cette Mort, les portes du ciel sont ouvertes à
38 Coloss., 1. 24
39 Cor., 7, 4.
40 Apoc., 1, 5.
41 Col., 2, 13, 14.
42 Joan., 12, 30, 3.
43 2 Cor., 5, 18
44 Hebr., 10, I9
45 Num., 35, 25
(Page 56)
tous ceux qui, purifiés par les Sacrements, et possédant la Foi, l’Espérance et la
Charité, deviennent participants des mérites de sa Passion.
Le Pasteur montrera que tous ces avantages, tous ces divins Bienfaits nous
viennent de la Passion de notre seigneur. En premier lieu, parce que sa mort fut
une satisfaction pleine et entière qui Lui fournit le moyen admirable de payer à
Dieu son Père toute la dette de nos péchés. Et ce prix qu’Il paya pour nous, non
seulement égale notre obligation, mais lui est infiniment supérieur. En second
lieu, parce que le sacrifice de la Croix fut infiniment agréable à Dieu. A peine
Jésus-Christ l’eut-Il offert que la colère et l’indignation de son Père furent
entièrement apaisées. Aussi l’Apôtre a-t-il soin de nous faire remarquer que la
Mort du Sauveur fut un vrai Sacrifice 46 Jésus-Christ nous a aimés, dit-il, et Il
s’est livré Lui-même pour nous en s’offrant à Dieu comme une Victime et une
Oblation d’agréable odeur. En troisième lieu, enfin, parce que la Passion fut
pour nous cette Rédemption dont parle le prince des Apôtres, quand il dit 47: ce
n’est ni par l’or ni par l’argent corruptibles que vous avez été rachetés de la
vanité de votre vie, que vous avez héritée de vos pères, mais par le Sang
précieux de l’Agneau Saint et Immaculé, Notre-Seigneur Jésus-Christ. Et Saint
Paul dit à son tour 48: Jésus-Christ nous a rachetés de la malédiction de la loi, en
devenant malédiction pour nous.
Outre ces avantages si précieux, la Passion nous en fournit encore un autre d’un
prix inestimable. Elle met sous nos yeux les exemples les plus frappants de
toutes les vertus: la patience, l’humilité, une charité admirable, la douceur,
l’obéissance, un courage surhumain à souffrir pour la justice, non seulement des
douleurs, mais la mort elle-même. Et nous pouvons dire en vérité, que notre
Sauveur, dans le seul jour de sa Passion, voulut représenter en Lui toutes les
vertus dont Il avait recommandé la pratique pendant le cours entier de sa
prédication.
Voilà ce que nous avions à dire ici sur la Passion et la Mort si salutaires de
Notre-Seigneur Jésus-Christ ! Puissions-nous méditer sans cesse ces mystères au
fond de nos coeurs ! Puissions-nous apprendre par là à souffrir, à mourir, à être
ensevelis avec ce divin Sauveur ! C’est alors que purifiés des souillures du
péché, et ressuscitant avec Lui à une vie nouvelle, nous mériterons, par sa Grâce
et par sa Miséricorde, de participer un jour à la gloire de son Royaume céleste.
46 Eph., 5, 2.
47 1 Petr., 1. 18, 19
48 Gal, 3, 13.
(Page 57)
Chapitre sixième — Du cinquième article du Symbole
QUI EST DESCENDU AUX ENFERS, ET LE TROISIÈME JOUR EST
RESSUSCITÉ DES MORTS.
Il importe extrêmement, disons-le bien haut, de connaître la gloire de la
sépulture de Notre-Seigneur Jésus-Christ, dont nous venons de parler dans
l’article précédent ; mais il importe bien plus encore de connaître les victoires
éclatantes qu’Il a remportées sur le démon vaincu et sur l’enfer dépouillé ! C’est
ce que nous allons expliquer en même temps que sa Résurrection. Sans doute
ces deux vérités pouvaient fort bien être séparées. Mais pour suivre l’usage et
J’autorité des Pères, nous avons cru devoir les réunir.
§ I. — IL EST DESCENDU AUX ENFERS.
La première partie de cet article nous propose à croire qu’aussitôt après la Mort
de Jésus-Christ son âme descendit aux enfers, et y demeura aussi longtemps que
son Corps resta dans le tombeau.
Mais ces paroles nous obligent aussi à reconnaître et à croire, que la même
Personne de Jésus-Christ était en même temps dans les enfers et au fond de son
tombeau. Et ce point de notre Foi n’étonnera personne, surtout si l’on veut se
rappeler comme nous l’avons dit tant de fois, que, bien que l’Ame eût quitté le
Corps réellement, jamais pourtant la Divinité ne fut séparée ni de l’Ame ni du
Corps.
Le Pasteur pourra jeter une grande lumière sur les premiers mots de cet article,
s’il a soin d’apprendre et de bien expliquer aux Fidèles ce qu’ils doivent
entendre par cette expression: les enfers, qui ne signifient pas ici le sépulcre,
comme quelques-uns l’ont pensé avec autant d’impiété que d’ignorance. En
effet, l’article qui précède nous enseigne positivement que Notre-Seigneur
Jésus-Christ a été enseveli. Par conséquent les Apôtres n’avaient aucune raison,
en nous transmettant la règle de la Foi. de répéter la même vérité, d’une manière
différente et beaucoup plus obscure.
Ce mot: les enfers, désigne donc ici ces lieux, ces dépôts cachés où sont retenues
prisonnières les âmes qui n’ont pas encore obtenu la béatitude céleste. C’est
dans ce sens que l’Ecriture Sainte l’emploie dans beaucoup d’endroits. Ainsi
nous lisons dans l’Apôtre Saint Paul: 1 Au nom de Jésus, tout genou fléchit au
ciel, sur la terre et dans les Enfers. Et dans le Livre des Actes, Saint Pierre nous
assure que 2 Jésus-Christ ressuscita, après avoir été délivré des douleurs de
l’Enfer.
Mais ces lieux ne sont pas tous semblables. L’un est une prison affreuse et
obscure, où les âmes des damnés sont tourmentées avec les esprits immondes
1 Philipp., 2, 10.
2 Act., 2, 24.
(Page 58)
par un feu perpétuel et qui ne s’éteint jamais. Ce lieu porte le nom de géhenne,
d’abîme ; c’est l’Enfer proprement dit.
Il y a un autre enfer où est le feu du Purgatoire. C’est là que les Aines des justes
se purifient dans des souffrances qui durent un temps déterminé, en attendant
qu’elles soient dignes d’entrer dans la Patrie éternelle, 3 car rien de souillé ne
peut y pénétrer. Cette vérité s’appuie sur le témoignage des Écritures et sur la
tradition apostolique en même temps qu’elle est confirmée par les décrets des
saints Conciles. 4 Les Pasteurs auront soin de la prêcher souvent et de l’établir
sur les raisons les plus solides. Car nous sommes dans un temps où les hommes
ne veulent plus supporter la saine doctrine. 5
Un troisième enfer est celui où étaient reçues les Aines des Saints avant la venue
de Notre-Seigneur Jésus-Christ, et où elles jouissaient d’un séjour tranquille,
exemptes de toute douleur, et soutenues par l’heureuse espérance de leur
rédemption. Or, ce sont précisément ces Aines saintes, qui attendaient leur
Libérateur dans le sein d’Abraham, que Jésus-Christ délivra lorsqu’Il descendit
aux enfers.
Et il ne faut pas s’imaginer que Notre-Seigneur descendit aux enfers uniquement
par sa Puissance et par sa Vertu, et que son Ame n’y pénétra pas réellement.
nous devons croire au contraire, et de la manière la plus formelle, qu’elle y
descendit véritablement et qu’elle y fut présente substantiellement. C’est le
témoignage positif de David: 6 Vous ne laisserez pas mon Ame dans l’Enfer.
Mais en descendant aux enfers, Jésus-Christ ne perdit rien de sa Puissance ; et
l’éclat de sa Sainteté ne fut point obscurci. Au contraire, cet événement ne servit
qu’à mettre en évidence la vérité des magnifiques descriptions tracées par les
Prophètes, et à faire voir de nouveau qu’Il était vraiment le Fils de Dieu, comme
Il l’avait déjà prouvé Lui-même par tant de prodiges. C’est ce que nous
comprendrons aisément, si nous prenons soin de comparer ensemble les
différentes causes qui ont fait descendre aux enfers Jésus-Christ et les autres
hommes. Les hommes y étaient venus en captifs. Lui, Il était libre au milieu des
morts, 7 libre et vainqueur, puisqu’Il venait terrasser les démons qui y retenaient
les hommes enfermés et enchaînés à cause de leurs péchés.
Parmi tous ces prisonniers, les uns enduraient les peines les plus cruelles ; les
autres, quoique exempts de châtiments, souffraient cependant de la privation de
Dieu, et ne pouvaient qu’espérer sans cesse la Gloire qui devait les rendre
heureux. Jésus-Christ, Lui, non seulement n’y souffrit point, mais Il n’y parut
que pour délivrer les Saints et les Justes des douleurs de leur triste captivité, et
3 Apoc., 21, 26.
4 Ibid., Conc., Sess., 25.
5 Tit., 2, 4, 3.
6 Psal., 15, 10.
7 Psal., 87, 5, 6.
(Page 59)
pour leur communiquer les fruits de sa Passion. Ainsi donc sa descente aux
enfers ne lui fit rien perdre de sa Dignité, ni de sa Puissance souveraine.
Ces premières explications données, le Pasteur devra ensuite exposer que Notre-
Seigneur Jésus-Christ descendit aux enfers, non seulement pour enlever aux
démons leurs dépouilles, et briser les chaînes des saints Patriarches et des autres
Justes, mais encore pour les introduire avec Lui dans le Ciel. Ce qu’Il fit d’une
manière admirable et infiniment glorieuse. Car sa seule Présence répandit
immédiatement au milieu d’eux une lumière resplendissante, les remplit d’une
joie et d’une allégresse ineffable, et les mit en possession de cette béatitude
qu’ils désiraient tant, et qui consiste dans la vue de Dieu. Alors se trouva
vérifiée la promesse que Notre-Seigneur avait faite au bon larron: 8 Aujourd’hui
même tu seras avec Moi en Paradis.
Cette délivrance des Justes, le Prophète Osée l’avait prédite longtemps
auparavant: 9 ô Mort, avait-il dit, je serai ta mort ; ô enfer, je te déchirerai. Le
Prophète Zacharie l’avait également annoncée en ces termes: 10 Vous aussi, par
le Sang de votre Alliance, vous avez tiré vos captifs de la fosse, où il n’y a point
d’eau. Et enfin l’Apôtre Saint Paul exprime la même vérité en disant de Notre-
Seigneur Jésus-Christ: 11 Il a désarmé les Principautés et les Puissances, Il les a
exposées en spectacle avec une pleine autorité, après avoir triomphé d’elles en
sa propre personne. — Mais pour mieux comprendre encore la portée de ce
Mystère, nous devons nous rappeler souvent que les Justes, non seulement ceux
qui vécurent après Notre-Seigneur, mais encore ceux qui L’avaient précédé
depuis Adam, et ceux qui viendront après Lui jusqu’à la fin des siècles, tous ces
justes, sans exception, ont été sauvés par le bienfait de sa Passion. Voilà
pourquoi avant sa Mort et sa Résurrection, les portes du Ciel n’avaient jamais
été ouvertes à personne. Les Ames des Justes, en se séparant de leurs corps,
étaient portées dans le sein d’Abraham, ou bien comme il arrive encore
aujourd’hui à celles qui, en quittant ce monde, ont quelque souillure à laver et
quelque dette à payer, elles allaient se purifier par le feu du Purgatoire.
Enfin une dernière raison pour laquelle Notre-Seigneur Jésus-Christ descendit
aux enfers, c’est qu’Il voulait y manifester sa Force et sa Puissance, aussi bien
qu’au ciel et sur la terre, afin qu’il fût absolument vrai de dire 12 qu’à son nom
tout genou fléchit au Ciel, sur la terre et dans les Enfers.
Qui n’admirerait ici la Bonté infinie de Dieu envers les hommes ? qui ne serait
saisi d’étonnement en voyant son Fils unique non seulement endurer pour nous
la mort la plus cruelle, mais encore pénétrer jusqu’aux plus basses parties de la
8 Luc., 23, 43.
9 Osée, 13, 14.
10 Zach., 9, 11.
11 Col., 2, 15.
12 Philipp., 2, 10.
(Page 60)
terre, afin d’en arracher les Ames qui lui étaient chères et de les conduire au
séjour du bonheur ?
§ II — IL EST RESSUSCITÉ DES MORTS.
Cette seconde partie de l’article cinquième veut être expliquée avec le plus
grand soin. Le Pasteur y prendra garde. C’est l’avertissement de l’Apôtre: 13
Souvenez-vous que Notre-Seigneur Jésus-Christ est ressuscité d’entre les morts.
Or cette recommandation de Saint Paul à Timothée s’applique évidemment à
tous ceux qui ont charge d’âmes.
Voici maintenant le sens de cette partie de l’article: Après que Jésus-Christ, le
sixième jour, à la neuvième heure, eut rendu l’esprit sur la Croix, et que le même
jour, vers le soir, Il eut été enseveli par ses disciples — lesquels avec la
permission du Procurateur romain Ponce Pilate, avaient descendu son Corps de
la Croix, et L’avaient transporté dans un sépulcre neuf, au milieu d’un jardin
voisin — le troisième jour après, qui était le Dimanche, de grand matin son âme
se réunit de nouveau à son corps. Ainsi, après être resté mort durant ces trois
jours, Il reprit la vie qu’Il avait quittée en mourant, et ressuscita.
Et, par ce mot de Résurrection, il ne faut pas seulement entendre que Jésus-
Christ s’est réveillé d’entre les morts, comme cela est arrivé à plusieurs autres,
mais qu’Il est ressuscité par sa propre Force, par sa Puissance personnelle, ce
qui ne peut convenir qu’à Lui seul, car il est contraire à la nature, et personne
n’a jamais eu ce pouvoir, de passer par sa propre vertu de la mort à la vie. Cela
était réservé à Dieu seul, à sa souveraine Puissance. L’Apôtre nous le dit: 14 S’Il
a été crucifié dans son infirmité d’homme, c’est par sa Puissance de Dieu qu’Il
est revenu à la vie. Et en effet, la Divinité n’ayant jamais été séparée, ni du
Corps de Jésus-Christ pendant qu’Il était dans le tombeau, ni de son Aine
pendant qu’elle était descendue aux enfers, ce Corps et cette Aine conservaient
une Vertu divine. Et c’est par cette Vertu divine que le Corps pouvait être réuni
à l’Aine, que l’Aine pouvait retourner au Corps, et que Jésus-Christ pouvait
revivre et ressusciter des morts par sa propre puissance.
David, rempli de l’Esprit de Dieu, avait annoncé ce prodige quand il avait dit: 15
Sa droite et son bras puissant l’ont sauvé. Notre-Seigneur Lui-même nous en
avait donné l’assurance de sa propre bouche: 16 Je quitte mon âme pour la
reprendre de nouveau. J’ai le pouvoir de la quitter, et J’ai le pouvoir de la
reprendre. C’est pour confirmer cette vérité qu’Il disait aux Juifs: 17 Détruisez ce
temple, et dans trois jours Je le rebâtirai. Sans doute les Juifs croyaient qu’Il
parlait de ce magnifique temple de pierre qu’ils avaient sous les yeux ; Lui,
voulait parler du temple de son corps, comme le dit saint Jean en termes formels.
13 2. Tim., 2, 8.
14 2 Cor., 13, 4.
15 Psal., 97, 1.
16 Joan., 10, 17.
17 Joan., 2, 19, 21.
(Page 61)
Et si nous lisons dans quelques passages de nos Saints Livres que Jésus-Christ a
été ressuscité par son Père 18, ces paroles se rapportent à Lui, comme homme ;
de même qu’il faut rapporter à sa divinité ces autres paroles de la sainte Écriture
19 Il s’est ressuscité par sa propre vertu.
Il y a encore ceci de particulier dans la Résurrection de Jésus-Christ, c’est qu’Il
a été le premier de tous qui ait participé à ce bienfait divin. Voilà pourquoi la
Sainte Écriture L’appelle 20 le premier né d’entre les morts, et le premier né des
morts. Et Saint Paul nous dit de Lui: 21 Le Christ est ressuscité d’entre les morts,
comme les prémices de ceux qui dorment. Car si la mort est venue par un
homme, c’est aussi par un homme qu’arrive la résurrection. Et de même que
tous meurent en Adam, ainsi tous revivront en Jésus-Christ, mais chacun dans
son rang, Jésus-Christ d’abord comme les prémices, puis ceux qui sont à Jésus-
Christ.
Ces paroles doivent s’entendre de la résurrection parfaite, qui détruit pour nous
toute espèce de nécessité de mourir une seconde fois, et nous met en possession
d’une vie immortelle. Or, dans ce genre de résurrection, Jésus-Christ tient le
premier rang. S’il n’était question en effet que de ce retour à la vie qui n’enlève
pas la nécessité de mourir une seconde fois, plusieurs, avant Jésus-Christ, étaient
ressuscités aussi ; mais en revenant à la vie ils étaient toujours obligés de mourir
de nouveau ; Jésus-Christ, au contraire, vainquit et dompta tellement la mort par
sa Résurrection qu’Il ne pouvait plus mourir. C’est l’enseignement formel de
Saint Paul: 22 Jésus-Christ ressuscité des morts ne meurt plus. Et la mort
désormais n’aura plus d’empire sur Lui.
§ III. — LE TROISIÈME JOUR.
Ces mots sont ajoutés à l’article. Le Pasteur aura soin de bien les expliquer aux
Fidèles, afin qu’ils ne s’imaginent point que Notre-Seigneur Jésus-Christ
demeura trois jours entiers dans le tombeau. En effet, Il n’y fut renfermé qu’un
jour entier, une partie du jour précédent et une partie du jour suivant. Cela suffit
pour que nous puissions dire en toute vérité qu’Il resta trois jours dans le
sépulcre et qu’Il ressuscita le troisième jour.
Pour montrer qu’Il était Dieu, Il ne voulut pas différer sa Résurrection jusqu’à la
fin du monde ; pour prouver qu’Il était vraiment homme, et réellement mort Il
ne ressuscita pas immédiatement après sa mort, mais seulement le troisième jour
après. Cet intervalle de temps Lui parut suffisant pour garantir la réalité de sa
mort.
18 Act., 2, 24 ; 3, 15 Rom., 8, 11.
19 Rom., 8, 34
20 Apoc., 1, 5. —— Col., 1, 18.
21 1. Cor., 15, 20 et seq.
22 Rom., 6, 9.
(Page 62)
Les Pères du premier concile de Constantinople ont ajouté ceci: selon les
Ecritures. Ces mots sont empruntés à l’Apôtre, et les Pères dont nous parlons ne
les ont transportés dans le Symbole de leur Foi que parce qu’ils avaient appris
du même Apôtre combien le mystère de la résurrection était nécessaire. 23 Si
Jésus-Christ n’est pas ressuscité, dit Saint Paul aux Corinthiens, notre
prédication est vaine, et vaine aussi est votre Foi. Et encore: Si Jésus-Christ
n’est pas ressuscité, votre Foi est vaine, vous êtes encore dans vos péchés. Aussi
Saint Augustin plein d’admiration pour cet enseignement de notre Foi, s’écriait:
24 C’est peu de croire que Jésus-Christ est mort ; les païens, les Juifs, les
méchants le croient. Oui, tous croient qu’Il est mort, mais ce qui caractérise la
Foi des Chrétiens, c’est sa Résurrection. Ce qui fait sa grandeur, c’est que nous
croyons qu’Il est ressuscité. Voilà pourquoi Notre-Seigneur parlait si
fréquemment de sa Résurrection. Et même Il ne s’entretenait pour ainsi dire
jamais de sa Passion avec ses disciples, sans ajouter quelques mots sur sa
Résurrection. Ainsi, après avoir dit: 25 Le Fils de l’homme sera livré aux gentils,
Il sera outragé, fouetté, couvert de crachats, et mis à mort après avoir été
flagellé, Il terminait en disant: et le troisième jour Il ressuscitera. Et lorsque les
Juifs Lui demandaient de prouver sa doctrine par un signe, par un prodige
quelconque, Il leur répondit: 26 que nul autre signe ne leur serait donné que celui
du prophète Jonas, 27 et que comme Jonas avait été trois jours et trois nuits dans
le ventre d’une baleine, ainsi le Fils de l’homme serait trois jours et trois nuits
dans le sein de la terre.
Mais pour mieux pénétrer la profondeur et le sens de cet article, nous devons
étudier et savoir trois choses: 1° le pourquoi la Résurrection de Jésus-Christ était
nécessaire ; 2° quels étaient la fin et le but de cette Résurrection ; 3° enfin, quels
fruits et quels avantages nous en avons retirés.
§ IV. — CAUSES, FIN ET FRUITS DE LA RÉSURRECTION.
Et d’abord, il était nécessaire que Jésus-Christ ressuscitât, pour faire éclater la
justice de Dieu. En effet, Dieu se devait à lui-même de glorifier Celui qui, pour
obéir, S’était volontairement humilié et avait accepté tous les outrages. C’est la
raison même que nous donne l’Apôtre écrivant aux Philippiens: 28 Il s’est
humilié Lui-même, se rendant obéissant jusqu’à la mort et à la mort de la croix.
C’est pourquoi Dieu L’a élevé.
Une seconde raison de la Résurrection, c’est qu’elle était nécessaire pour
fortifier en nous la Foi sans laquelle l’homme ne saurait être justifié. Car ce qui
23 1 Cor., 15, 12.
24 Saint Aug. in Psal., 120, 4.
25 Matt., 16, 21.
26 Luc., 11, 29.
27 Matt., 12, 39
28 Philipp., 2, 8, 9.
(Page 63)
prouve le mieux que Jésus-Christ est le Fils de Dieu, c’est sa Résurrection
d’entre les morts, et par sa propre vertu.
En troisième lieu, la Résurrection de Notre-Seigneur était nécessaire pour
nourrir et soutenir notre espérance. En effet, par le seul fait que Jésus-Christ est
ressuscité, nous avons le droit d’espérer d’une manière certaine que nous aussi
nous ressusciterons. Car les membres doivent, de toute nécessité, partager le sort
de la tête. C’est à cette conclusion que l’Apôtre veut arriver dans ses lettres si
motivées aux Fidèles de Corinthe 29 et de Thessalonique 30 ; c’est également le
raisonnement du Prince des Apôtres, qui nous dit: 31 Béni soit Dieu le Père de
Notre-Seigneur Jésus-Christ, qui, selon sa grande miséricorde, nous a régénérés
par la Résurrection de Jésus-Christ d’entre les morts, en nous donnant
l’espérance vive d’un héritage incorruptible !
Enfin, ajoutons que la Résurrection du Sauveur était nécessaire pour achever le
mystère de notre Salut et de notre Rédemption. Par sa mort, Jésus-Christ nous
avait délivrés de nos péchés ; par sa Résurrection, Il nous rendait ces biens
précieux que le péché nous avait fait perdre. Voilà pourquoi l’Apôtre n’a pas
manqué de dire: 32 Jésus-Christ a été livré pour nos péchés, et Il est ressuscité
Pour notre justification. Afin que l’oeuvre de notre salut fût complète, la
Résurrection de Notre-Seigneur était donc nécessaire, aussi bien que sa mort.
Par tout ce que nous avons dit jusqu’ici, il est facile d’apprécier les avantages
considérables que la Résurrection de Notre-Seigneur nous a procurés.
Et d’abord, nous voyons dans ce prodige un Dieu immortel, plein de gloire,
vainqueur de la mort et du démon, car tous ces titres appartiennent à Jésus-
Christ ; nous le croyons fermement, et nous faisons profession de le croire.
Ensuite la Résurrection du Sauveur nous mérite et nous assure notre propre
résurrection. D’une part elle en est la cause efficiente, et d’autre part elle est le
modèle d’après lequel nous devons tous ressusciter. Voici en effet ce que nous
affirme l’Apôtre en parlant de la résurrection des corps: 33 La mort est venue par
un homme, et la résurrection des morts arrivera aussi par un homme. Tant il est
vrai que tout ce que Dieu a fait dans le mystère de notre rédemption, Il l’a fait en
se servant de l’humanité de son Fils comme d’un moyen efficace. Ainsi sa
résurrection a été comme un instrument pour opérer la nôtre. Et nous disons
encore qu’elle est le modèle de la nôtre, parce qu’elle est la plus parfaite. De
même que le corps de Jésus-Christ, en ressuscitant, s’est élevé dans sa
transformation à une gloire immortelle, de même aussi nos corps, aujourd’hui
faibles et mortels, seront, après la résurrection, revêtus de gloire et
29 1 Cor., 15, 12.
30 Thess., 4, 13.
31 1 Petr., 1, 3.
32 Rom., 4, 25.
33 1 Cor., 15, 21.
(Page 64)
d’immortalité. Car, dit l’Apôtre, 34 nous attendons le Sauveur Notre-Seigneur
Jésus-Christ, qui réformera notre corps humilié, en le rendant semblable à son
corps de gloire.
Ce que nous venons de dire du corps peut s’appliquer à l’âme morte par le
péché. La Résurrection de Jésus-Christ est le modèle de la sienne. L’Apôtre
nous l’enseigne clairement: 35 De même, dit-il, que Jésus-Christ est ressuscité
d’entre les morts par la gloire de son Père, ainsi devrons-nous marcher nousmêmes
dans une vie nouvelle. Car si nous avons été entés en lui par la
ressemblance de sa mort, nous y serons entés aussi par la ressemblance de sa
Résurrection. Et un peu plus loin il dit encore 36: Nous savons que Jésus-Christ
ressuscité d’entre les morts ne meurt plus, et que la mort n’aura plus d’empire
sur Lui. Car s’Il est mort pour le péché, Il n’est mort qu’une fois ; et maintenant
qu’Il vit, Il vit pour Dieu. Ainsi considérez-vous vous-mêmes comme morts au
péché, et comme ne vivant plus que pour Dieu en Jésus-Christ.
Nous avons donc deux choses à faire pour imiter la Résurrection de Jésus-
Christ. D’abord, après nous être lavés des souillures du péché, nous devons
embrasser un nouveau genre de vie, où l’on puisse voir briller la pureté des
moeurs, l’innocence, la sainteté, la modestie, la justice, la charité et l’humilité.
Ensuite, il est nécessaire de persévérer dans cette vie nouvelle, de manière à ne
jamais nous écarter, avec la grâce de Dieu, de la voie de la justice.
Or, les paroles de l’Apôtre que nous venons de citer ne nous apprennent pas
seulement que la Résurrection de Jésus-Christ nous est proposée comme modèle
de la nôtre, mais qu’elle nous donne en réalité la vertu de ressusciter un jour, et
que, en attendant, elle nous communique les lumières et les forces nécessaires
pour persévérer dans la sainteté, dans la justice et dans l’accomplissement des
préceptes divins. De même en effet que la mort de notre Sauveur est un modèle
de la mort au péché, et que, de plus, elle nous donne la vertu de réaliser en nous
ce genre de mort ; de même aussi sa Résurrection nous procure les forces
suffisantes pour acquérir la justice, pour servir Dieu dans la piété et dans la
sainteté, et pour marcher définitivement dans cette vie nouvelle où nous entrons.
Voilà en effet ce que Notre-Seigneur a surtout voulu obtenir par sa Résurrection,
c’est que nous, qui auparavant étions morts avec Lui au péché et au monde, nous
puissions ressusciter avec Lui à une vie toute nouvelle et parfaitement réglée.
Quelles sont les marques principales de cette résurrection spirituelle ? L’Apôtre
a voulu nous en prévenir. 37 Si, dit-il, vous êtes ressuscités avec Jésus-Christ,
cherchez ce qui est en haut, où Jésus-Christ est assis à la droite de son Père.
C’est bien nous montrer clairement que ceux qui ne cherchent et désirent la vie,
les honneurs, le repos. les richesses que là où est Jésus-Christ, ceux-là sont
34 Philipp., 3. 20, 21.
35 Rom., 6, 4, 5.
36 Rom., 9, 10, 11.
37 Col., 3, 1.
(Page 65)
vraiment ressuscités avec Lui. Et quand il ajoute 38: Aimez les choses du ciel et
non celles de la terre, n’est-ce pas nous donner encore une autre marque pour
reconnaître si vraiment nous sommes ressuscités avec Notre-Seigneur ? Comme
le goût indique habituellement les dispositions du corps, et son degré de santé,
de même dès que quelqu’un 39 goûte tout ce qui est vrai, tout ce qui est honnête,
tout ce qui est juste, tout ce qui est saint, dès qu’il éprouve au dedans de luimême
la suavité des choses célestes, c’est la preuve qu’il est vraiment ressuscité
à une vie nouvelle et spirituelle, avec Notre-Seigneur Jésus-Christ.
38 Col., 3, 2.
39 Philipp., 4, 8.
(Page 66)
Chapitre septième — Du sixième article du Symbole
IL EST MONTÉ AUX CIEUX, IL EST ASSIS A LA DROITE DE DIEU,
LE PÈRE TOUT PUISSANT
Le Prophète David, rempli de l’Esprit de Dieu, et contemplant l’Ascension si
heureuse et si glorieuse de Notre-Seigneur Jésus-Christ, invite tous les hommes
à célébrer ce triomphe avec les transports de la joie la plus vive, de l’allégresse
la plus entière, et il s’écrie: 1 Toutes les nations, battez des moins pour
applaudir, louez Dieu, et poussez des cris de joie: Dieu est monté (au ciel) au
milieu des acclamations. Ces paroles peuvent faire comprendre au Pasteur avec
quel soin il doit expliquer ce mystère, et avec quel zèle il doit porter les Fidèles,
non seulement à le connaître et à le croire, mais encore à l’exprimer autant qu’il
est possible, avec la grâce de Dieu, dans leurs actes et dans toute leur conduite.
§ I. — IL EST MONTÉ AU CIEL.
Pour expliquer comme il convient ce sixième article, qui traite spécialement du
grand mystère de l’Ascension, il faut d’abord prendre les premiers mots: Il est
monté au ciel, et en faire voir clairement le sens et la portée.
Or voici ce que les Fidèles doivent croire sans hésiter et très fermement sur la
Personne de Notre-Seigneur Jésus-Christ. C’est que, après avoir achevé et
consommé le mystère de notre Rédemption, Il monta au ciel, comme homme, en
corps et en âme. ? Car, comme Dieu, Il y avait toujours été, puisque par sa
divinité Il occupe et remplit tous les lieux.
Mais que le Pasteur dise bien que Notre-Seigneur est monté au ciel par sa propre
vertu et non par une force étrangère, comme Elie 2 qui y fut transporté sur un
char de feu, ou comme le Prophète Habacuc 3, ou le diacre Philippe 4, qui portés
en l’air par la puissance divine, parcoururent ainsi des distances considérables.
Et ce n’est pas seulement comme Dieu que Jésus-Christ fit son ascension par
cette vertu toute-puissante qu’Il tenait de sa divinité même, mais aussi comme
homme. Sans doute un pareil prodige dépasse les forces naturelles, mais la
puissance dont son âme bienheureuse était douée, pouvait transporter son corps
partout où elle voulait. Et son corps, déjà glorifié, obéissait sans peine aux
ordres de l’âme dans tous les mouvements qu’elle lui imprimait.
Voilà pourquoi nous croyons que Jésus-Christ est monté au ciel par sa propre
vertu, et comme homme et comme Dieu.
La seconde partie de notre article est celle-ci:
§ II. — IL EST ASSIS A LA DROITE DU PÈRE TOUT-PUISSANT
1 1. Psal., 46, 1, 6.
2 4. Reg., 2, 11.
3 Dan., 14, 35.
4 Act., 8, 39.
(Page 67)
Remarquons tout d’abord que ces mots renferment un trope, c’est-à-dire un de
ces changements de signification très usités dans la Sainte Écriture. Pour
s’accommoder à notre manière de nous représenter les choses, cette figure prête
à Dieu des membres d’homme, des affections humaines 5, bien qu’il soit
impossible de rien concevoir en Lui de corporel, puisqu’Il est esprit. Mais parce
que, parmi les hommes, placer quelqu’un à sa droite, c’est lui donner la plus
grande marque d’honneur, on a transporté l’idée de cette coutume aux choses
spirituelles, et pour mettre dans tout son jour la gloire que Jésus-Christ s’est
acquise, et qui L’élève comme homme au-dessus de toutes les créatures, nous
disons qu’Il est assis à la droite de son Père.
De même encore cette expression être assis ne représente pas ici la forme et la
position du corps, elle signifie la possession ferme et constante de la puissance
royale et de la gloire infinie que Jésus-Christ a reçue de son Père. Car, dit
l’Apôtre 6, son Père, après L’avoir ressuscité d’entre les morts, L’a fait asseoir
à sa droite dans le ciel, au-dessus de toutes les Principautés, de toutes les
Puissances, de toutes les Vertus, de toutes les Dominations et de tout ce que l’on
peut trouver de plus grand, soit dans le siècle présent, soit dans le siècle futur,
et Il a mis toutes choses sous ses pieds. De telle paroles font voir manifestement
que cette gloire est tellement propre et particulière à notre Seigneur, qu’elle ne
peut convenir il aucune autre créature. Et c’est ce qui a fait dire ait même Apôtre
dans un autre endroit 7: Qui est celui des Anges à qui Dieu a jamais dit: asseyezvous
à ma droite ?
Les Pasteurs auront soin d’expliquer plus longuement le sens de cet article, en
rapportant l’histoire de l’Ascension, telle que saint Luc 8 l’a décrite avec une
exactitude admirable au livre des Actes des Apôtres ; et, dans leurs explications,
ils devront faire remarquer avant tout que les autres mystères de Jésus-Christ se
rapportent à l’Ascension comme à leur fin, et qu’ils y trouvent leur perfection et
leur complet achèvement. De même en effet que tous les mystères de notre
religion commencent à l’Incarnation, de même aussi le séjour du Sauveur parmi
nous se termine à son Ascension.
Les autres articles du Symbole qui s’appliquent à Notre-Seigneur Jésus-Christ,
nous montrent son humilité, et ses prodigieux abaissements. En effet, on ne
saurait rien imaginer de plus bas et de plus abject pour le Fils de Dieu, que
d’avoir pris notre nature avec toutes ses faiblesses, et d’avoir bien voulu souffrir
et mourir pour nous. Mais aussi en proclamant dans l’article précédent qu’Il est
ressuscité d’entre les morts, et, dans celui-ci, qu’Il est monté au ciel et qu’Il est
assis à la droite de Dieu son Père, nous ne pouvons rien dire de plus magnifique
ni de plus admirable pour célébrer sa Gloire et sa divine Majesté.
5 Dionys. Areop. Ep., 9.
6 Eph., 1, 20.
7 Hebr., 1, 13.
8 Act., 1.
(Page 68)
Ces développements une fois donnés, il reste à expliquer soigneusement
pourquoi Jésus-Christ est monté aux cieux.
§ III. — CAUSES ET RAISONS DE L’ASCENSION DE NOTRESEIGNEUR.
Notre-Seigneur est monté au ciel, en premier lieu, parce que son Corps devenu
glorieux et immortel par sa Résurrection, ne pouvait plus se contenter du séjour
de cette terre basse et obscure, il Lui fallait désormais les hauteurs et les
splendeurs du ciel. Et cela, non seulement pour entrer en possession de ce
Royaume et de ce trône de gloire qu’Il avait conquis par son Sang, niais encore
pour y prendre soin de ce qui regarde notre Salut.
En second lieu, Jésus-Christ est monté au ciel pour prouver que son Royaume
n’était réellement pas de ce monde 9. Les royaumes de ce monde sont terrestres
et passagers ; ils ne se soutiennent que par l’argent et par l’épée. Le Royaume de
Jésus-Christ n’est pas terrestre, comme les Juifs l’attendaient ; il est spirituel et
éternel. Et notre Sauveur nous a bien montré que ses trésors et ses richesses sont
purement spirituels, puisqu’Il a voulu placer son trône dans le ciel, dans ce
royaume où les plus riches, et ceux qui possèdent une plus grande abondance de
biens sont ceux qui cherchent avec le plus de zèle les choses de Dieu. L’Apôtre
Saint Jacques ne nous assure-t-il pas que 10 Dieu a choisi les pauvres de ce
monde, pour leur donner les richesses de la Foi et l’héritage du Royaume qu’Il
a promis à ceux qui L’aiment ?
Il est une troisième raison pour laquelle Jésus-Christ est monté au ciel, c’est
qu’Il voulait exciter dans nos coeurs la pensée et le désir de L’y suivre. De même
qu’Il nous avait laissé dans sa Mort et dans sa Résurrection le modèle d’une
mort et d’une résurrection spirituelles, ainsi par son Ascension, Il veut nous
apprendre et nous persuader que tout en restant ici-bas, nous devons par la
pensée nous transporter jusque dans le ciel, et reconnaître, comme dit Saint Paul,
que nous ne sommes sur la terre 11 que des hôtes et des étrangers, à la recherche
de notre patrie 12, et comme les membres de la cité des Saints et de la maison de
Dieu. En effet, dit encore le même Apôtre 13, nous vivons déjà dans le ciel.
Quant aux biens ineffables que la Bonté de Dieu a répandus sur nous par ce
mystère, le divin Prophète David, d’après Saint Paul lui ?même, les avait
célébrés longtemps auparavant quand il chantait: 14 en montant au ciel, Il a
emmené captifs une multitude d’esclaves, et Il a versé ses dons sur les hommes.
En effet, dix jours après son Ascension, Il envoya le Saint-Esprit qui, par sa
vertu et sa fécondité, produisit cette multitude de fidèles que nous voyons. Ainsi
9 Joan, 18, 36.
10 Jac., 2, 5.
11 Hebr., 11, 13.
12 Eph., 2, 19.
13 Philipp., 3, 20.
14 Psal., 67, 19. —- Eph., 4, 8.
(Page 69)
Il accomplit véritablement les magnifiques promesses qu’Il avait faites en disant
à ses Apôtres: 15 Il vous est avantageux que Je m’en aille, car si Je ne m’en vais
point, le Consolateur ne viendra point vers vous, mais si Je m’en vais, Je vous
L’enverrai.
Il est encore monté au ciel, selon la pensée de l’Apôtre, 16 afin de se présenter
maintenant pour nous devant la Face de Dieu, et de remplir auprès de son Père
l’office d’Avocat, Mes petits enfants, dit Saint Jean 17, je vous écris ceci, afin
que vous ne péchiez point ; mais si quelqu’un pèche, nous avons pour Avocat
auprès du Père, Jésus-Christ, qui est juste, et qui est Lui-même la Victime de
propitiation pour nos péchés. Or, rien n’est plus propre a inspirer une joie solide
et véritable aux Fidèles, que de voir Jésus-Christ devenu le défenseur de leur
cause et leur intercesseur dans l’affaire du Salut, Lui qui jouit auprès de son Père
d’un pouvoir et d’une faveur sans bornes.
En dernier lieu, Jésus-Christ nous a préparé 18 dans le ciel la place qu’Il nous y
avait promise et c’est au nom de tous et comme notre Chef qu’Il a pris
possession de la gloire céleste.
En entrant dans le ciel, Il nous en a ouvert les portes, que le péché d’Adam avait
fermées, et Il nous a préparé un chemin sûr pour nous conduire au bonheur
éternel, ainsi qu’Il l’avait prédit à ses Apôtres pendant la Cène. Et ce fut pour
montrer encore mieux la sincérité de ses promesses par leur accomplissement,
qu’après avoir arraché à l’enfer les âmes des Saints, Il les emmena avec Lui
dans le séjour de la béatitude éternelle.
A tous ces dons célestes, si précieux et si nombreux, qui sont pour nous le fruit
de l’Ascension du Sauveur, viennent encore se joindre plusieurs autres
avantages.
D’abord, l’Ascension met le comble au mérite de notre Foi, car la Foi s’applique
aux choses qui ne se voient point, et qui dépassent la raison et l’intelligence de
l’homme. C’est pourquoi notre Foi aurait perdu beaucoup de son mérite, si
Notre-Seigneur ne nous avait pas quittés, puisque Lui-même proclame 19
bienheureux ceux qui croient, quoiqu’ils n’aient point vu !
Ensuite l’Ascension est très propre à confirmer en nous la vertu d’Espérance.
C’est qu’en effet, si nous croyons que Jésus-Christ, comme homme, est monté
au ciel, et qu’Il a fait asseoir la nature humaine à la droite de Dieu le Père, nous
avons un puissant motif d’espérer que nous, qui sommes ses membres, nous y
monterons aussi, et que nous nous réunirons à notre Chef. Lui-même d’ailleurs
15 Joan., 16, 7, 8. — Act., 1, 4, 5
16 Hebr., 9, 24.
17 Joan., 2, 1.
18 Joan., 14, 2.
19 Joan., 20, 29.
(Page 70)
nous en a donné l’assurance par ces paroles: 20 Mon Père, Je veux que là où Je
suis, ceux que Vous M’avez donnés soient avec moi.
Un des plus grands avantages que nous procure encore l’Ascension, c’est
d’avoir entraîné vers le ciel l’amour de notre coeur et de l’avoir enflammé du feu
du Saint-Esprit. On a dit très justement que 21 là où est notre trésor, là aussi est
notre coeur. Si donc Notre-Seigneur Jésus-Christ eÛt continué à demeurer avec
nous sur la terre, nous aurions borné toutes nos pensées à Le voir dans son
humanité, et à vivre dans sa compagnie ; nous n’aurions regardé en Lui que
l’homme, qui aurait été si bon pour nous, et notre affection pour Lui eût été
toute naturelle. Mais en montant au ciel, Il a spiritualisé notre amour, et par le
fait comme nous ne pouvons plus être avec Lui que par la pensée à cause de son
absence, nous l’honorons et nous l’aimons comme Dieu. C’est ce que nous
apprend, d’une part l’exemple des Apôtres: tant que le Sauveur fut avec eux, ils
n’avaient pour Lui que des sentiments tout humains. C’est ce que nous confirme,
d’autre part, le témoignage de Notre-Seigneur Jésus-Christ Lui-même: 22 Il vous
est avantageux que Je m’en aille, dit-il à ses Apôtres. Car cet amour imparfait
qu’ils avaient pour Lui, pendant qu’Il était avec eux, devait être perfectionné par
un amour divin, c’est-à-dire par la venue du Saint-Esprit en eux. Aussi ajoute-til
aussitôt: 23 si Je ne m’en vais point, le Consolateur ne viendra point vers vous.
Il convient d’ajouter à ce que nous venons de dire que l’Ascension a marqué sur
la terre le véritable développement de la maison de Jésus-Christ, c’est-à-dire de
son Eglise, qui allait être dirigée et conduite par le Saint-Esprit. Pour Le
représenter auprès des hommes, il mit à la tête de cette Eglise, comme premier
Pasteur et comme souverain Prêtre, Pierre le prince des Apôtres, et de plus Il
établit 24 des Apôtres, des Prophètes, des Évangélistes, des Pasteurs et des
Docteurs: et de la droite de son Père où il est assis, Il ne cesse de distribuer à
chacun les dons qui lui conviennent. C’est l’enseignement formel de l’Apôtre. 25
La grâce, dit-il, est donnée à chacun de nous selon la mesure du don de Jésus-
Christ.
Enfin ce que nous avons dit précédemment de la Mort et de la Résurrection de
Notre-Seigneur, est également vrai de son Ascension: Il faut le faire remarquer
aux Fidèles. C’est qu’en effet, quoique nous soyons redevables de notre Salut et
de notre Rédemption à la Passion du Sauveur, quoique ses mérites aient ouvert
aux justes la porte du ciel, cependant son Ascension n’est point seulement un
modèle placé devant nos yeux pour nous apprendre à élever nos âmes, et à
monter en esprit dans le ciel, elle nous donne aussi une force et une vertu divine
qui nous rend capables d’atteindre réellement le but.
20 Joan., 17, 24.
21 Matth., 6, 21.
22 Joan., 16, 7.
23 Id. Ibid.
24 Eph., 4, 11.
25 Eph., 4, 7.
(Page 71)
Chapitre huitième — Du septième article du Symbole
D’OÙ IL VIENDRA JUGER LES VIVANTS ET LES MORTS.
Notre-Seigneur Jésus-Christ remplit à notre égard trois offices, trois ministères
d’une importance capitale, et bien propres à relever l’honneur et la gloire de
l’Église, ce sont ceux de Rédempteur, d’Avocat et de Juge. Dans les articles qui
précèdent nous avons fait voir que par sa Passion et sa Mort Il a racheté tous les
hommes, que par son Ascension Il est devenu à jamais leur Avocat et leur
Défenseur. Il nous reste à montrer maintenant qu’Il est aussi leur Juge.
§ I. — CERTITUDE DU JUGEMENT.
Voici le sens et la portée de cet Article: Au dernier jour, Notre-Seigneur Jésus-
Christ jugera le genre humain tout entier. Les Saintes Écritures, en effet,
mentionnent deux avènements du Fils de Dieu: le premier, lorsque pour nous
sauver Il a pris notre nature, et s’est fait homme dans le sein d’une vierge ; le
second, quand, à la consommation des siècles, Il viendra pour juger tous les
hommes. Ce dernier avènement est appelé, dans l’Ecriture, le jour du Seigneur.
Le jour du Seigneur, dit l’Apôtre, 1 viendra comme un voleur dans la nuit, —
personne ne connaît ce jour ni cette heure, dit le Sauveur Lui-même 2. Pour
prouver la réalité de ce jugement, Il nous suffira de citer cette parole de
l’Apôtre: 3 nous devons tous comparaître devant le tribunal de Jésus-Christ, afin
que chacun reçoive ce qui est dû aux bonnes ou aux mauvaises actions qu’il
aura faites, pendant qu’il était revêtu de son corps. L’Ecriture est remplie d’une
foule de témoignages que les Pasteurs trouveront partout, et qui non seulement
prouvent cette Vérité, mais peuvent la rendre sensible aux Fidèles. Et si, d’après
ces témoignages, dès le commencement du monde, tous les hommes ont désiré
très ardemment ce jour du Seigneur où Il revêtit notre chair, parce qu’ils
mettaient dans ce mystère l’espoir de leur délivrance, aujourd’hui que le Fils de
Dieu est mort et qu’Il est monté au ciel, nos soupirs et nos désirs les plus ardents
doivent être pour cet autre jour du Seigneur, 4 où nous attendons la réalisation
de la bienheureuse espérance et l’Avènement glorieux du grand Dieu.
§ II. — DEUX JUGEMENTS, L’UN PARTICULIER ET L’AUTRE
GÉNÉRAL.
Pour bien mettre en lumière cette vérité, les Pasteurs auront soin de distinguer
deux temps différents où chacun de nous doit nécessairement comparaître
devant Dieu, pour rendre compte de toutes ses pensées, de toutes ses actions, de
toutes ses paroles, et pour entendre, séance tenante, la sentence de son Juge.
1 Thess., 5, 2.
2 Matth., 24, 36.
3 2 Cor., 5. 10.
4 Tit., 2, 13.
(Page 72)
Le premier arrive au moment où nous venons de quitter la vie. A cet instant-là
même, chacun paraît devant le tribunal de Dieu, et là il subit un examen
rigoureux sur tout ce qu’il a fait, tout ce qu’il a dit, tout ce qu’il a pensé pendant
sa vie. C’est ce qu’on appelle le Jugement particulier.
L’autre arrivera lorsque tous les hommes réunis ensemble, le même jour et dans
le même lieu, comparaîtront devant le tribunal de leur Juge. Là, sous les yeux de
tous les hommes de tous les siècles, tous et chacun entendront le Jugement que
Dieu aura porté sur eux. Et cette sentence ne sera pas la moindre peine et le
moindre châtiment des impies et des scélérats. Au contraire, les Saints et les
Justes y trouveront une partie de leur récompense, puisque leur conduite y sera
manifestée, telle qu’elle aura été pendant la vie.
Ce jugement s’appelle le Jugement général. Mais ici il faut nécessairement
montrer pourquoi, après un Jugement particulier pour chacun, les hommes
doivent subir encore un Jugement général pour tous.
§ III. — RAISONS DU JUGEMENT GÉNÉRAL.
Les hommes, en mourant, laissent habituellement des disciples, ou des amis qui
imitent leurs exemples, s’attachent à leurs maximes, défendent leur conduite et
leurs actions. De là une augmentation nécessaire dans leurs peines et leurs
récompenses d’outre-tombe. Mais cette influence bonne ou mauvaise que le plus
grand nombre d’entre eux continue d’exercer après la mort, ne peut finir qu’au
dernier jour du monde. La Justice demande donc qu’une enquête rigoureuse soit
faite sur toutes ces paroles, toutes ces actions dignes de louange ou de blâme. Ce
qui est impossible sans un jugement général de tous les hommes.
Une autre raison, c’est que souvent la réputation des bons est attaquée, pendant
que les méchants reçoivent les louanges dues à l’innocence. La Justice divine
veut que les bons recouvrent, dans une assemblée générale de tous les hommes,
et par un jugement solennel, l’estime qu’ils méritent, et qui leur a été
injustement ravie ici-bas.
D’autre part, chez les bons comme chez les méchants, les corps ne sont jamais
étrangers aux actes de cette vie. Le bien et le mal appartiennent donc à nos corps
d’une certaine manière, puisque nos corps ont été l’instrument de l’un et de
l’autre. Voilà pourquoi il était de toute convenance de décerner pour les corps,
aussi bien que pour les âmes, les récompenses ou les châtiments éternels que
tous les deux méritent. Or ce double but ne peut être atteint qu’avec la
Résurrection et le Jugement général de tous les hommes.
Enfin, comme sur cette terre, l’adversité et la prospérité, sont presque
indifféremment le partage des bons et des méchants, il fallait prouver que la
Sagesse et la Justice infinie de Dieu conduisent et gouvernent toutes choses.
Or ce n’était pas assez qu’il y eût dans l’autre monde des récompenses pour les
bons et des châtiments pour les méchants, ces récompenses et ces châtiments
devaient être décernés dans un Jugement publie et général. C’était le moyen de
(Page 73)
les faire connaître à tous d’une manière très éclatante, et d’obliger tous les
hommes à rendre à la Justice et à la Providence de Dieu les louanges qu’elle
mérite. n’avait-on pas vu plus d’une fois les justes eux-mêmes, pendant leur
séjour sur cette terre, se plaindre injustement de cette Providence, lorsque les
méchants auprès d’eux vivaient au sein de l’opulence et des honneurs ? Mes
pieds ont chancelé, disait le Prophète David lui-même 5, mes pas se sont presque
détournés de la voie, parce que j’ai vu avec jalousie et avec regret la paix des
pécheurs. Voilà, dit-il un peu plus loin, voilà que les pécheurs et les heureux du
siècle ont acquis les richesses, et j’ai dit: C’est donc en vain que j’ai gardé mon
coeur pur et que j’ai conservé mes mains innocentes, puisque je suis frappé de
plaies tout le jour, et que je suis châtié dès le matin. Et cette plainte. plusieurs
autres l’ont fait entendre comme lui. Il fallait donc de toute nécessité un
Jugement général, pour que les hommes ne disent pas: Dieu se promène dans le
ciel, sans se soucier des choses de la terre 6. C’est donc avec raison que l’on a
placé cette Vérité au nombre des douze Articles de notre Foi, pour affermir la
croyance de ceux qui auraient pu douter de la Justice et de la Providence de
Dieu.
D’ailleurs, il était souverainement utile de proposer ce Jugement de Dieu aux
bons et aux méchants, pour consoler les uns et effrayer les autres, pour
empêcher les premiers de se décourager en leur faisant connaître la Justice de
Dieu, et pour détourner les seconds du mal par la crainte des éternels supplices.
Aussi Jésus-Christ, notre Dieu et Sauveur, en parlant du dernier jour, a-t-il
déclaré Lui-même qu’il y aurait un Jugement général. Il en a marqué les signes
avant-coureurs 7, afin qu’en les voyant arriver, il nous fût possible de connaître
que la fin du monde est proche. Puis au moment même oÙ Il montait au ciel, il
envoya des Anges consoler par ces paroles ses Apôtres attristés: 8 Ce Jésus qui
vient de vous quitter, et de s’élever dans le ciel, reviendra un jour de la même
manière que vous L’avez vu y monter.
§ IV. — POURQUOI LE JUGEMENT DONNÉ A JÉSUS-CHRIST.
Nos Saints Livres affirment que ce Jugement a été réservé à Notre-Seigneur
Jésus-Christ, non seulement comme Dieu, mais comme homme. Il est vrai que le
pouvoir de juger est commun aux trois Personnes de la Sainte Trinité, cependant
nous l’attribuons spécialement au Fils, comme nous Lui attribuons la Sagesse.
Que le Fils doive donc juger le monde comme homme, c’est ce qu’Il nous assure
Lui-même: 9 Comme le Père, dit-Il, a la vie en Lui-même, ainsi il a donné au
Fils d’avoir aussi la vie en Lui-même ; et il lui a donné la puissance de faire le
Jugement, parce qu’il est le Fils de l’homme.
5 Psal., 72, 2, 3
6 Job., 22, 14.
7 Matth., 24, 29
8 Act., 1, 11
9 Joan., 5, 26, 27.
(Page 74)
Il était d’ailleurs de toute convenance que ce Jugement fût exercé par Jésus-
Christ. Puisqu’il s’agissait de juger des hommes, ces hommes ne devaient-ils pas
voir leur Juge des yeux de leur corps, entendre de leurs oreilles la sentence
prononcée, et connaître enfin leur Jugement par leurs propres sens ? n’était-ce
pas aussi une justice à rendre à Jésus-Christ ? Sur la terre, Il avait été jugé et
condamné de la manière la plus inique par des juges pervers, ne devait-Il pas
après cela se montrer à son tour à tous les yeux, assis sur son tribunal pour juger
tous les hommes ? C’est pourquoi le prince des Apôtres, après avoir exposé dans
la maison de Corneille les principales vérités de la Religion chrétienne, après
avoir enseigné que Jésus-Christ avait été attaché à la Croix et mis à mort par les
Juifs et que le troisième jour Il était ressuscité, a soin d’ajouter: 10 Et Il nous a
ordonné de prêcher au peuple, rendre témoignage que c’est Lui qui a été établi
de Dieu le Juge des vivants et des morts.
§ V. — SIGNES PRÉCURSEURS DU JUGEMENT.
Trois principaux signes, nous dit la sainte Écriture, doivent précéder le Jugement
général: la prédication de l’Évangile par toute la terre, l’apostasie, et
l’Antéchrist. En effet, Notre-Seigneur Jésus-Christ nous déclare que 11
l’Evangile du Royaume sera prêché dans le monde entier, pour servir de
témoignage à toutes les nations, et alors viendra la consommation. A son tour,
l’Apôtre nous prévient 12 de ne pas nous laisser séduire, en croyant que le jour
du Seigneur est proche. Car tant que l’apostasie ne sera point arrivée, et que
l’homme dit péché n’aura point paru, le Jugement n’aura pas lieu.
Pour ce qui regarde la forme et la nature du Jugement, les Pasteurs s’en feront
facilement une juste idée, en l’étudiant dans les prophéties de Daniel, les saints
Evangiles, et l’Apôtre Saint Paul.
§ VI. — LA SENTENCE DES BONS ET CELLE DES MÉCHANTS.
Il faut ici examiner et peser avec le plus grand soin les termes mêmes de la
sentence du Souverain Juge. Jésus-Christ, notre Sauveur, jetant un regard de
complaisance sur les bons placés à sa droite, leur dira avec une bonté infinie: 13
Venez, les bénis de mon Père ; possédez le Royaume qui vous a été préparé dès
le commencement du monde. Il est facile de comprendre que l’on ne peut rien
entendre de plus agréable que ces paroles, surtout si on les compare à la
condamnation des méchants, et si l’on réfléchit en soi-même que cette sentence
appelle les Saints et les Justes, des fatigues au repos, d’une vallée de larmes à
des joies ineffables, de toutes les misères de la vie à la béatitude éternelle qu’ils
auront méritée par l’exercice de la Charité.
10 Act., 10, 42.
11 Matth., 24, 14.
12 Thess., 2, 3.
13 Matth., 25, 34
(Page 75)
Se tournant ensuite vers ceux qui seront à sa gauche, Il laissera éclater contre
eux sa Justice en ces termes: 14 Retirez-vous de Moi, maudits, dans le feu éternel
qui a été préparé au démon et à ses anges. — Ces premiers mots: retirez-vous
de Moi, expriment la plus grande peine qui frappera les réprouvés, celle d’être
chassés et privés entièrement de la vue de Dieu, sans être consolés par
l’espérance de rentrer jamais en possession d’un Bien si parfait. C’est cette
peine que les théologiens appellent la peine du dam, parce que les damnés dans
l’enfer seront privés pour toujours des splendeurs de la vue de Dieu ? Le mot qui
vient ensuite: maudits, augmente encore cruellement leur effroyable malheur. En
effet, si, au moment de les chasser de sa Présence, Dieu avait daigné laisser
tomber sur eux la moindre bénédiction, ils en auraient éprouvé un grand
soulagement. Mais, hélas ! ils n’ont rien de pareil à attendre pour adoucir leur
souffrance, et la Justice divine, en les bannissant, n’aura que trop raison de les
accabler de toutes ses malédictions.
Dans le feu éternel. Ces mots désignent un autre genre de peine, que les
théologiens appellent la peine du sens, parce que les sens du corps en sont les
organes, comme dans le supplice des verges, des fouets, ou d’autres plus graves.
Mais si, de tous les tourments, le plus sensible et le plus douloureux est celui du
feu, et si, d’autre part, on ajoute à cela que ces tourments n’auront jamais de fin,
on demeurera convaincu que la punition des damnés est le comble de tous les
châtiments. Et ce qui fait mieux sentir encore l’excès de leur malheur, ce sont
ces mots qui terminent la sentence du Souverain Juge: 15 qui a été préparé au
démon et à ses anges. notre nature est ainsi faite que nous supportons plus
facilement tous les maux qui nous atteignent, lorsque nous tombons sur des
compagnons d’infortune dont la prudence et la bonté peuvent les adoucir en
quelque manière. Mais quel ne sera pas le terrible malheur des réprouvés
lorsque, au milieu de leurs tortures, ils se verront dans l’impossibilité de
s’arracher à la compagnie des démons, ces êtres si pervers ? Cependant la
sentence de condamnation portée contre eux par le Sauveur sera parfaitement
juste, puisque, dans leur impiété, ils auront négligé tous les devoirs que la vraie
piété leur imposait, refusé de donner à manger à celui qui avait faim, à boire à
celui qui avait soif, repoussé les étrangers sans leur donner l’hospitalité,
n’auront point vêtu celui qui était nu, ni visité les prisonniers et les malades.
Voilà des vérités que les Pasteurs doivent redire aux Fidèles le plus souvent
possible, afin de les en pénétrer. Rien de plus puissant, si on les croit fermement,
pour réprimer les mauvaises passions du coeur, et pour éloigner les hommes du
péché. Aussi l’Ecclésiastique nous dit-il: 16 Dans toutes vos oeuvres, souvenezvous
de vos fins dernières, et vous ne pécherez jamais. C’est qu’en effet, il
faudrait être poussé au mal avec une violence extraordinaire, pour n’être pas
14 Matth., 25, 41.
15 Matth., 25, 41.
16 Eccl., 7, 40.
(Page 76)
ramené à l’amour de la Vertu par cette pensée qu’un jour il faudra paraître
devant le Juge, qui est la Justice même, et Lui rendre compte non seulement de
toutes ses actions, de toutes ses paroles, mais même de ses pensées les plus
secrètes, et subir le châtiment qu’elles auront mérité. Le juste au contraire ne
peut que se sentir de plus en plus porté à la pratique de la Sainteté. Sa joie sera
grande, même au sein de la pauvreté, de l’ignominie et des tourments, s’il élève
ses pensées vers ce jour glorieux où, après les combats de cette vie pleine de
misères, il sera proclamé vainqueur devant tout l’univers, introduit dans la Patrie
céleste et comblé d’honneurs divins et éternels. Ici les Pasteurs n’ont donc plus
qu’à exhorter les Fidèles, et ils n’y manqueront pas, à ordonner leur vie le mieux
possible, à s’exercer à toutes les oeuvres de la piété, afin qu’ils puissent attendre
avec une parfaite confiance ce grand jour du Seigneur, et même le désirer avec
la plus vive ardeur, comme il convient à des enfants (qui veulent aller vers leur
Père).
(Page 77)
Chapitre neuvième — Du huitième article du Symbole
JE CROIS AU SAINT-ESPRIT.
§ I. — NÉCESSITÉ DE LA FOI AU SAINT-ESPRIT.
Jusqu’ici nous avons parlé de la première et de la seconde Personne de la Sainte
Trinité, et nous avons donné sur ce double sujet les explications convenables. Il
s’agit maintenant d’exposer ce que le Symbole nous enseigne sur la troisième
Personne qui est le Saint-Esprit. C’est un point qui réclame tout le zèle et toute
l’application des Pasteurs.
Car il n’est pas plus loisible aux Chrétiens d’ignorer ou de mal connaître cet
Article, que les Articles précédents. Aussi l’Apôtre 1 ne voulut-il point laisser un
certain nombre d’Ephésiens dans l’ignorance où ils étaient par rapport au Saint-
Esprit. Leur ayant demandé s’ils L’avaient reçu, ils lui répondirent qu’ils ne
savaient même pas s’il y avait un Saint-Esprit. Aussitôt il leur fit cette question:
Quel Baptême avez-vous donc reçu ? Ces paroles nous montrent que les Fidèles
sont rigoureusement obligés d’avoir une connaissance spéciale de cet Article. Et
le premier fruit qu’ils en retireront c’est que s’ils considèrent sérieusement que
tout ce qu’ils possèdent, ils le doivent à la libéralité et à la bonté de l’Esprit-
Saint ils deviendront plus humbles et plus modestes dans leurs pensées et leurs
sentiments sur eux-mêmes, et ils placeront toute leur espérance dans le secours
de Dieu. Or, n’est-ce pas là, pour le Chrétien, le premier pas vers la Sagesse, et
par suite vers le Bonheur éternel?
§ II. — CE QUE C’EST QUE LE SAINT-ESPRIT.
Pour commencer, il faut bien expliquer d’abord quelle idée et quel sens on
attache ici au mot Saint-Esprit. C’est qu’en effet il peut s’appliquer aussi bien au
Père et au Fils. (Tous deux sont esprits, et tous deux sont Saints, et nous faisons
profession de croire que Dieu est esprit.) D’autre part, on donne également ce
nom aux Anges et aux âmes des justes. Il faut donc prendre garde qu’il n’y ait ni
équivoque, ni erreur dans l’esprit des Fidèles. Par conséquent il est nécessaire de
leur apprendre que par le Saint-Esprit on entend ici la troisième Personne de la
Sainte Trinité. C’est ainsi qu’on L’appelle quelquefois dans l’Ancien testament,
et très souvent dans le nouveau. David dit à Dieu dans sa prière: 2 n’éloignez pas
de moi votre Saint-Esprit. Le Sage s’écrie: 3 qui connaîtra vos desseins
Seigneur, sinon celui à qui Vous donnerez la Sagesse, et à qui Vous enverrez
d’en haut votre Esprit-Saint ? — Dans un autre endroit, il dit: 4 Dieu a créé la
Sagesse dans le Saint-Esprit. — Dans le nouveau testament 5 Jésus-Christ
1 Act. 19, 2.
2 Psal., 50, 13.
3 Sap., 9, 17.
4 Eccl., 1, 9.
5 Matt., 28, 19.
(Page 78)
ordonne de baptiser les nations au nom du Père et du Fils et du Saint-Esprit.
Nous y lisons que la très Sainte 6 Vierge a conçu par le Saint-Esprit. Enfin Saint
Jean nous renvoie à Jésus-Christ pour qu’Il nous baptise dans le Saint-Esprit 7 ;
sans parler d’un grand nombre d’autres textes de nos Saints Livres où nous
rencontrons la même expression.
Et personne ne doit trouver étrange qu’on n’ait pas donné de nom particulier à la
troisième Personne de la Sainte Trinité, aussi bien qu’à la première et à la
seconde. Si la seconde Personne a un nom qui Lui est propre, si elle s’appelle le
Fils, c’est que sa naissance éternelle du Père s’appelle proprement génération,
comme nous l’avons dit dans les précédents articles. Et du moment que cette
naissance peut porter le nom de génération, nous avons le droit d’appeler Fils la
Personne qui émane, et Père, celle de qui elle émane. Mais comme l’émanation
de la troisième Personne n’a pas de nom qui Lui soit propre, et qu’on L’appelle
simplement aspiration et procession (qui sont des noms communs), par cela
même, la Personne ainsi produite manque nécessairement de dénomination
particulière. Et la raison en est que tous les noms que nous donnons à Dieu, nous
sommes forcés de les emprunter aux choses créées. Et comme d’autre part nous
ne connaissons pas, dans les créatures, d’autre communication de nature et
d’essence que celle qui se fait par voie de génération. il nous est impossible
d’exprimer par un nom propre cette communication que Dieu fait de Lui-même
et de son Etre tout entier par voie d’amour. C’est pourquoi la troisième Personne
de la Sainte Trinité porte la dénomination commune d’Esprit-Saint ;
dénomination d’ailleurs qui Lui convient parfaitement, parce que, d’une part,
c’est elle, la troisième Personne, qui répand dans nos âmes la vie spirituelle (la
vie de l’Esprit) et parce que, d’autre part, sans le souffle et l’inspiration de cet
esprit très Saint, nous ne pouvons rien faire qui mérite la Vie Eternelle.
Le sens du mot Saint-Esprit étant bien expliqué, il faut ensuite enseigner au
peuple que le Saint-Esprit est Dieu, comme le Père et le Fils, qu’Il leur est égal
en toutes choses, Tout-Puissant comme eux, éternel comme eux, et comme eux
d’une perfection, d’une grandeur, d’une bonté, d’une sagesse infinie, en un mot
qu’Il a la même nature. Cette égalité est suffisamment indiquée par ce petit mot:
en, que nous employons, quand nous disons: Je crois en l’Esprit-Saint. Ce mot
nous le plaçons en effet devant le nom de chaque Personne de la Sainte Trinité:
(Je crois en Dieu, et en Jésus-Christ) c’est une manière d’exprimer la plénitude
et la force de notre Foi.
Du reste cette Vérité a pour elle les témoignages les moins douteux de la Sainte
Écriture. Par exemple, lorsque Saint Pierre dans les Actes des Apôtres, dit: 8
Ananie, pourquoi Satan a-t-il tenté votre coeur, au point de vous faire mentir au
Saint-Esprit ? il ajoute aussitôt: ce n’est point aux hommes que vous avez menti,
6 Matt., 1, 20.
7 Luc., 1, 35 ——– Joan., 1, 33.
8 Act., 5, 3, 4.
(Page 79)
mais à Dieu ; donnant ainsi le nom de Dieu à Celui qu’il venait d’appeler le
Saint-Esprit. De même l’Apôtre écrivant aux Corinthiens applique au Saint-
Esprit le nom de Dieu qu’il venait de prononcer. 9 Il y a, leur dit-il, diversité
d’opérations, mais c’est le même Dieu qui opère tout en tous. Et il ajoute: oui,
c’est un seul et même esprit qui opère toutes ces choses, distribuant à chacun
ses dons comme il Lui plaît. De plus, le même Apôtre attribue au Saint-Esprit,
dans le Livre des Actes, ce que les Prophètes rapportent à Dieu seul. Isaïe avait
dit: 10 J’ai entendu cette voix du Seigneur: qui enverrai-je ? Puis, Il me dit: Va,
dis à ce peuple: votre coeur s’appesantit, et vos oreilles deviennent sourdes, et
vous bouchez vos yeux pour ne pas voir, et vous fermez vos oreilles pour ne pas
entendre. Or, l’Apôtre, citant ces paroles, (et s’adressant aux Juifs) s’exprime
ainsi 11 ce que le Saint-Esprit a dit par la bouche du Prophète Isaïe est bien vrai.
D’un autre côté, lorsque nous voyons la Sainte Écriture joindre la Personne du
Saint-Esprit à la Personne du Père et du Fils, comme dans l’endroit où elle
ordonne de conférer le Baptême au nom du Père, et du Fils, et du Saint-Esprit,
aucun doute n’est plus possible sur la vérité de ce mystère ; car si le Père est
Dieu, et si le Fils est Dieu, nous sommes obligés de reconnaître que le Saint-
Esprit l’est aussi, puisque l’Ecriture Le met sur le même rang que le Père et le
Fils.
De plus, le fait d’être baptisé au nom d’une créature quelconque ne peut
procurer aucun avantage. Est-ce au nom de Paul que vous avez été baptisés, dit
l’Apôtre ? 12 et en parlant ainsi, il voulait faire entendre évidemment qu’un
baptême de ce genre serait inutile pour le Salut. Si donc nous sommes baptisés
au nom du Saint-Esprit, nous devons confesser qu’Il est Dieu.
Ce même ordre des trois Personnes divines, qui nous fournit la preuve de la
divinité du Saint-Esprit, se remarque également dans cette Épître de Saint Jean,
où nous lisons 13 Il y en a trois qui rendent témoignage dans le ciel le Père, le
Verbe et l’Esprit-Saint, et ces trois ne sont qu’une seule et même chose. Cet
ordre se retrouve aussi dans cet éloge magnifique de la Sainte Trinité qui
termine les Psaumes et les Cantiques sacrés: Gloire au Père, et au Fils, et au
Saint-Esprit !
Enfin ce qui confirme puissamment cette Vérité, c’est que l’Ecriture Sainte
attribue d’une manière formelle au Saint-Esprit tout ce qui, selon les données de
la Foi, n’est propre qu’à Dieu seul. Ainsi elle lui reconnaît des temples: 14 Ne
savez-vous pas, dit l’Apôtre, que vos membres sont les temples du Saint-Esprit ?
elle lui attribue le pouvoir de sanctifier 15, de vivifier 16 et de scruter les
9 1 Cor., 12, 6, 11.
10 Is., 6, 8.
11 Act., 28, 25.
12 1 Cor., 1, 13.
13 1 Joan., 5, 7.
14 1 Cor., 6, 19.
15 Thess., 2, 13, 1. – Petr., 1, 2.
(Page 80)
profondeurs de Dieu 17, de parler par les Prophètes 18, d’être partout 19 ; autant
de perfections qui ne conviennent qu’à Dieu.
Ce n’est pas tout. Il faut de plus expliquer aux Fidèles, et avec beaucoup de soin,
non seulement que le Saint-Esprit est Dieu, mais encore qu’il est la troisième
Personne dans l’Essence divine, parfaitement distincte du Père et du Fils, et
produite par la Volonté de l’un et de l’autre. C’est l’enseignement même de la
Foi. Car sans parler des autres témoignages de l’Ecriture, la forme du Baptême
20 que notre Sauveur nous a apprise, montre très clairement que le Saint-Esprit
est une troisième Personne qui subsiste par elle-même dans la nature divine, et
qui est distincte des deux autres. Ainsi le déclare l’Apôtre, quand il dit: 21 que la
grâce de Notre-Seigneur Jésus-Christ, et la Charité de Dieu, et la
communication du Saint-Esprit soient avec tous. Amen ! Mais ce qui plus que
tout le reste met cette vérité en pleine lumière, c’est la déclaration formelle du
premier Concile oecuménique de Constantinople. Pour réfuter l’hérésie absurde
et impie de Macédonius, les Pères de ce concile ajoutèrent au symbole de Nicée
ces mots si importants: je crois au Saint-Esprit Notre-Seigneur, qui donne la vie,
qui procède du Père et du Fils, qui est adoré et glorifié avec le et le Fils, qui a
parlé par les Prophètes. En confessant que le Saint-Esprit est notre Seigneur, ils
montrent par le fait combien Il est au dessus des Anges, qui sont cependant les
plus nobles esprits que Dieu ait créés, tous, au témoignage de S Paul, des esprits
administrateurs, envoyés pour exercer leur ministère en faveur de ceux qui
doivent être les héritiers du salut. 22 Ils disent encore qu’Il donne la vie, parce
que de son union avec Dieu l’âme tire une vie plus réelle, que celle dont jouit le
corps par son union avec l’âme. Et comme l’Ecriture Sainte attribue au Saint-
Esprit cette union de l’âme avec Dieu, il est clair qu’on a parfaitement raison de
lui donner le nom d’Esprit vivifiant.
Pour expliquer les paroles qui suivent: Qui procède du Père et du Fils, il faut
bien faire entendre aux Fidèles que le Saint-Esprit procède de toute éternité du
Père et du Fils comme d’un principe unique. Cette vérité est proposée à notre
Foi par les définitions mêmes de l’Église, dont un Chrétien n’a jamais le droit de
s’écarter, et elle est confirmée par l’autorité de nos Saints Livres et des Conciles.
En effet, Notre-Seigneur Jésus-Christ parlant du Saint-Esprit, dit: 23 Il Me
glorifiera parce qu’Il recevra de ce qui est à Moi. Et lorsque nous voyons dans
la Sainte Écriture qu’il est appelé tantôt l’Esprit du Christ, tantôt l’Esprit du
Père ; qu’Il est envoyé, tantôt par le Père, tantôt par le Fils, 24 c’est bien la
16 Joan., 6, 63. —– 2 Cor., 3, 6.
17 1 Cor., 2, 10.
18 2 Pet., 1, 21.
19 Sap., 1, 7.
20 Matth., 28, 19.
21 2 Cor., 13, 13.
22 Hebr., 1, 14.
23 Joan., 16, 14.
24 Joan., 14, 26.
(Page 81)
preuve manifeste qu’il procède également de l’un et de l’autre. Celui qui n’a pas
l’Esprit de Jésus-Christ, dit Saint Paul, n’est point à Lui. 25 et dans l’Épître aux
Galates, il appelle encore le Saint-Esprit, l’Esprit de Jésus-Christ: 26 Dieu, dit-il,
a envoyé dans vos coeurs l’Esprit de son Fils, qui crie, mon Père, mon Père. De
son côté, Notre-Seigneur, dans Saint Matthieu, l’appelle l’Esprit du Père: 27 Ce
n’est pas Vous qui parlez, mais l’Esprit de votre Père. Et dans la Cène, Il
s’exprime ainsi: 28 le Consolateur que Je vous enverrai, C’est l’Esprit de vérité
qui procède du Père, et qui rendra témoignage de Moi. Ailleurs, Il nous annonce
en ces termes que le même esprit-Saint sera envoyé par le Père: 29 le Père
L’enverra en mon nom. toutes ces expressions s’entendent évidemment de la
procession du Saint-Esprit, il est donc bien clair et bien certain qu’Il procède du
Père et du Fils.
Voilà ce qu’il faudra dire de la Personne du Saint-Esprit.
§ III. — DES CHOSES QUI SONT SPÉCIALEMENT ATTRIBUÉES AU
SAINT-ESPRIT.
Mais de plus les Pasteurs devront expliquer avec soin certains effets admirables,
certains dons excellents que la Foi lui attribue, et qui sortent et découlent de Lui
comme de la source éternelle de la Bonté. Il est vrai que toutes les opérations
extérieures de la Sainte-Trinité sont communes aux trois Personnes. Cependant
il en est quelques-unes que l’on attribue plus particulièrement au Saint-Esprit,
pour nous faire comprendre qu’elles viennent de l’immense Charité de Dieu
envers nous. Le Saint-Esprit en effet procède de la Volonté de Dieu, comme par
un embrasement d’amour, et dès lors il est facile de concevoir que les effets qui
Lui sont spécialement attribués doivent découler de l’Amour infini de Dieu pour
nous.
C’est pour la même raison que le Saint-Esprit est appelé don. Car on appelle don
ce qui est accordé libéralement gratuitement et sans espoir de récompense. Ainsi
tous les biens, toutes les grâces que nous avons reçues de Dieu, et qu’avonsnous
que nous n’ayons reçu de Lui, dit l’Apôtre ? 30 ? nous les tenons de la
libéralité du Saint-Esprit. Et cela nous devons le reconnaître avec une sincère et
pieuse gratitude.
Les effets produits par le Saint-Esprit sont nombreux. Car sans parler ici de la
création, de la propagation des créatures, du gouvernement du monde ? sujets
que nous avons traités dans le premier article du Symbole ? nous venons de
démontrer à l’instant qu’on Lui attribue proprement la vivification spirituelle, et
25 Rom., 8, 9.
26 Gal., 4, 6.
27 Matth., 10, 20.
28 Joan., 15, 26.
29 Joan., 14, 26.
30 1 Cor., 4, 7.
(Page 82)
les paroles suivantes d’Ézéchiel sont un véritable témoignage en faveur de cette
Vérité: 31 Je vous donnerai mon esprit, et vous vivrez.
Voici comment Isaïe énumère les effets (ou les dons) principaux du Saint-Esprit,
et ceux qui Lui conviennent plus spécialement: Il L’appelle: 32 l’Esprit de
Sagesse et d’intelligence, l’Esprit de Conseil et de Force, l’Esprit de Science et
de Piété, l’Esprit de crainte du Seigneur. Effets que l’on nomme communément
les Dons du Saint-Esprit, et auxquels on donne aussi quelquefois le nom même
de Saint-Esprit. C’est pourquoi, remarque judicieusement Saint Augustin, 33
« lorsque nous rencontrons le mot de Saint-Esprit dans la Sainte Écriture, il faut
bien voir s’il s’agit de la troisième Personne de la Sainte Trinité, ou seulement
de ses effets et de ses opérations. Car ces deux choses diffèrent autant l’une de
l’autre que Dieu Lui- même diffère de la créature. »
Il convient de faire ressortir ces commentaires avec un soin particulier, car ces
dons du Saint-Esprit sont pour nous comme une source divine où nous puisons
les préceptes de la Vie chrétienne, et par eux encore nous pouvons savoir si le
Saint-Esprit habite vraiment en nous.
Entre ces dons magnifiques celui qui, dans notre esprit, doit passer avant tous les
autres, c’est la Grâce qui nous justifie, 34 et qui nous marque du sceau de
l’Esprit-Saint, qui a été promis, et qui est le gage de notre héritage. 35 C’est
cette grâce en effet qui nous attache à Dieu par les liens les plus étroits de
l’amour, qui allume dans nos coeurs le zèle ardent de la piété, qui nous fait
entreprendre une vie nouvelle, qui nous rend participants de la nature divine, 36
et nous fait mériter le nom et la qualité réelle d’enfants de Dieu 37.
31 Ezech., 37, 6.
32 Isa., 11, 2.
33 Saint Aug. Lib. 15 de Trinit.
34 Eph., 1, 13.
35 Conc. trid. Sess. 6 c. 7.
36 2 Pet., 1, 4.
37 1 Joan., 3, 1.
(Page 83)
Chapitre dixième — Du neuvième article du Symbole
JE CROIS LA SAINTE EGLISE CATHOLIQUE, LA COMMUNION DES
SAINTS.
Pour comprendre immédiatement avec quel soin, avec quelle attention les
pasteurs devront travailler à bien expliquer aux fidèles ce neuvième article du
Symbole, deux considérations sont nécessaires et suffisantes. La première, c’est
que, suivant la remarque de Saint Augustin, les prophètes ont parlé plus
clairement et plus longuement de l’Eglise que de Jésus Christ, car ils
prévoyaient qu’il y aurait beaucoup plus d’erreurs volontaires et involontaires,
sur ce point que sur le mystère de l’Incarnation. En effet, il ne devait point
manquer d’impies pour prétendre, à l’imitation du singe qui veut faire croire
qu’il est homme, pour prétendre avec autant d’orgueil que de méchanceté
qu’eux seuls sont catholiques, que l’Eglise Catholique est parmi eux, et
seulement parmi eux. — La seconde considération, c’est que celui qui aura gravé
profondément dans son coeur la foi à la vérité de l’Eglise, n’aura pas de peine à
éviter le terrible danger de l’hérésie. On n’est pas hérétique par le fait seul qu’on
pèche contre la Foi, mais parce qu’on méprise l’autorité de l’Eglise, et qu’on
s’attache avec opiniâtreté à des opinions mauvaises. Si donc il est impossible
qu’un Chrétien soit atteint de cette horrible peste de l’hérésie, tant qu’il continue
à croire ce que cet article propose à sa Foi, les Pasteurs doivent redoubler
d’efforts pour instruire les Fidèles de ce mystère, les prémunir par là même
contre les artifices de l’ennemi, et les aider à persévérer dans la Foi. Au reste cet
article dépend du précédent. Après avoir montré que toute sainteté vient de
l’Esprit Saint comme de sa source et de son Auteur, nous reconnaissons
maintenant, par voie de conclusion, que la sainteté qui est dans l’Eglise ne peut
sortir que de Lui.
§ I — CE QUE C’EST QUE L’EGLISE
Le mot Eglise vient du grec. les Latins l’ont emprunté à cette langue, et après la
publication de l’Evangile, ils l’ont consacré exclusivement aux choses saintes.
Voyons quel en est le sens. Il signifie proprement convocation. Mais avec le
temps les auteurs l’ont emprunté souvent pour désigner une assemblée, une
réunion d’hommes, sans examiner si ces hommes admiraient le vrai Dieu, ou les
fausses divinités. nous lisons au livre des actes que le greffier de la ville
d’Ephèse, après avoir apaisé le peuple, lui dit: 1 Si vous avez quelque autre
affaire à proposer, nous pourrons la traiter dans une assemblée légitime. Ainsi
l’assemblée du peuple d’Ephèse est appelée légitime, bien que ce peuple fût
adonné au culte de Diane. Et non seulement ce nom d’Eglise est donné aux
nations qui ne connaissent pas Dieu, mais quelquefois même il est appliqué aux
assemblées des méchants et des impies. Je hais l’Eglise des méchants, dit le
1 Act, 19,39.
(Page 84)
prophète, 2 et je ne m’assiérai point avec les impies. Mais dans la suite, l’usage
ordinaire de la Sainte Ecriture fut de consacrer ce mot à désigner uniquement la
société chrétienne et les assemblées des fidèles, c’est à dire de ceux qui ont été
appelés par la foi, à la lumière de la vérité et à la connaissance de Dieu, qui ont
dissipé les ténèbres de l’ignorance et de l’erreur, qui adorent avec piété et
sainteté, le Dieu Vivant et Véritable, et qui le servent de tout leur coeur. Enfin,
pour tout dire en un mot, l’Eglise, selon S Augustin 3, c’est le peuple fidèle
répandu dans tout l’univers. Mais ce mot de l’Eglise renferme de véritables
mystères, et des mystères très importants. En effet, si nous l’entendons dans le
sens de convocation, nous voyons aussitôt briller à nos yeux la douceur et la
lumière de la Grâce divine, et nous sentons combien l’Eglise diffère de toutes les
autres sociétés. Celles-ci ne se soutiennent que par la raison et la prudence
humaines ; celle là repose sur la Sagesse et le Conseil de Dieu même. Car Dieu
nous a appelés intérieurement par l’inspiration de son Saint Esprit, qui ouvre les
coeurs, et extérieurement par les soins et le ministère des Pasteurs et des
prédicateurs. Et nous voyons bientôt que la fin de cette vocation, c’est la
connaissance et la possession des choses éternelles, si seulement nous
remarquons qu’autrefois le peuple fidèle, sous la loi de Moïse, se nommait
synagogue, c’est-à-dire troupeau. Car, dit Saint Augustin, 4 ce nom lui avait été
donné parce que, comme les animaux qui cherchent à se grouper pour vivre, il
n’avait en vue que des biens terrestres et périssables. Au contraire, le peuple
chrétien s’appelle non pas synagogue, mais assemblée, ou convocation, parce
qu’il méprise les choses terrestres et périssables, pour ne s’attacher qu’aux biens
célestes, et qui ne passent pas.
Il est encore d’autres noms mystérieux qui servent à désigner la Société des
Chrétiens. Ainsi l’Apôtre Saint Paul l’appelle la Maison et l’Edifice de Dieu. Je
vous écris, dit-il à Timothée, 5 afin que, si je viens à tarder trop longtemps, vous
sachiez comment vous devez vous conduire dans la maison du Dieu Vivant, la
colonne et le fondement de la Vérité. L’Eglise est appelée ici maison parce
qu’elle est comme une famille, qui n’est gouvernée que par un seul, le Père de
famille, et dans laquelle tous les biens spirituels sont communs. On lui donne
encore le nom de troupeau des brebis de Jésus-Christ 6 qui en est le Pasteur et
en même temps la porte de la bergerie ; celui d’épouse de Jésus-Christ: 7 Je
vous ai fiancés, dit l’Apôtre aux Corinthiens, à un Epoux unique, Jésus-Christ,
pour vous présenter à Lui comme une vierge pure. Ecoutons-le dire aux
Ephésiens: 8 Maris, aimez vos épouses, comme Jésus-Christ aime l’Eglise. Puis,
2 Psal. 25,5.
3 S. Aug. in Psal. 149.
4 Saint Aug. in Psal., 77 et 81.
5 Tim., 3, 5.
6 Ezech., 34, 3. —– Joan., 29, 7.
7 2 Cor., 11, 2
8 Eph., 5, 25.
(Page 85)
en parlant du Mariage: Ce Sacrement est grand, je dis en Jésus-Christ et dans
l’Eglise. Et enfin celui de Corps de Jésus-Christ, comme on peut le voir dans les
Epîtres aux Ephésiens 9 et aux Colossiens 10. Ces différents noms sont très
propres à exciter les Fidèles à se rendre dignes de la Clémence et de la Bonté
infinie de Dieu, qui les a choisis pour en faire son peuple.
§ II. — DEUX PARTIES DE L’ÉGLISE, L’UNE TRIOMPHANTE,
L’AUTRE MILITANTE.
Après ces explications, il sera nécessaire d’énumérer les diverses parties qui
composent l’Eglise, et de marquer les différences qui existent entre chacune
d’elles. Ainsi les Fidèles connaîtront mieux la nature, les propriétés, les dons et
les grâces de cette Eglise, si chère à Dieu, et ils ne cesseront de louer son nom
trois fois Saint.
Il y a dans l’Eglise deux parties principales: l’une que l’on appelle triomphante,
et l’autre militante.
L’Eglise triomphante est cette Société si brillante et si heureuse des esprits
célestes, et de tous ceux qui ont remporté la victoire sur le monde, la chair, et le
démon notre ennemi acharné, et qui maintenant délivrés sans re tour des misères
de la vie, jouissent de la Béatitude éternelle.
L’Eglise militante est la Société de tous les Fidèles qui vivent encore sur la terre.
On l’appelle militante parce qu’elle est obligée de soutenir une guerre incessante
contre les ennemis les plus cruels, le inonde, la chair et Satan.
Toutefois, il ne faut pas pour cela croire qu’il y a deux Eglises. non, l’Eglise est
une, mais elle est composée de deux parties. De ces deux parties, l’une a précédé
l’autre, et elle est déjà en possession de la céleste Patrie. La deuxième marche
chaque jour à la suite de la première, jusqu’à ce que, enfin, elle se réunisse à
notre Sauveur, et se repose au sein de l’Eternelle Félicité.
L’Eglise militante renferme deux sortes de personnes, les bons et les méchants.
Les méchants participent aux mêmes Sacrements et professent la même Foi que
les bons ; mais ils diffèrent d’eux par la conduite et les moeurs. Les bons ne sont
pas ceux qui sont unis seulement par la profession de la même Foi et la
participation aux mêmes Sacrements, mais ceux qui sont attachés les uns aux
autres par l’esprit de Grâce et le lien de Charité. C’est d’eux qu’il est dit: 11 Le
Seigneur connaît ceux qui sont à Lui. Les hommes peuvent bien aussi, d’après
certaines conjectures, présumer qui sont ceux qui doivent être rangés parmi les
bons, mais ils ne peuvent jamais l’affirmer avec certitude. Aussi faut-il se garder
de penser que Notre-Seigneur Jésus Christ a voulu parler de cette portion de
l’Eglise, lorsqu’il nous renvoie à l’Eglise et nous ordonne de lui obéir. Puis
qu’elle est inconnue, comment savoir, sans crainte de se tromper, à quel tribunal
9 Eph., 1, 23.
10 Coloss., 1, 24.
11 2 Tim., 2, 19.
(Page 86)
il faudra recourir, et à quelle autorité on devra se soumettre ? L’Eglise comprend
donc indistinctement les bons et les méchants, comme la sainte Ecriture et les
Pères nous l’enseignent, et comme l’Apôtre le marquait en disant: 12 Il n’y a
qu’un corps et qu’un esprit. Ainsi entendue, l’Eglise est connue de tout le mon
de. C’est 13 la ville située sur la montagne, et que l’on aperçoit de toutes parts.
Elle ne doit être ignorée de personne, puisque tous doivent lui obéir. Et ce qui
prouve encore qu’elle comprend non seulement les bons, mais même les
méchants, c’est ce que l’Evangile nous apprend par plusieurs paraboles, par
exemple quand il nous dit que le Royaume des cieux, c’est-à-dire l’Eglise
militante, 14 est semblable à un filet jeté dans la mer, 15 à un champ dans lequel
on a semé l’ivraie sur le bon grain, 16 à une aire où l’on garde la paille avec le
froment, 17 à dix vierges dont les unes sont folles, et les autres prudentes. Et,
longtemps auparavant, l’Arche de Noé 18 où étaient renfermées toutes les
espèces d’animaux, purs ou impurs, était déjà la figure et l’image de l’Eglise.
Cependant quoique la Foi catholique enseigne comme une vérité constante et
hors de doute, que les méchants aussi bien que les bons font partie de l’Eglise,
elle veut aussi que l’on montre aux Fidèles combien leur condition est
différente. Les méchants en effet ne sont dans l’Eglise que comme la paille
confondue dans l’aire avec le bon grain, ou comme des membres morts sur un
corps vivant.
§ III. — QUI SONT CEUX QUI N’APPARTIENNENT PAS A L’ÉGLISE.
De ce que nous venons de dire il résulte que trois sortes de personnes seulement
sont exclues de l’Eglise: premièrement les infidèles, ensuite les hérétiques et les
schismatiques, et enfin les excommuniés. — Les infidèles, parce que jamais ils
n’ont été dans son sein, qu’ils ne l’ont point connue, et qu’ils n’ont participé à
aucun Sacrement dans la société des Chrétiens. — Les hérétiques et les
schismatiques, parce qu’ils l’ont abandonnée, et que dès lors ils ne peuvent pas
plus lui appartenir qu’un déserteur n’appartient à l’armée qu’il a quittée.
Cependant, on ne saurait nier qu’ils ne restent sous sa puissance. Elle a le droit
de les juger, de les punir, de les frapper d’anathème. — enfin les excommuniés,
parce qu’elle les a chassés de son sein par sa Communion, tant qu’ils ne se
convertissent pas. Pour tous les autres, quelque méchants et quelque criminels
qu’ils soient, il n’est pas douteux qu’ils font encore partie de l’Eglise. Et c’est
une vérité qu’on ne saurait trop redire aux Fidèles, afin que si par malheur la vie
de leurs Chefs spirituels devenait scandaleuse, ils sachent bien que même de tels
12 Eph., 4, 4.
13 Matth., 5, 14.
14 Matth., 13, 47.
15 Matth., 13, 24.
16 Luc., 3, 17.
17 Matth., 25, 1, 2.
18 Genes., 7, 2. —- 1 Pet., 3, 20.
(Page 87)
Pasteurs appartiendraient toujours à l’Eglise, et ne perdraient rien de leur
autorité.
Il est assez ordinaire de donner le nom d’Eglise à de simples parties de l’Eglise
universelle. Ainsi l’Apôtre parle de l’Eglise de Corinthe, de la Galatie, de
Laodicée, de Thessalonique. Il appelle même Eglise des familles particulières de
Chrétiens. Ainsi il ordonne 19 de saluer l’Eglise domestique de Prisca et
d’Aquila, et dans un autre endroit, 20 Aquila et Priscilla, dit-il, avec l’Eglise qui
est dans leur maison, vous saluent très affectueusement dans le Seigneur. II
s’exprime de la même manière en écrivant à Philémon. 21
Quelquefois le mot d’Eglise ne désigne que les Prélats et les Pasteurs. 22 S’il ne
vous écoute pas, dit Jésus Christ, dites-le à l’Eglise, c’est-à-dire à ses Pasteurs.
Enfin, le lieu où s’assemble le peuple pour entendre la Parole de Dieu, ou pour
accomplir quelque devoir religieux, ce lieu même est appelé l’église: Mais dans
cet article, l’ensemble de tous les chrétiens bons et méchants, ceux qui doivent
obéir aussi bien que ceux qui commandent, tous sont également compris sous le
nom d’Eglise.
§ IV. — CARACTÈRES PROPRES DE L’ÉGLISE, UNITÉ.
Le moment est venu de faire connaître aux Fidèles les propriétés et les
caractères de l’Eglise. Rien n’est plus propre à leur faire sentir quel immense
bienfait Dieu leur a accordé en les faisant naître et grandir dans son sein.
Le premier caractère que lui donne le Symbole, de Nicée, c’est l’Unité. 23 Ma
colombe est unique, dit l’Epoux des Cantiques, elle seule est belle. Or, lorsque
nous disons qu’une si grande multitude d’hommes, répandue en tant de lieux
divers, est une, c’est parce que, comme le dit l’Apôtre écrivant aux Ephésiens, 24
Il n’y a qu’un Seigneur, une Foi, un Baptême. En effet, l’Eglise n’a qu’un seul
Chef, un seul conducteur invisible, Notre-Seigneur Jésus-Christ, établi par le
Père Eternel, 25 Chef (ou tête) de toute l’Eglise qui est son corps ; et un seul
Chef visible qui est le successeur légitime de Saint Pierre sur le siège de Rome.
Tous les Pères sont unanimes sur ce point que ce Chef (cette tête) visible de
l’Eglise était nécessaire pour établir et conserver son unité. Saint Jérôme l’avait
admirablement compris, et il le dit très bien contre Jovinien, 26 un seul est choisi,
afin que le Chef une fois constitué, il n’y ait plus de prétexte au schisme. Et dans
sa lettre au Pape Saint Damase: que l’envie, que l’ambition et la grandeur
romaine disparaissent I je parle au successeur d’un pécheur et au disciple de la
19 Rom., 16, 4, 5.
20 1 Cor., 16, 19.
21 Philipp., 1, 2.
22 Matth., 18, 17.
23 Cant., 6, 8.
24 Eph., 4, 4.
25 Eph., 1, 22.
26 S. Hier. Lib. 1. Conf. Jov.
(Page 88)
Croix. ne suivant d’autre premier Chef que Jésus-Christ, je suis uni de
communion à votre Sainteté, c’est-à-dire à la Chaire de Saint Pierre. Je sais que
l’Eglise a été bâtie sur cette pierre. Quiconque mange l’Agneau hors de cette
Maison est un profane ; tous ceux qui ne seront pas dans l’Arche de Noé au
temps du déluge, périront dans les eaux.
Longtemps avant Saint Jérôme, Saint Irénée avait parlé dans le même sens ; 27 et
Saint Cyprien traitant à son tour de l’Unité de l’Eglise s’exprime ainsi: 28 Le
Seigneur dit à Pierre: 29 « Moi, je dis à toi que tu es Pierre, et que sur cette
pierre je bâtirai mon Eglise. » — Ainsi Il bâtit son Eglise sur un seul. Et si,
après sa Résurrection, Il accorde un pouvoir égal à tous ses Apôtres ; s’Il leur
dit: 30 comme mon Père M’a envoyé, Je vous envoie ; recevez le Saint-Esprit ;
cependant pour rendre l’unité plus frappante, il veut dans son Autorité
souveraine, que cette unité, dés son origine, ne découle que d’un seul.
Optat de Milève dit à Parménion: 31 Vous ne pouvez vous excuser sous prétexte
d’ignorance ; car vous savez que la chaire épiscopale de Rome a été donnée
d’abord à Saint Pierre, qui l’a occupée comme Chef de tous les Apôtres. C’est
dans cette chaire unique que l’unité devait être conservée par tous, de peur que
chacun des Apôtres ne prétendit se rendre indépendant dans la sienne. Dés lors
celui-là est nécessairement schismatique et prévaricateur, qui ose élever une
autre chaire contre celle-ci qui est unique.
Puis c’est Saint Basile qui écrit: 32 Pierre a été placé pour être le fondement. Il
avait dit à Jésus-Christ: vous êtes le Christ, Fils du Dieu Vivant: et à son tour il
lui fut dit qu’il était Pierre, quoiqu’il ne fût pas pierre de la même manière que
Jésus-Christ, qui est la figure immobile, mais seulement par la Volonté de Jésus-
Christ. Dieu communique aux hommes ses propres dignités. Il est prêtre, et Il
fait des prêtres, Il est pierre, et Il donne la qualité de pierre, rendant ainsi ses
serviteurs participants de ce qui lui est propre.
Ecoutons enfin Saint Ambroise: Si quelqu’un objecte à l’Eglise qu’elle peut se
contenter de Jésus-Christ pour Chef et pour Epoux unique, et qu’il ne lui en faut
point d’autre, la réponse est facile. Jésus-Christ est pour nous non seule ment
l’Auteur mais encore le vrai Ministre intérieur de chaque Sacrement. C’est
vraiment Lui qui baptise et qui absout, et néanmoins, Il n’a pas laissé de choisir
des hommes pour être les ministres extérieurs des Sacrements. Ainsi, tout en
gouvernant Lui-même l’Eglise par l’influence secrète de son esprit, Il place
aussi à sa tête un homme pour être son Vicaire et le dépositaire extérieur de sa
Puissance. A une Eglise visible, il fallait un Chef visible. Voilà pourquoi notre
27 S. Iren. Lib. 3. cont. Her. et Epist., 57.
28 S. Cyp. Lib. De Unit. Eccl.
29 Matth., 16, 18.
30 Joan, 20, 21.
31 1, 2 ad Parm.
32 Hom. 29.
(Page 89)
Sauveur établit Saint Pierre Chef et Pasteur de tout le troupeau des Fidèles,
lorsqu’Il lui confia la charge de paître ses brebis. toutefois Il le fit en termes si
généraux et si étendus qu’il voulut que ce même pouvoir de régir toute l’Eglise
passât à ses successeurs.
Au surplus c’est un seul et même esprit, écrit l’Apôtre aux Corinthiens, 33 qui
communique la grâce aux Fidèles, comme l’âme anime tous les membres d’un
même corps. Travaillez, disait-il aux Ephésiens, en les exhortant à conserver
l’unité, 34 travaillez avec soin à conserver l’unité de l’esprit dans le lien de la
paix, vous ne faites qu’un corps et qu’un esprit. De même en effet que le corps
humain se compose de plusieurs membres, et que tous ces membres sont animés
par une seule âme qui communique aux différents organes leurs propriétés
spéciales, aux yeux celle de voir, aux oreilles celle d’entendre, ainsi le Corps
mystique de Jésus-Christ, qui est l’Eglise, est composé de tous les Fidèles.
Il n’y a également qu’une seule Espérance à laquelle nous sommes tous appelés
comme l’atteste encore l’Apôtre au même endroit, 35 puisque nous espérons tous
la même chose, à savoir la Vie Eternelle et Bienheureuse. Il n’y a qu’une seule
Foi que tous doivent garder et professer publiquement. 36 Qu’il n’y ait point de
schismes parmi vous, dit Saint Paul. Il n’y a qu’un Baptême enfin 37 qui est le
sceau de la Foi chrétienne.
§ V. — SAINTETÉ DE L’ÉGLISE.
Le second caractère de l’Eglise, c’est la Sainteté. Vous êtes la race choisie, dit
Saint Pierre, la nation Sainte. — Or, nous disons que l’Eglise est sainte :
1° Parce qu’est est vouée et consacrée à Dieu. C’est l’usage en effet d’attribuer
cette qualité aux objets corporels ou matériels, par le fait qu’ils sont destinés et
employés au culte de Dieu. Ainsi, par exemple, dans la Loi ancienne, les vases,
les vêtements et les autels, aussi bien que les premiers-nés qui étaient consacrés
au très-Haut. étaient appelés Saints.
Et il ne faut pas nous étonner que l’Eglise soit appelée sainte quoiqu’elle
renferme beaucoup de pécheurs. Les Fidèles sont saints, parce qu’ils sont
devenus le peuple de Dieu, et qu’ils sont consacrés à Jésus-Christ par la Foi, et
par le Baptême qu’ils ont reçu ;ils sont saints, bien que trop souvent ils
commettent des fautes et ne tiennent pas tout ce qu’ils ont promis. Ainsi ceux
qui ont embrassé un art, continuent de porter le nom de leur profession, alors
qu’ils n’en observent pas les règles. Voilà pourquoi Saint Paul donne aux
Corinthiens le nom de sanctifiés et de saints, tout en trouvant au milieu d’eux
33 1 Cor., 12, 11, 12.
34 Eph., 4, 3, 4.
35 Eph., 4, 4.
36 1 Cor., 1, 10.
37 Eph., 4, 5.
(Page 90)
des Chrétiens qu’il traitait de charnels, et à qui il adressait des reproches encore
plus sévères. 38
2° L’Eglise est sainte parce qu’elle est unie à un Chef saint dont elle est le Corps
39 ; à Notre-Seigneur Jésus Christ, Source de toute Sainteté, qui répand sur elle
les dons du Saint-Esprit et les trésors de la Bonté divine. Aussi Saint Augustin,
expliquant ces paroles du Prophète David : « Conservez mon âme, parce que je
suis saint », dit-il admirablement: 40 « Qu’il ne craigne pas, ce corps mystique
de Jésus-Christ, qui ne fait vraiment qu’un seul homme, qu’il ne craigne plus
d’élever la voix de toutes les parties de la terre, et de dire avec son Chef, et sous
son Chef: je suis saint ; car il a reçu la grâce de la Sainteté, la grâce du
Baptême et de la Résurrection des péchés. » Et un peu plus loin: « S’il est vrai
que tous les Chrétiens et les Fidèles baptisés en Jésus-Christ aient revêtu Jésus
Christ comme l’Apôtre l’assure dans ses paroles: Vous tous qui avez été
baptisés en Jésus-Christ, vous avez revêtu Jésus-Christ 41 ; s’il est vrai qu’ils
soient devenus les membres de son Corps, et que cependant ils osent dire qu’ils
ne sont pas saints, ils font injure au Chef dont les membres sont saints. » 42
3° enfin, l’Eglise est sainte parce qu’elle seule possède le culte du Sacrifice
légitime et le salutaire usage des Sacrements, ces instruments efficaces de la
Grâce divine par lesquels Dieu nous communique la Sainteté. En dehors d’elle,
il est impossible d’être vraiment saint. II est donc de toute évidence que l’Eglise
est sainte 43. Oui, et elle est sainte, précisément parce qu’elle est le Corps de
Jésus Christ qui la sanctifie, et qui la purifie dans son Sang 44.
§ VI. —L’ÉGLISE EST CATHOLIQUE.
Le troisième caractère de l’Eglise, c’est qu’elle est catholique, c’est-à-dire
Universelle. Et ce nom lui convient parfaitement, car, dit Saint Augustin, 45 par
la lumière seule de la Foi, elle s’étend depuis l’orient jusqu’au couchant. Elle
n’est point comme les Etats de la terre, ou les diverses hérésies, bornée aux
frontières d’un royaume ou à une race d’hommes, Scythes ou barbares, libres ou
esclaves, homme ou femme, 46 elle renferme tout dans les entrailles de, sa
charité. C’est pourquoi il est dit de notre Seigneur : 47 Vous nous avez rachetés
et rendus à Dieu dans votre Sang, en nous tirant de toute tribu, de toute langue,
de tout peuple, de toute nation, et vous avez fait de nous un Royaume à notre
38 Cor., 1, 2; 5, 1.
39 Eph., 4, 15, 16.
40 in Psal. 85.
41 Gal., 3, 27.
42 Eph., 5, 26, 27, 20.
43 Eph., 1, 1, 4.
44 Eph., 1, 7, 23.
45 S. Aug. Serm., 23.
46 Gal., 3, 28.
47 Apoc., 5, 9, 10.
(Page 91)
Dieu. C’est de l’Eglise que David disait: 48 Demandez-moi, et je vous donnerai
les nations pour héritage, et les limites de la terre pour bornes de votre empire.
Et ailleurs: 49 Je me souviendrai de Rahal et de Babylone qui me connaîtront, et
une multitude de nations naîtront dans son sein.
D’ailleurs tous les Fidèles qui ont existé depuis Adam jusqu’aujourd’hui, tous
ceux qui existeront tant que le monde sera monde, en professant la vraie Foi 50
appartiennent à cette même Eglise établie sur les Apôtres et les Prophètes. Car
tous ont été placés et fondés sur Jésus Christ, la Pierre angulaire, qui des deux
peuples n’en a fait qu’un, et qui a annoncé la Paix à ceux qui étaient loin. —
Une autre raison qui fait nommer l’Eglise Catholique, c’est que tous ceux qui
désirent obtenir leur Salut éternel, doivent s’attacher à elle, et entrer dans son
sein, comme autrefois il fallut entrer dans l’arche 51, pour éviter de périr dans les
eaux du déluge: C’est donc là une des marques les plus certaines pour distinguer
la véritable Eglise de celles qui sont fausses.
§ VII. — L’ÉGLISE EST APOSTOLIQUE.
Voici un dernier caractère propre à nous faire distinguer la véritable Eglise, elle
vient des Apôtres, dépositaires du grand bienfait de la révélation. Sa doctrine
n’est point une chose nouvelle, et qui commence, non, c’est la vérité transmise
autrefois par les Apôtres, et répandue par eux dans tout l’univers. Il est donc
évident pour tous que le langage impie des hérétiques d’aujourd’hui est
absolument contraire à la Foi de la véritable Eglise, puisqu’il est si opposé à la
doctrine prêchée par les Apôtres, et depuis eux jusqu’à nous. Voilà pourquoi les
Pères du Concile de Nicée, pour faire comprendre à tous quelle était l’Eglise
catholique, ajoutèrent au symbole, par une inspiration divine, le mot
Apostolique. Et en effet, le Saint-Esprit qui gouverne l’Eglise, ne la gouverne
que par des ministres apostoliques (c’est-à-dire par les successeurs légitimes des
Apôtres). Cet esprit fut d’abord donné aux Apôtres, mais ensuite, grâce à
l’infinie Bonté de Dieu, il demeura toujours dans l’Eglise 52. Et comme elle est
la seule qui soit gouvernée par le Saint-Esprit, elle est aussi la seule qui soit
infaillible dans la Foi et dans la règle des moeurs. Au con traire toutes les autres
qui usurpent le nom d’Eglises sont sous la conduite de l’esprit du démon, et
tombent nécessairement dans les plus funestes erreurs de doctrine et de morale.
§ VII. — FIGURES DE L’ÉGLISE DANS L’ANCIEN TESTAMENT.
Les figures de l’Ancien testament possèdent une vertu merveilleuse pour toucher
le coeur des Fidèles, et pour leur remettre en mémoire les vérités les plus
importantes. Aussi les Apôtres n’ont-ils pas manqué de s’en servir dans ce but.
48 Psal., 2, 8.
49 Psal., 86, 4.
50 Eph., 2, 10, 14, 17.
51 Genes., 7, 7.
52 Saint Aug. cont. Cresc.
(Page 92)
Voilà pourquoi à leur tour, les Pasteurs se garderont bien de négliger un moyen
d’instruction si utile.
Or, parmi toutes ces figures, la plus expressive est l’Arche de Noé 53. Construite
par l’ordre formel de Dieu, elle était par là même une figure de l’Eglise. Sur ce
point aucun doute n’est possible. Dieu a établi et fondé son Eglise dans des
conditions telles que ceux qui y entreraient par le Baptême seraient préservés de
la mort éternelle, tandis que ceux qui demeureraient hors de son sein périraient
ensevelis sous leurs crimes ; tel fut le sort de ceux qui n’étaient point dans
l’Arche.
Une autre figure encore, c’est cette grande cité de Jérusalem dont les saintes
Ecritures emploient souvent le nom pour signifier la sainte Eglise. C’était dans
ses murs seulement qu’il était permis d’offrir des sacrifices à Dieu. C’est
également dans la Sainte Eglise de Dieu, et nulle part ailleurs, que se trouve le
véritable culte, le véritable Sacrifice, le seul qui Lui soit agréable.
§ IX. — COMMENT LA VÉRITÉ DE L’ÉGLISE EST UN ARTICLE DE
FOI.
Enfin, les Pasteurs auront soin d’apprendre aux Fidèles pourquoi c’est un article
de Foi de croire à l’Eglise. La raison et le sens sont bien suffisants pour s’assurer
qu’il y a sur la terre une Eglise c’est-à-dire une société d’hommes dévoués et
consacrés à Jésus-Christ. Pour en être convaincu, la Foi ne semble pas
nécessaire. Les Juifs et les turcs eux-mêmes savent que l’Eglise existe. Mais
pour les Mystères qu’elle renferme, — ceux dont nous venons de parler, et ceux
dont nous parlerons dans le sacrement de l’Ordre — l’esprit a besoin d’être
éclairé par la Foi pour les saisir et la raison seule ne saurait l’en convaincre.
Ainsi cet article ne surpasse pas moins que les autres la portée naturelle et les
forces de notre esprit. nous avons donc raison de dire que ce n’est point par
l’intelligence, mais par les lumières de la Foi que nous connaissons l’origine, les
dons et l’excellence de l’Eglise. C’est qu’en effet cette Eglise n’est pas l’oeuvre
de l’homme. C’est le Dieu immortel qui l’a fondée sur la pierre inébranlable. Le
Prophète David nous le dit expressément: 54 Le très-Haut l’a établie Lui même.
Aussi est-elle appelée l’héritage de Dieu 55 et le peuple de Dieu 56. Son pouvoir
ne lui vient pas non plus des hommes, mais de Dieu, et de même que la nature
est incapable de lui donner ce pouvoir, de même aussi, c’est la Foi et non la
nature qui nous fait admettre qu’elle a reçu les clefs du Royaume des cieux 57, la
puissance de re mettre les péchés 58 d’excommunier les pécheurs 59, de consacrer
53 Genes., 6, 14.
54 Psal., 86, 5. 57.
55 Psal., 2, 3. 58.
56 Os., 2, 1. 59.
57 Matth., 16, 19.
58 Joan., 20, 23.
59 Matth., 18, 17.
(Page 93)
le vrai corps de Jésus-Christ 60, et enfin que les citoyens qui demeurent dans son
sein, n’ont point ici-bas de demeure permanente, mais qu’ils cherchent la cité
future où ils doivent habiter un jour 61.
Nous sommes donc rigoureusement tenus de croire que l’Eglise est Une, Sainte
et Catholique.
Mais si, en croyant aux trois personnes de la Sainte Trinité, le Père, le Fils et le
Saint-Esprit, nous mettons en elles notre Foi et notre confiance, ici au contraire,
nous parlons autrement, et nous faisons profession de croire une Eglise Sainte, et
non pas en une Eglise sainte. Et par cette manière différente de nous exprimer,
nous conservons la distinction nécessaire entre le Créateur et les choses qu’il a
créées, et nous attribuons à sa divine bonté tous les dons que l’Eglise possède.
§ X. — LA COMMUNION DES SAINTS.
Saint Jean l’Evangéliste, écrivant aux Fidèles sur les mystères de la Foi, leur
donne la raison pour laquelle il les instruit de ces vérités ; 62 c’est afin, leur dit-il,
que vous en triez en société avec nous, et que notre société soit avec le Père et
avec Jésus-Christ son Fils. Or, cette société est la Communion des Saints, dont
il est question dans cet article. Et plût à Dieu que les Pasteurs eussent le même
cèle que Paul et les autres Apôtres, pour répandre cet enseignement ! Car ce
n’est pas seulement une sorte de développe ment de l’article précédent, et une
doctrine féconde par elle-même en fruits excellents, cet enseignement est aussi
pour nous un guide et un maître dans l’usage que nous devons faire des vérités
contenues dans le symbole. En effet, nous ne devons les étudier et les sonder,
ces vérités, que pour nous rendre dignes d’être admis dans cette grande et
heureuse Société des Saints, et pour y persévérer ensuite constamment,
remerciant avec joie Dieu le Père, de nous avoir rendus dignes, par la lumière
de la Foi, du sort et de l’héritage des Saints 63.
Il convient donc de bien montrer tout d’abord aux Fidèles que cette partie de
l’article est un développement plus complet de ce que nous avons dit
précédemment de la Sainte Eglise catholique. Comme cette Eglise est gouvernée
par un seul et même esprit, tous les biens qu’elle a reçus deviennent
nécessairement un fonds commun.
Le fruit de tous les Sacrements appartient à tous. Car les Sacrements, et surtout
le Baptême qui est comme la porte par laquelle les hommes entrent dans
l’Eglise, sont autant de liens sacrés qui les unissent tous et les attachent à Jésus-
Christ.
Et ce qui prouve que la Communion des Saints n’est rien autre chose que la
Communion des Sacrements, ce sont ces paroles des Pères du Concile de Nicée
60 Hebr., 13, 19.
61 Hebr., 13, 14.
62 1 Joan., 1, 3.
63 Col., 1, 12.
(Page 94)
ajoutées au Symbole: Je confesse un seul Baptême 64. Car tous les autres
Sacrements, et l’Eucharistie en particulier, sont inséparables du Sacreraient de
Baptême. Et même le nom de communion peut s’appliquer à chacun d’eux, car
chacun d’eux nous unit à Dieu, et nous rend participants de la nature divine, par
la grâce qu’il nous communique. Mais ce nom convient mieux à l’Eucharistie
qu’à tout autre, parce que c’est elle principalement qui consomme cette
communion.
Il est encore une autre espèce de communion à considérer dans l’Eglise. La
Charité en est le principe. En effet, comme cette vertu ne cherche jamais ses
intérêts propres 65, elle l’ait tourner au profit de tous les oeuvres saintes et
pieuses de chacun. Ainsi l’enseigne Saint Ambroise, en expliquant ces mots du
Psalmiste: 66 Je suis uni de cour à tous ceux qui vous craignent. «Comme un
membre, dit-il, participe à tous les biens du corps, ainsi celui qui est uni à ceux
qui craignent Dieu, participe à toutes les bonnes oeuvres. » C’est pourquoi
Notre-Seigneur Jésus-Christ, dans la Prière qu’Il nous a enseignée, nous ordonne
de dire notre pain et non pas mon pain, et ainsi du reste, pour nous montrer que
nous ne devons pas seulement penser à nous, mais encore au bien et au salut de
tous les autres.
Pour marquer cette communauté de biens dans l’Eglise, nos Saints Livres
emploient souvent la comparaison si juste des membres du corps humain. En
effet, il y a plu sieurs membres dans le corps de l’homme 67, et néanmoins, ils ne
font qu’un seul corps. Et ils remplissent tous, non la même fonction, mais la
fonction particulière qui leur est propre. tous non plus n’ont pas la même
dignité, et leurs fonctions ne sont ni également utiles, ni également honorables ;
cependant aucun d’eux ne se propose son avantage et son utilité particulière,
mais l’avantage et l’utilité du corps tout entier. D’autre part, ils sont si
étroitement unis et si bien associés entre eux, que si l’un de ces membres
éprouve une douleur quelconque, tous les autres l’éprouvent de même par
affinité et par sympathie. Si au contraire il est heureux, tous les autres partagent
son bonheur 68. Or nous pouvons contempler ce spectacle dans l’Eglise. Elle
renferme bien des membres différents et des nations diverses, des Juifs, des
Gentils, des hommes libres et des esclaves, des riches et des pauvres. Mais dès
qu’ils ont reçu le Baptême, ils ne font tous qu’un seul corps, dont Jésus-Christ
est le Chef.
De plus, chacun dans l’Eglise a sa fonction déterminée 69. Les uns sont apôtres,
les autres sont docteurs, mais tous sont établis pour l’avantage de la Société
64 Saint J. Dam. De fid. orth. C, 12. 66.
65 1 Cor., 13, 5.
66 Saint Amb. in Psal., 118. Serm., 3.
67 1 Cor., 12, 14.
68 Saint Aug. in Psal., 70. Serm., 2.
69 1 Cor., 12, 28. Eph., 4, 11.
(Page 95)
entière. Les uns ont la charge de commander et d’enseigner, les autres ont le
devoir d’obéir et de se soumettre.
Cependant ces biens si précieux et si multiples, ces dons de la divine Largesse
vont toujours à ceux qui vivent chrétiennement, gardent la Charité, pratiquent la
Justice, et sont agréables à Dieu.
Quant aux membres morts, c’est-à-dire les malheureux esclaves du péché et
privés de la grâce de Dieu, ils ne perdent pas, malgré tout, l’avantage de faire
encore partie du corps de l’Eglise ; mais comme ils sont morts, ils ne reçoivent
point les fruits spirituels qui appartiennent aux Chrétiens vraiment justes et
pieux. néanmoins, par cela seul qu’ils sont toujours membres de l’Eglise, ils se
trouvent aidés, pour recouvrer la Grâce qu’ils ont perdue et la Vie spirituelle, par
ceux qui vivent de la vie de l’esprit ; et ils recueillent certains fruits de salut,
dont demeurent privés ceux qui sont entièrement retranchés du sein de l’Eglise.
Les biens qui sont ainsi communs à tous, ne sont pas seulement les dons qui
nous rendent justes et agréables à Dieu. Ce sont encore les grâces gratuites,
comme la science, le don de prophétie, le don des langues et des miracles, et les
autres dons de même nature. Ces privilèges qui sont accordés quelquefois même
aux méchants, ne se donnent jamais pour un intérêt personnel, mais pour le bien
et l’édification de toute l’Eglise. Ainsi le don des guérisons n’est point accordé
pour l’avantage de celui qui en jouit, mais au profit des malades qu’il guérit.
Enfin tout ce que le vrai Chrétien possède, il doit le regarder comme un bien qui
lui est commun avec tous, et toujours il doit être prêt et empressé à venir au
secours de l’indigence et de la misère du prochain. Car 70 si celui qui possède,
voit son frère dans le besoin, sans le secourir, c’est une preuve manifeste qu’il
n’a pas la Charité de Dieu en lui.
De là il est évident que ceux qui font partie de cette Communion jouissent déjà
d’un bonheur appréciable, et peuvent répéter en toute vérité avec le Prophète
David: 71 Que vos tabernacles sont aimables, Seigneur, Dieu des vertus ! Mon
âme soupire et tombe comme en défaillance en pensant à la Maison du
Seigneur. Heureux, ô mon Dieu, ceux qui habitent dans votre Maison ! 72
70 2 Joan., 3, 17.
71 Psal., 83, 2.
72 Psal., 83, 5.
(Page 96)
Chapitre onzième — Du dixième article du Symbole
JE CROIS LA RÉMISSION DES PÉCHÉS.
Il n’est personne qui, en voyant ce dogme de la Rémission des péchés au
nombre des articles du Symbole, puisse douter un seul instant qu’il se trouve en
face d’un mystère tout divin, et absolument nécessaire au Salut. nous l’avons
démontré précédemment: sans une Foi ferme à tout ce que le Symbole nous
propose à croire, il n’y a point de piété possible. Cependant, si cette vérité, qui
est déjà bien assez claire par elle-même, avait encore besoin de quelques preuve,
il suffirait de rapporter les paroles que prononça notre Seigneur, peu de temps
avant son Ascension, lorsqu’il ouvrit l’intelligence de ses Apôtres, pour leur
faire comprendre les Ecritures: 1 Il fallait, dit-il, que le Christ souffrît, et qu’Il
ressuscitât le troisième jour d’entre les morts, et que la Pénitence et la
Rémission des péchés fussent prêchées en son nom, dans toutes les nations à
commencer par Jérusalem.
En méditant ces paroles, les Pasteurs n’auront pas de peine à voir que s’ils sont
obligés de transmettre aux Fidèles toutes les Vérités de la Religion, le Seigneur
leur fait un devoir strict et rigoureux d’expliquer avec le plus grand soin ce
chapitre de la Rémission des péchés.
§ I. — IL Y A DANS L’ÉGLISE UN POUVOIR DE REMETTRE LES
PÉCHÉS.
Le devoir du Pasteur sera donc d’enseigner ici que non seulement on trouve la
Rémission des péchés dans l’Eglise Catholique, selon cette prophétie d’Isaïe: 2
Le peuple qui habitera dans son sein sera purifié de ses péchés, mais encore que
l’Eglise elle-même a le pouvoir de remettre les péchés. Et lorsque les prêtres
usent légitimement de ce pouvoir, et selon les règles prescrites par Notre-
Seigneur Jésus-Christ, nous devons croire que les péchés sont remis et
pardonnés.
Au moment où nous faisons notre première profession de Foi, en recevant le
saint Baptême qui nous purifie, le pardon que nous recevons est si plein et si
entier, qu’il ne nous reste absolument rien à effacer, soit de la faute originelle,
soit des fautes commises par notre volonté propre, ni aucune peine à subir pour
les expier. Mais néanmoins la grâce du Baptême ne délivre personne des
infirmités de la nature. 3 Au contraire nous avons encore à combattre les
mouvements de la concupiscence qui ne cesse de nous porter au mal ; et dans
cette lutte, à peine pourrait-on trou ver un homme dont la résistance fût assez
rigoureuse, et le soin de son salut assez vigilant, pour échapper à toute blessure.
Si donc il était nécessaire que l’Eglise eût le pouvoir de remettre les péchés, il
1 Luc, 24, 46.
2 Is., 33, 24.
3 Conc. trid. Sess., 5.
(Page 97)
fallait aussi que le Baptême ne fût pas pour elle l’unique moyen de se servir de
ces clefs du Royaume des cieux qu’elle avait reçues de Jésus Christ ; il fallait
qu’elle fût capable de pardonner leurs fautes à tous les vrais pénitents, quand
même ils auraient péché jusqu’au dernier moment de leur vie. nous avons dans
nos Saints Livres les témoignages les plus positifs en faveur de cette vérité.
Ainsi dans Saint Matthieu le Seigneur dit à Pierre: 4 Je te donnerai les clefs du
Royaume des cieux ; tout ce que tu lieras sur la terre sera lié dans le ciel, et tout
ce que tu délieras sur la terre sera délié dans le ciel. Il dit de même à tous les
Apôtres: 5 Tout ce que vous lierez sur la terre, sera lié dans le. ciel, et tout ce
que vous délierez sur la terre, sera délié dans le ciel. Saint Jean, de son côté,
nous assure que Jésus-Christ, après avoir soufflé sur les Apôtres, leur dit: 6
Recevez le Saint-Esprit: les péchés seront remis à ceux à qui vous les remettrez,
et ils seront retenus à ceux à qui vous les retiendrez.
Et il ne faut pas s’imaginer que ce pouvoir de pardonner s’applique seulement à
certaines espèces de fautes. non. Il n’en est aucune, si criminelle qu’elle soit, ou
qu’on la suppose, que la Sainte Eglise ne puisse remettre. 7 Il n’est personne, si
méchant et si coupable qu’il soit, qui ne doive espérer avec assurance son
pardon, pourvu que son repentir soit sincère. Ce pouvoir non plus n’est point
limité de telle sorte, que l’on puisse en user seulement dans un temps déterminé.
Quelle que soit l’heure à laquelle le pécheur veuille revenir au bien, il ne faut
pas le rejeter. C’est le précepte formel de Notre-Seigneur 8 Lorsque le prince des
Apôtres lui demanda s’il fallait pardonner plus de sept fois, Il lui répondit: non
pas sept fois, mais soixante-dix-sept fois sept fois.
§ II. — A QUI A ÉTÉ CONFIÉ, DANS L’ÉGLISE, LE POUVOIR DE
REMETTRE LES PÉCHÉS.
Si nous envisageons ce pouvoir dans ceux qui doivent l’exercer, nous lui
trouvons des limites. En effet Notre-Seigneur n’a pas voulu confier à tous les
Chrétiens une fonction si haute et si sainte, Il en a chargé uniquement les
Evêques et les Prêtres. — Si d’autre part nous considérons ce pouvoir dans la
manière de l’exercer, il est également limité. Ce n’est que par les Sacrements
administrés chacun selon la forme requise, que les péchés peuvent être remis.
L’Eglise n’a pas reçu le droit de les pardonner autrement. Ainsi dans la
Rémission des péchés, les Prêtres et les Sacrements sont de purs instruments
dont Notre-Seigneur Jésus-Christ, unique Auteur et Dispensateur de notre Salut,
veut bien se servir, pour effacer nos iniquités et nous donner la grâce de la
justification.
§ III. — LE POUVOIR DE REMETTRE LES PÉCHÉS EST UN GRAND
4 Matth., 16, 19.
5 Matth., 18, 18.
6 Joan., 20, 23.
7 Saint Aub. Lib. 1. de Poenit.
8 Matth., 18, 21, 22.
(Page 98)
BIENFAIT.
Afin que les Fidèles soient en état d’apprécier, comme il convient, ce grand
Bienfait de l’infinie Miséricorde de Dieu envers son Eglise, et par suite d’en
profiter avec tout l’empressement du zèle et de la piété, les Pasteurs
s’efforceront de mettre en pleine lumière l’excellence et l’étendue d’une pareille
Grâce. Et ils n’auront pas de peine à atteindre ce but, s’ils ont soin de bien
montrer quelle est la puissance capable de remettre les péchés, et de faire passer
les hommes du mal au bien. 9 Il est certain que pour produire un tel effet, il ne
faut rien de moins que la Vertu de Dieu, cette Vertu immense et infinie que nous
croyons nécessaire pour ressusciter les morts, et pour créer le inonde. Et même,
au sentiment de Saint Augustin 10, faire d’un impie un juste doit passer pour une
oeuvre plus brande que de créer de rien le ciel et la terre. Si donc il faut une
puissance infinie pour créer, à plus forte raison, une puissance infinie est
nécessaire pour opérer la rémission des péchés.
Nos pères ont donc eu grandement raison d’affirmer que Dieu seul peut remettre
aux hommes leurs péchés, et qu’un si grand prodige ne peut être que l’ouvrage
de sa Bonté et de sa Puissance souveraines. C’est Moi, dit le Seigneur Lui-même
par un Prophète, 11 c’est Moi-même qui efface les iniquités. En effet la
Rémission des péchés semble soumise à la même loi que l’acquittement d’une
dette. Une dette ne peut être remise que par le créancier lui-même. Or, c’est
envers Dieu que nous contractons une obligation par le péché. ne lui disons-nous
pas tous les jours dans notre prière: 12 Remettez-nous nos dettes ? Il est donc
bien clair que c’est Lui, et Lui seul, qui peut nous pardonner nos péchés.
Avant l’Incarnation du Fils de Dieu, ce pouvoir admirable et vraiment divin
n’avait jamais été donné à une créature. Jésus-Christ notre Sauveur, vrai Dieu et
vrai homme, est le premier qui l’ait reçu, comme homme, de Dieu son Père. Afin
que vous sachiez, dit-Il, 13 que le Fils de l’homme a sur la terre le pouvoir de
remettre les péchés, levez-vous, dit-Il au paralytique, prenez votre lit et allez
dans votre maison. Il s’était fait homme pour accorder aux hommes le pardon de
leurs péchés.
Mais avant de remonter au Ciel, pour y être assis à jamais à la droite de son
Père, Il laissa ce pouvoir dans son Eglise aux Evêques et aux Prêtres. toutefois,
comme nous l’avons déjà remarqué, Notre-Seigneur Jésus-Christ remet les
péchés, de sa propre autorité, tandis que les autres n’exercent ce pouvoir que
comme ses ministres. Si donc tout ce qui porte le cachet de la Puissance infinie
doit nous remplir d’admiration et de respect, comment pour rions-nous ne pas
9 Conc. Trid. Sess., 6.
10 S. Aug. lib. 1. de peccat.
11 Is., 43, 25.
12 Matth., 6, 12. 13.
13 Matt., 9, 6. —— Marc., 2, 9, 10.
(Page 99)
sentir tout le prix de ce Bienfait si pré cieux que Jésus-Christ dans sa bonté a
voulu nous accorder ?
Le moyen même que Dieu notre Père a choisi dans sa Clémence, pour effacer
les péchés du monde, est aussi très propre à nous faire comprendre l’étendue
d’une pareille faveur. Car si son fils unique a versé son Sang, c’était pour nous
purifier de nos crimes ; Il a subi Lui-même de sa pleine et propre Volonté le
châtiment que nous avions mérité par nos iniquités ; le Juste a été condamné
pour les pécheurs ; l’Innocent a souffert pour les coupables la mort la plus
affreuse. 14 Réfléchissons en nous-mêmes que 15 nous n’avons pas été rachetés
par l’or ni par l’argent qui sont sujets à la corruption, mais par le Précieux
Sang de Jésus-Christ, le véritable Agneau sans tache et sans souillure, et nous
n’aurons pas de peine à voir que rien de plus salutaire ne pouvait nous être
accordé que cette faculté de remettre les péchés. C’est qu’en effet il y a dans ce
pouvoir que Dieu nous a donné une preuve de son admirable Providence et en
même temps de son amour infini pour nous.
Voici également une pensée très précieuse en fruits de salut pour tous ceux qui
voudront s’y arrêter. Celui qui a le malheur d’offenser Dieu par un péché mortel
perd immédiatement tous les mérites qu’il avait pu acquérir par la Mort et la
Croix de Jésus-Christ, et l’entrée du Ciel qui déjà lui avait été fermée une fois,
mais que la Passion du Sauveur avait de nouveau ouverte à tous, lui est dès lors
interdite. Comment ne pas être frappés de la plus vive frayeur à la vue de notre
misère lorsque notre esprit s’arrête sur cette triste réalité ? C’est alors qu’il faut
reporter notre pensée sur ce pouvoir admirable que Dieu a donné à son Eglise.
Et si nous croyons fermement, d’après cet article du Symbole, que la faculté a
été accordée à tous de rentrer avec le secours de la Grâce, dans la dignité de leur
premier état, il est impossible de ne pas concevoir la joie la plus vive,
l’allégresse la plus entière, et de ne pus rendre à Dieu d’immortelles actions de
grâces. Et certes,’si nous avons l’habitude de trouver bons et désirables les
remèdes que l’art et la science des médecins nous préparent, quand nous
sommes attaqués de quelque maladie grave, combien ne devons-nous pas
trouver plus agréables encore les remèdes que Dieu dans sa Sagesse a bien voulu
mettre à notre disposition pour guérir nos âmes et leur rendre la vie de la Grâce ?
D’autant que ces divins remèdes ne donnent pas seulement une espérance
douteuse de guérison, comme ceux des hommes, mais qu’ils procurent
infailliblement la santé spirituelle à tous ceux qui la désirent.
§ IV. — COMMENT LES FIDÈLES DOIVENT FAIRE USAGE DE LA
RÉMISSION DES PÉCHÉS.
Après avoir fait connaître aux Fidèles l’excellence d’un pouvoir si étendu et si
admirable, il y aura lieu de les exhorter à en profiter avec beaucoup de soin pour
14 1 Pet., 3, 18.
15 1 Pet., 1, 18, 19.
(Page 100)
le plus grand bien de leurs âmes. Il est difficile que celui qui ne fait pas usage
d’une chose utile et nécessaire, ne semble pas la mépriser. Il ne faut pas oublier
que Notre-Seigneur Jésus-Christ n’a donné à son Eglise le pouvoir de remettre
les péchés, que pour mettre à la disposition de tous ce Remède salutaire. Comme
personne ne peut se purifier sans le Baptême, de même, après avoir perdu la
grâce baptismale par le péché mortel, nul ne peut la recouvrer, qu’en recourant à
cet autre moyen d’expiation qui s’appelle le sacrement de Pénitence.
Mais il faut bien avertir les Fidèles qu’une si grande facilité de pardon, si
étendue du côté des fautes, et si illimitée au point de vue du temps, ne doit point
les rendre plus libres pour se livrer au péché, ni plus lents pour se repentir. Dans
le premier cas ils seraient évidemment convaincus de mépris injurieux pour cette
Divine Puissance, et par conséquent ils seraient indignes de la Miséricorde de
Dieu. Dans le second il y aurait grandement à craindre qu’ils ne fussent surpris
par la mort, et par conséquent que leur foi à la Rémission des péchés ne devint
inutile, parce que leurs retards et leurs atermoiements leur en auraient justement
fait perdre tous les avantages.
(Page 101)
Chapitre douzième — Du onzième article du Symbole
JE CROIS LA RÉSURRECTION DE LA CHAIR
§ I. — PREUVE DE LA RÉSURRECTION.
La preuve manifeste de la force et de la valeur de cet article pour confirmer la
vérité de notre Foi, c’est que nos Saintes Ecritures ne se contentent pas de le
proposer à la croyance des Fidèles, mais ont soin de l’appuyer sur plusieurs
raisonnements. Ce qu’elles ne font presque jamais par rapport aux autres
articles. D’où nous devons conclure que la Résurrection de la chair est en
quelque sorte le fondement le plus solide de nos célestes espérances. Si les morts
ne ressuscitent point, dit très bien l’Apôtre Saint Paul, 1 Jésus-Christ non plus
n’est point ressuscité ; par conséquent, notre prédication est vaine, et notre Foi
est vaine aussi. Le Pasteur devra donc apporter autant de zèle à établir et à
expliquer cette Vérité, que tant d’impies en ont mis à essayer de la détruire. La
connaissance en sera très utile et très avantageuse aux Fidèles ; nous le ferons
voir tout à l’heure.
Remarquons d’abord que la résurrection des hommes prend ici le nom de
résurrection de la chair. Et ce n’est pas sans raison. Les Apôtres ont voulu par là
confirmer cette vérité — qu’il faut nécessairement admettre — l’immortalité de
l’âme. Et comme ils pouvaient craindre qu’on ne vînt à s’imaginer que cette âme
périssait avec le corps, et qu’ensuite elle était rappelée à la vie avec lui, —
malgré les nombreux passages de l’Ecriture qui attestent son immortalité — ils
n’ont à dessein parlé dans cet article que de la Résurrection de la chair. Il est
vrai que nous voyons plus d’une fois dans la Sainte Ecriture le mot chair
désigner l’homme tout entier, comme dans ce texte d’Isaïe: 2 toute chair est
comme du foin ; et dans celui-ci de Saint Jean: 3 Le Verbe s’est fait chair. Mais
ici il ne désigne que le corps afin de bien nous montrer que des deux parties qui
composent l’homme, l’âme et le corps, le corps seule ment est sujet à la
corruption et retourne à la poussière d’où il a été tiré, tandis que l’âme est
absolument incorruptible. Dès lors, comme personne ne peut ressusciter sans
avoir auparavant passé par la mort, il est impossible, à proprement parler, de dire
que l’âme ressuscite.
Une autre raison encore a fait employer ici ce mot, chair: on voulait réfuter
l’hérésie d’Hyménée et de Philéte, deux hérétiques du temps de Saint Paul, qui
prétendaient que lorsque la Sainte Ecriture nous parle de la résurrection, il ne
s’agit point de la résurrection des corps, mais de cette résurrection spirituelle qui
nous fait passer de la mort du péché à la Vie de la Grâce. Or les termes même du
1 1 Cor., 15, 13, 14.
2 2. Is., 40, 6. 3. — Joan., 1, 14.
3 Joan., 1, 14.
(Page 102)
pré sent article ont précisément pour effet de détruire cette hérésie, et d’établir
nettement la vérité de la Résurrection des corps.
Les Pasteurs auront soin de faire ressortir cette vérité par des exemples tirés de
l’Ancien et du nouveau testament, ainsi que de l’histoire de l’Eglise. Elie et
Elisée dans l’Ancien testament, dans le nouveau, les Apôtres, et beau coup
d’autres personnages rappellent des morts à la vie, sans compter ceux que Jésus-
Christ a ressuscités Lui-même. toutes ces résurrections confirment la doctrine
enseignée dans cet article. En effet si nous croyons qu’un bon nombre de morts
ont été rappelés à la vie, pourquoi ne pas croire également que tous le seront un
jour ? A vrai dire le premier fruit que nous devons retirer de ces miracles est de
croire plus fermement au dogme de la Résurrection.
Cette vérité d’ailleurs a pour elle dans l’Ecriture de nombreux témoignages, qui
se présenteront naturellement à l’esprit de ceux qui sont quelque peu versés dans
la connaissance des Livres Saints. Les plus remarquables de l’Ancien testament
sont, dans le livre de Job: Je verrai mon Dieu dans ma chair 4, et dans les
prophéties de Daniel: Ceux qui dorment dans la poussière se réveilleront, les
uns pour la Vie Eternelle, les autres pour l’Opprobre éternel 5. A son tour le
nouveau testament nous parle clairement de la Résurrection des corps en
plusieurs en droits, par exemple dans Saint Matthieu lorsqu’il nous rapporte la
dispute de Notre-Seigneur avec les Sadducéens 6. Et dans Saint Jean quand il
nous raconte le jugement dernier 7. A cela il faut joindre ce que l’Apôtre écrivait
aux Corinthiens et aux Thessaloniciens, en traitant spécialement cette question 8,
et 9 bien que la Résurrection soit absolument certaine par la Foi, cependant il
sera très avantageux de montrer par des exemples, et par le raisonnement, que ce
que l’Eglise nous propose à croire dans cet article n’a rien de contraire à la
nature, ni à la raison.
Saint Paul, répondant à cette question: comment les morts ressusciteront-ils ?
« Insensés que vous êtes, dit-il, 10 ne voyez-vous pas que ce que vous semez ne
prend pas de vie, s’il ne meurt auparavant ? et quand vous semez, vous ne semez
point le corps de la plante même qui doit naître, mais la graine seulement,
comme celle du blé ou d’autre chose semblable ; et Dieu lui donne le corps qu’Il
veut. Un peu après il ajoute: le corps est semé dans la corruption, et il
ressuscitera incorruptible.
A cette comparaison de l’Apôtre, Saint Grégoire fait voir qu’on en peut joindre
beaucoup d’autres. 11 Tous les jours, dit-il, la lumière disparaît à nos yeux,
4 Job., 19, 26.
5 Dan., 12, 2.
6 Matth., 22, 31.
7 Joan., 5, 25, 28, 29.
8 1 Cor., 15, 12.
9 1 Thess., 4, 13.
10 1 Cor., 15, 36, etc.
11 Saint Greg. lib., 14. Moral., c., 28, 92.
(Page 103)
comme si elle mourait, et tous les jours elle se montre de nouveau, comme si elle
ressuscitait. Les plantes perdent leur verdure, et la reprennent ensuite, comme si
elles revenaient d la vie ; les semences meurent en pourrissant, et elles
ressuscitent, en germant.
Les écrivains ecclésiastiques apportent en outre un certain nombre de raisons
très propres, ce semble, à démontrer la Résurrection des corps.
La première est que nos âmes, qui ne sont qu’une partie de nous-mêmes, sont
immortelles, et conservent toujours leur propension naturelle à s’unir à nos
corps. Dés lors il paraîtrait contraire à la nature qu’elles en fussent séparées à
jamais. Or ce qui est contraire à la nature, et dans un état de violence, ne peut
pas durer toujours. Par conséquent il est de toute convenance que l’âme soit
réunie à son corps, et par conséquent aussi il faut que le corps ressuscite. C’est
le raisonnement dont voulut se servir notre Sauveur lui-même, dans sa dispute
contre les Sadducéens, lorsque de l’immortalité des âmes, il conclut à la
Résurrection des corps. 12
Une seconde raison se tire de la Justice infinie de Dieu, qui a établi des
châtiments pour les méchants et des récompenses pour les bons. Mais combien
quittent cette vie, les uns avant d’avoir subi les peines dues à leurs péchés, les
autres sans avoir revu en aucune manière les récompenses méritées par leurs
vertus ? Il est donc de toute nécessité que les âmes soient de nouveau unies à
leurs corps, afin que ces corps qui ont servi d’instruments pour le bien comme
pour le mal, partagent avec les âmes les récompenses et les punitions méritées:
C’est la pensée que Saint Jean Chrysostome 13 a développée avec le plus grand
soin dans une homélie au peuple d’Antioche. De son côté, l’Apôtre Saint Paul
traitant le même sujet, avait dit: 14 Si c’est pour cette vie seulement que nous
espérons en Jésus Christ, nous sommes les plus misérables des hommes. Paroles
qui ne doivent point s’entendre des misères de l’âme, car l’âme est immortelle,
et quand même les corps ne ressusciteraient pas, elle pourrait cependant
posséder le bonheur dans la Vie future. Il faut donc les rapporter, ces paroles, à
l’homme tout entier. Si en effet le corps ne doit pas recevoir sa récompense pour
les peines qu’il en dure, il est impossible d’échapper à cette conclusion que ceux
qui souffrent dans cette vie toutes sortes d’afflictions et de maux, comme les
Apôtres, sont, à coup sûr, let plus malheureux de tous les hommes.
Le même Saint Paul enseigne cette vérité aux Thessaloniciens, et en termes
beaucoup plus clairs encore: 15 nous nous glorifions en vous, dans toutes les
Eglises, à cause de votre patience et de votre Foi, au milieu même de toutes les
persécutions et de toutes les tribulations qui vous arrivent. Elles sont des
marques du juste jugement de Dieu, et elles servent à vous rendre dignes de son
12 Matth., 22, 32.
13 Saint Chry. Hom., 49 et 50.
14 1 Cor., 15, 19.
15 2 Thess., 1, 4 et seq.
(Page 104)
Royaume pour lequel aussi vous souffrez. Car il est juste devant Dieu qu’il
afflige à leur tour tous ceux qui vous affligent maintenant, et que vous, qui êtes
dans l’affliction, Il vous fasse jouir du repos avec nous, lorsque le Seigneur
Jésus descendra du ciel avec les Anges, ministres de sa puissance, lorsqu’Il
viendra au milieu des flammes pour tirer vengeance de ceux qui ne connaissent
point Dieu, et qui n’obéissent point à l’Evangile de Notre-Seigneur Jésus-Christ.
Ajoutez à cela qu’il n’est pas possible à l’homme, tant que l’âme est séparée du
corps, de posséder une félicité entière, et au comble de tous les biens. Si la
partie, séparée du tout, est nécessairement imparfaite, l’âme séparée du corps est
dans le même cas. D’où il suit que la Résurrection du corps est nécessaire, pour
que rien ne manque à la félicité de l’âme. Avec ces raisons et d’autres du même
genre, le Pasteur pourra donner sur ce point aux Fidèles des lumières suffisantes.
Mais il faudra de plus qu’il leur explique soigneusement, selon la doctrine de
l’Apôtre, qui sont ceux qui doivent ressusciter 16. De même que tous meurent en
Adam, dit-il aux Corinthiens, de même tous seront vivifiés en Jésus Christ. tous
ressusciteront donc, sans distinction de bons et de mauvais, mais ils n’auront pas
tous le même sort 17. Ceux qui auront fait le bien ressusciteront pour la Vie
Eternelle, et ceux qui auront fait le mal ressusciteront pour leur condamnation.
Et quand nous disons tous, nous entendons, et ceux qui seront morts avant le
Jugement dernier, et ceux qui mourront alors. L’opinion qui affirme que tous les
hommes mourront, sans en excepter un seul, est celle de l’Eglise, et la plus
conforme à la vérité, au dire de Saint Jérôme. 18 Saint Augustin est du même
avis 19. Et ce sentiment n’est point en opposition avec ces paroles de l’Apôtre
aux Thessaloniciens: 20 Ceux qui sont morts en Jésus-Christ ressusciteront les
premiers. Puis nous qui sommes vivants, et qui seront demeurés en vie jusqu’à
ce moment, nous serons enlevés avec eux sur les nuées, pour aller au devant de
Jésus-Christ dans les airs. Saint Ambroise pour expliquer ce passage, ajoute: 21
La mort nous saisira comme un sommeil dans cet enlèvement même. A peine
l’âme sera-t elle sortie du corps qu’elle y rentrera. nous mourrons pendant le
temps même que nous serons enlevés, afin qu’en arrivant devant le Seigneur sa
Présence nous rende nos âmes, parce que les morts ne peuvent pas être avec le
Seigneur. Cette opinion a pour elle aussi le témoignage et l’autorité de Saint
Augustin, dans son livre « de la cité de Dieu. » 22
§ II. — ÉTAT DES CORPS RESSUSCITÉS.
16 1 Cor., 15, 22.
17 Joan., 5, 29.
18 Hier., Epist., 152.
19 Saint Aug. C. D., 20, 20.
20 1 Thess., 4.
21 In 1 Epist. ad th. c., 4.
22 Saint Aug. de Civ. Dei. lib., 20. c., 20.
(Page 105)
Une autre chose très importante à connaître, et que les Pasteurs devront
expliquer avec tout le soin possible, c’est que chacun de nous ressuscitera avec
son propre corps, c’est-à-dire avec le même corps que nous avons sur la terre, et
qui aura été corrompu dans le tombeau et réduit en poussière. Ainsi l’enseigne
l’Apôtre. 23 Il faut, dit-il, que ce corps corruptible revête l’incorruptibilité. Car
le mot, ce corps, désigne nettement le corps que nous avons maintenant. Job a
prédit aussi le même miracle, et sans la moindre obscurité. 24 Je verrai Dieu
dans ma chair, dit il, je le verrai moi-même, je Le contemplerai de mes propres
yeux, moi et non un autre.
La même conclusion se déduit de la définition même de la Résurrection. Qu’estce
en effet, selon Saint Jean Damas cène, 25 que la Résurrection, sinon le retour à
l’état d’où l’on était déchu ? — enfin si nous voulons considérer les raisons que
nous avons établies plus haut de la nécessité de la Résurrection, aucun doute sur
ce point ne sera plus possible. nous devons tous ressusciter, avons-nous dit, afin
que nos corps reçoivent, 26 suivant ce qu’ils auront fait, le bien ou le mal. Donc
il faut que l’homme ressuscite avec ce même corps qu’il aura employé au
service de Dieu, ou au service du démon, afin que dans ce même corps égale
ment, il obtienne la couronne et la récompense de son triomphe, ou bien qu’il ait
le malheur de supporter les peines et les châtiments qu’il aura mérités.
Et non seulement notre propre corps ressuscitera, mais tout ce qui appartient à
l’intégrité de sa nature, à l’orne ment et à la beauté de l’homme lui sera restitué.
nous avons dans Saint Augustin un excellent témoignage en faveur de cette
Vérité. Alors, dit-il, 27 il ne restera rien de défectueux dans le corps. Ceux qui
auront trop d’embonpoint et d’obésité, ne reprendront point toute celte masse de
chair: tout ce qui dépassera une juste proportion sera réputé superflu. Au
contraire, tout ce que la maladie ou la vieillesse aura détruit dans le corps, sera
réparé par la Vertu divine de Jésus-Christ. Il en sera de même des corps
naturellement maigres et décharnés ; non seulement le Seigneur les
ressuscitera, mais il leur rendra tout ce que les maux de la vie leur avaient ôté.
Dans un autre endroit le même Saint Augustin dit encore: 28 L’homme ne
renaîtra pas alors avec tous ses cheveux, mais avec tous ceux que la convenance
demandera, selon ce que nous lisons dans l’Evangile, que tous les cheveux de
notre tête sont comptés, 29 c’est-à-dire tous les cheveux que la Sagesse Divine
jugera à propos de nous rendre.
Nos membres surtout seront rétablis et remis tous en place, parce qu’ils sont tous
nécessaires à l’intégrité du corps humain. Ainsi les aveugles de naissance, ou
23 1 Cor., 15, 53.
24 Job., 19, 26.
25 Dam. Lib. 4. de fid. orth.
26 1 Cor., 5, 10.
27 S. Aug. lib. 22. de Civ. Dei,
28 S. Aug. Euch. c., 86 et seq.
29 Matth., 10, 30.
(Page 106)
ceux qui le seront devenus par accident, les boiteux, les manchots, les infirmes
de toute sorte, tous ressusciteront avec un corps parfait et complet. Autrement,
l’âme qui a un si grand désir de s’unir au corps, n’aurait pas la satisfaction
qu’elle réclame. Et cependant nous croyons fermement qu’à la Résurrection tous
ses désirs seront satisfaits et remplis.
De plus n’est-il pas certain que la Résurrection est, avec la Création, l’un des
principaux ouvrages de Dieu ? Si donc au commencement tout fut créé dans un
état parfait, il faut bien reconnaître qu’il en sera de même dans la Résurrection.
Et cela n’est pas seulement vrai des Martyrs, dont Saint Augustin a dit
expressément: 30 Ils ne resteront pas sans leurs membres. Cette mutilation ne
pourrait être dans leurs corps qu’un défaut choquant. Et ceux qui auraient eu la
tête tranchée devraient ressusciter sans tête. Ils porteront encore, il est vrai, dans
leurs membres, les traces du glaive ; mais ces cicatrices glorieuses, comme
celles de Jésus-Christ, brilleront avec plus d’éclat que l’or et les pierres
précieuses. — Les méchants aussi ressusciteront avec tous leurs membres,
même avec ceux qu’ils auraient perdus volontairement. Plus en effet ils auront
de membres, plus leurs souffrances seront multipliées. Ce ne sera pas pour leur
avantage qu’ils seront rétablis dans leur premier état, mais pour leur malheur et
leur châtiment. Le mérite de nos actes n’appartient pas à nos membres, mais à la
personne qui possède ces membres. Par conséquent, ceux qui auront fait
pénitence recouvreront tous leurs membres pour que leur récompense en soit
augmentée, et ceux qui auront méprisé la pénitence, pour l’augmentation de leur
supplice. — Si les Pasteurs savent méditer cette doctrine avec attention, ils ne
manqueront ni de motifs, ni de paroles pour exciter les Fidèles à la piété, et les
enflammer d’amour envers Dieu. Ainsi, en présence des peines et des misères de
la vie, ils tourneront leurs regards et leurs espérances vers cette Résurrection si
heureuse et si glorieuse qui est promise aux Justes et aux Saints.
§ III. — QUALITÉS DES CORPS RESSUSCITÉS.
S’il est vrai que les corps qui ressusciteront doivent être, quant à la substance,
les mêmes que la mort aura détruits, cependant il faut que les Fidèles sachent
bien que leur condition sera notablement changée. En effet, sans parler ici de
tout le reste, la différence capitale entre leur premier et leur deuxième état, c’est
que nos corps qui étaient auparavant sujets à la mort, deviendront immortels, dés
qu’ils auront été rappelés à la vie, sans distinction de bons et de méchants.
Admirable restauration de notre nature dont nous sommes redevables à la
victoire que notre Seigneur Jésus-Christ a remportée sur la mort. La Sainte
Ecriture est formelle sur ce point: Il anéantira la mort à jamais, dit Isaïe en
parlant de Jésus-Christ 31. Osée Lui fait dire: 32 Ô mort, Je serai ta mort. Saint
30 Saint Aug. lib. 22. de Civ. Dei.
31 Is., 25, 8.
32 Osée, 18, 14.
(Page 107)
Paul, expliquant cette parole, ne craint pas d’affirmer 33 qu’après tous les autres
ennemis, la mort même sera détruite.
Nous lisons dans Saint Jean: 34 Il n’y aura plus de mort. Il était en effet de
suprême convenance que les mérites de Jésus-Christ, qui ont détruit l’empire de
la mort, fussent infiniment plus efficaces et plus puissants que le péché d’Adam
35. — enfin la Justice Divine demandait que les bons fussent pour toujours en
possession de la Vie. bienheureuse, tandis que les méchants, souffriraient leurs
éternels tourments, chercheraient la mort sans la trouver, et la désireraient sans
pouvoir l’obtenir 36.
L’immortalité sera donc commune aux bons et aux méchants.
De plus les corps des Saints, après la Résurrection, posséderont certaines
prérogatives, certaines qualités très brillantes qui les rendront bien plus
excellents qu’ils n’étaient auparavant. nos Pères en comptent quatre principales
conformément à la doctrine de l’Apôtre 37.
La première est l’impassibilité, c’est-à-dire ce don précieux qui les préservera de
toute espèce de mal, de douleur, en un mot de toute chose fâcheuse. La rigueur
du froid, l’ardeur de la flamme, la violence des eaux, rien ne pourra leur nuire.
Le corps est semé corruptible, dit l’Apôtre, 38 il se relèvera incorruptible. Si les
théologiens ont employé ce mot d’impassibilité plutôt que celui
d’incorruptibilité, c’est qu’ils voulaient n’exprimer par là que ce qui convient
aux corps glorieux. Les damnés en effet ne partageront point avec les Saints
l’impassibilité. Au contraire leurs corps, malgré leur incorruptibilité pourront
souffrir du chaud, du froid, et de mille autres tourments.
La seconde est la clarté qui rendra les corps des Saints aussi brillants que le
soleil. Notre-Seigneur l’affirme nettement dans Saint Matthieu: 39 Les justes
brilleront comme le soleil dans le Royaume de mon Père. Et pour enlever tout
doute sur ce point, il opère devant ses Apôtres le miracle de la transfiguration 40.
Saint Paul, pour exprimer cette qualité, se sert tantôt du mot de clarté, tantôt du
mot de gloire. 41 Jésus-Christ, dit-il, reformera notre corps vil et abject, en te
rendant semblable à son Corps glorieux. Et dans un autre endroit: 42 le corps est
semé dans l’ignominie, il ressuscitera glorieux. Les Israélites, dans le désert 43,
virent une image de cette gloire sur le front de Moise, lorsque sortant de
33 1 Cor., 15, 26
34 Apoc., 21, 4.
35 Hebr., 2, 14.
36 Apoc., 9, 6.
37 1 Cor., 15, 42.
38 Id. ibid.
39 Matt., 13, 43.
40 Matt., 17, 2.
41 Philipp., 3, 21.
42 1 Cor., 15, 43.
43 Exod., 34, 29.
(Page 108)
l’entretien qu’il avait eu face à face avec Dieu, il parut devant eux avec un
visage si lumineux, que leurs yeux ne pouvaient en soutenir l’éclat.
Or cette clarté n’est qu’un rayon de la souveraine félicité de l’âme rejaillissant
sur le corps tout entier, et le corps sera heureux du bonheur de l’âme, comme
l’âme n’est heureuse que parce qu’elle participe à la félicité même de Dieu.
Mais il ne faut pas croire que ce don de clarté sera également distribué à tous,
comme le don de l’impassibilité. Les corps des Saints seront tous impassibles de
la même manière, mais ils n’auront pas tous le même degré de clarté. Car, dit
Saint Paul 44, autre est l’éclat du Soleil, autre celui de la lune, autre celui des
étoiles. Et de même qu’une étoile diffère d’une autre en clarté, ainsi en sera-t-il
de la Résurrection des morts.
La troisième qualité des corps des Saints sera l’agilité. Elle délivrera le corps du
poids qui l’accable dans la vie présente. Ainsi ce corps pourra se porter partout
où il plaira à l’âme avec une facilité et une vitesse incomparables. C’est
l’enseignement formel de Saint Augustin dans son ouvrage de la Cité de Dieu, et
de Saint Jérôme dans son commentaire sur Isaïe 45-46. C’est pourquoi l’Apôtre a
dit: 47 Le corps est semé dans l’infirmité, mais il ressuscitera dans la puissance.
La quatrième est la subtilité. Elle rendra le corps entièrement soumis à l’empire
de l’âme ; il sera son serviteur, toujours prêt à lui obéir au moindre signe. C’est
l’affirmation très nette de l’Apôtre Saint Paul: 48 ce qui est semé en terre, dit-il,
est un corps animal, et ce qui ressuscitera sera un corps spirituel. tels sont à peu
près les points principaux qu’il faudra mettre en lumière, en expliquant cet
article.
§ IV. — FRUITS A TIRER DE CET ARTICLE.
Afin que les Fidèles soient en état de bien apprécier tous les fruits qu’ils peuvent
retirer de la connaissance de tant et de si grands Mystères, il y aura lieu d’abord
de leur déclarer qu’ils doivent toute leur reconnaissance à Dieu qui a daigné
révéler ces choses aux petits, pendant qu’Il les a cachées aux sages 49. Combien
en effet d’hommes éminents par leur sagesse, et distingués par leur science, qui
n’ont été que de pauvres aveugles vis-à -vis d’une Vérité si incontestable ? Si
donc le Seigneur nous a découvert ces secrets, auxquels nous n’avons pas même
le droit d’aspirer, quel motif pour nous d’exalter, par des louanges continuelles,
sa Bonté et sa Clémence infinies !
En second lieu, voici un autre avantage très appréciable que nous retirerons de la
méditation de cet article, c’est que, à la mort de ceux qui nous sont unis par les
liens du sang ou de l’amitié, il nous sera plus facile de consoler les autres, et de
44 Joan, 13, 1.
45 S. Aug. lib., 11.
46 Saint Hier, cap., 40.
47 1 Cor., 15, 43.
48 1 Cor., 15, 44.
49 Matt., 11, 25.
(Page 109)
nous consoler nous-mêmes. L’Apôtre Saint Paul ne manqua pas de se servir de
ce moyen, lorsqu’il écrivit aux Thessaloniciens sur les morts qu’ils pleuraient 50.
Troisièmement, la pensée de la Résurrection nous apportera également la
meilleure consolation dans toutes les peines et les misères de la vie. C’est
l’exemple que nous a laissé le saint homme Job, qui ne se consolait de ses
afflictions et de ses malheurs, que par l’espérance de voir le Seigneur son Dieu,
au jour de la Résurrection 51.
Enfin il n’y a peut-être pas de vérité plus capable de porter les fidèles à faire
tous les efforts possibles pour mener une vie sainte, et pure de tout péché. En
effet, s’ils pensent sérieusement à ces richesses incalculables qui doivent suivre
la Résurrection, et qui les attendent, ils n’auront pas de peine à s’adonner avec
ardeur à la pratique de la vertu et de la piété. — et au contraire, rien ne peut être
plus efficace pour réprimer les mauvaises passions, et pour détourner l’homme
du mal, que de lui rap peler fréquemment les châtiments et les supplices qui
frapperont les méchants, lorsque, au dernier jour, ils ressusciteront pour être
condamnés 52.
50 1 Thess., 4, 13.
51 Job., 19, 26.
52 Joan., 5, 29.
(Page 110)
Chapitre treizième — Du douzième article du Symbole
JE CROIS LA VIE ETERNELLE
Les Saints Apôtres, nos guides et nos maîtres, ont voulu que le Symbole, cet
abrégé de notre Foi, se terminât par l’article de la Vie Eternelle. C’est qu’en
effet, d’une part, après la Résurrection de la Chair, les Fidèles n’ont plus à
attendre que la récompense de la Vie Eternelle, et, d’autre part,. ils doivent sans
cesse avoir devant les yeux cette félicité si pleine et si complète, et en faire le
but et la fin de toutes leurs pensées et de tous leurs désirs.
C’est pourquoi, en instruisant les peuples, les Pasteurs ne perdront aucune
occasion de leur rappeler ces magnifiques récompenses de la Vie Eternelle, Par
ce moyen ils les exciteront sûrement, non seulement à supporter en leur qualité
de Chrétiens, les choses les plus difficiles, mais même à les trouver faciles et
agréables, et à servir Dieu avec une obéissance plus prompte et plus joyeuse.
§ I — QU’EST-CE QUE LA VIE ÉTERNELLE ?
Les paroles qui servent à exprimer dans cet article le bonheur qui nous attend
cachent plus d’un mystère. Il faut donc les expliquer avec soin, afin que chacun
puisse les comprendre selon la portée de son intelligence.
Les Pasteurs devront donc apprendre aux Fidèles que ces mots, la Vie Eternelle,
ne désignent pas tant l’éternité de la vie des Saints — puisque les démons et les
méchants vivront éternellement comme les bons — que l’éternité de leur
béatitude ; béatitude qui comblera tous leurs désirs. C’est ainsi que les
comprenait ce docteur de la Loi qui, dans l’Evangile, 1 demanda à notre Divin
Sauveur ce qu’il avait à faire pour posséder la Vie Eternelle. Comme s’il eût
dit: que faut-il que je fasse pour parvenir au lieu où l’on jouit d’une parfaite
félicité ? C’est dans ce sens que les Saintes Ecritures emploient ces paroles. On
peut s’en convaincre par de nombreux exemples. 2
La raison principale qui a fait donner ce nom de Vie Eternelle au bonheur
souverain et parfait, c’est qu’on voulait écarter absolument l’idée que ce
bonheur pût consister dans des choses corporelles et caduques, qui ne peuvent
être éternelles. Ce mot de béatitude n’exprimait point assez par lui-même ce que
nous attendons, d’autant qu’il s’est rencontré des hommes enflés d’une vaine
sagesse, qui n’ont pas craint de placer le Souverain Bien dans les choses
sensibles. Mais chacun sait qu’elles vieillissent et passent ; tandis que le bonheur
n’est limité par aucun temps. Au contraire ces choses sensibles sont tellement
opposées au bonheur, que plus on se laisse prendre par le goût et l’amour du
monde, plus on s’éloigne de la félicité véritable. Aussi est-il écrit: 3 N’aimez pas
le monde, ni les choses qui sont dans le monde. Si quelqu’un aime le monde, la
1 Luc., 10, 25, 18, 18.
2 Math., 19, 29 et 25, 46.
3 1 Joan., 2, 15.
(Page 111)
Charité du Père n’est pas en lui. Et un peu plus loin: 4 Le monde passe et sa
concupiscence avec lui.
Voilà ce que les Pasteurs s’efforceront de graver dans le coeur des Fidèles, afin
qu’ils n’aient que du mépris pour les choses périssables, et qu’ils soient bien
persuadés qu’il n’y a point de vrai bonheur en ce monde, où nous ne sommes
que des étrangers, et non de vrais citoyens 5. Nous pouvons sans doute nous dire
heureux dès ce monde, par l’espérance, lorsque, renonçant à l’impiété et aux
désirs du siècle, nous vivons ici-bas avec tempérance, justice et piété, attendant
la bienheureuse espérance et l’arrivée de la gloire du grand Dieu, et de notre
Sauveur Jésus-Christ 6. Mais un grand nombre d’hommes, qui étaient pleins de
sagesse à leurs propres yeux, n’ont pas compris cette Vérité, et ils ont cru qu’il
fallait chercher le bonheur sur cette terre. En quoi ils ont été de pauvres insensés
qui sont tombés ensuite dans les plus grands malheurs 7.
Ce mot de Vie Eternelle nous fait comprendre également que le bonheur une fois
acquis ne peut plus se perdre, quoi qu’en aient dit plusieurs contre toute vérité.
En effet, la vraie félicité renferme tous les biens, sans aucun mélange de mal. Et
s’il est vrai qu’elle doit remplir tous les désirs de l’homme, il faut
nécessairement qu’elle soit éternelle. Celui qui est heureux peut-il ne pas désirer
ardemment de jouir sans fin de ce qui fait son bonheur ? et sans l’assurance
d’une félicité stable et certaine, ne sera-t-il pas malgré lui en proie à tous les
tourments de la crainte ?
Enfin cette même expression de Vie Eternelle est bien propre à nous faire
concevoir combien est grande la félicité des Bienheureux qui vivent dans la
céleste Patrie ; cette félicité est si grande que personne, excepté les Saints euxmêmes,
ne saurait s’en faire une juste idée. Car dès qu’on emploie, pour
désigner un objet, un terme qui est commun à plusieurs autres, c’est une marque
évidente qu’il manque un mot propre pour exprimer cet objet d’une manière
complète.
Si donc nous désignons le bonheur des Saints par des mots qui ne s’appliquent
pas plus nécessairement à eux, qu’en général à tous ceux qui vivront
éternellement, nous sommes en droit d’en conclure que c’est une chose trop
élevée et trop excellente, pour qu’il soit possible d’en donner, par un mot propre,
une idée assez étendue. II est vrai que dans la Sainte Ecriture, nous trouvons un
bon nombre d’expressions différentes pour le désigner, comme Royaume de
Dieu 8, de Jésus-Christ 9, des cieux 10, Paradis 11, cité sainte, nouvelle Jérusalem
12, maison du Père 13.
4 1 Joan., 2, 17.
5 1 Pet., 2, 11.
6 Tit., 2, 13.
7 Rom., 1, 22.
8 Matth., 6, 33.
9 Joan., 18, 36.
(Page 112)
Mais il est évident qu’aucun de ces noms ne suffit pour en exprimer toute la
grandeur.
Les Pasteurs ne laisseront donc point échapper l’occasion qui leur est offerte ici
d’exhorter les Fidèles à la piété, à la justice, et à l’accomplissement de tous les
devoirs de la Vie Chrétienne, en faisant briller à leurs yeux ces récompenses
incomparables que l’on désigne sous le nom de Vie Eternelle. La vie en effet
compte toujours parmi les plus grands biens que notre nature puisse désirer.
C’est donc avec raison que l’on a exprimé de préférence le souverain Bonheur
par l’idée de la Vie Eternelle. Et lorsque cette vie, qui pourtant est si courte, si
calamiteuse, si sujette à tant de misères, qu’elle mériterait plutôt d’être appelée
une véritable mort, lorsqu’une pareille vie, disons-nous, ne laisse pas d’être pour
nous le bien le plus cher, le plus aimé, le plus agréable, avec quel zèle, avec
quelle ardeur ne devons-nous pas nous empresser vers cette Vie Eternelle, qui
détruit tous les maux, et nous offre l’abondance parfaite de tous les biens ?
§ II. — NATURE DU BONHEUR ÉTERNEL.
Selon les saints Pères 14 la félicité de la Vie Eternelle, c’est à la fois la délivrance
de tous les maux, et la possession de tous les biens.
En ce qui concerne les maux, nos Saints Livres sont clairs et formels. Ainsi il est
écrit dans l’Apocalypse: 15 Les Bienheureux n’auront plus ni faim, ni soif ; le
soleil, ni aucune chaleur ne les incommodera plus. Et ailleurs: 16 Dieu essuiera
toutes les larmes de leurs yeux ; il n’y aura plus ni mort, ni deuil ni cris, ni
douleur, parce que le premier état sera passé.
En ce qui concerne les biens, leur gloire sera immense, et en même temps ils
posséderont tous les genres de joie et de délices. Mais aujourd’hui il est
impossible que nous comprenions la grandeur de ces biens ; ils ne peuvent se
manifester à notre esprit.
Pour les goûter, il faut que nous soyons entrés dans la joie du Seigneur. Alors
nous en serons comme inondés et enveloppés de toutes parts, et tous nos désirs
seront satisfaits.
L’énumération des maux dont nous serons délivrés semble beaucoup plus facile
à faire, remarque Saint Augustin 17 que celle des biens et des plaisirs dont nous
jouirons. Cependant les Pasteurs devront s’employer à expliquer clairement et
brièvement ce qu’ils croiront propre à allumer dans le coeur des Fidèles le désir
d’acquérir cette félicité souveraine: Pour cela ils auront à distinguer, avec les
10 Matth., 5, 3, 20.
11 Luc., 23, 43.
12 Apoc., 21, 2.
13 Joan., 14, 2.
14 Saint J. Chry. Saint Aug. Saint Ans.
15 Apoc., 7, 16.
16 Apoc., 21, 4.
17 Saint Aug. Serm., 6
(Page 113)
meilleurs auteurs ecclésiastiques, deux sortes de biens qui composent la
Béatitude éternelle, les uns qui tiennent à la nature même du bonheur, les autres
qui n’en sont que des conséquences. D’où le nom de biens essentiels qu’ils
donnent aux premiers, afin que leur enseignement soit plus précis, et le nom de
biens accidentels qu’ils réservent aux seconds.
La véritable béatitude, celle qu’on peut appeler essentielle consiste dans la
vision de Dieu et la connaissance de sa Beauté, principe et source de tout bien et
de toute perfection. La Vie Eternelle, dit Notre-Seigneur Jésus-Christ, 18 c’est de
vous connaître, vous, le seul Dieu véritable, et celui que vous avez envoyé,
Jésus-Christ. Paroles que saint Jean semble expliquer quand il dit: 19 Mes bienaimés,
nous sommes maintenant les enfants de Dieu ; mais ce que nous serons
un jour ne paraît pas encore. nous savons que lorsque Jésus-Christ se montrera,
nous lui serons semblables, parce que nous Le verrons tel qu’Il est. Il nous fait
entendre en effet que la béatitude consiste en deux choses: à voir Dieu tel qu’Il
est en Lui-même et dans sa propre nature et à devenir nous-mêmes comme des
dieux. Ceux qui jouissent de Dieu conservent toujours, il est vrai, leur propre
substance, mais en même temps ils revêtent une forme admirable et presque
divine, qui les fait paraître plutôt des dieux que des hommes.
Et il n’est pas difficile de concevoir la raison de cette transformation. Les choses
ne peuvent se connaître qu’en elles-mêmes et dans leur essence, ou bien par des
images et des ressemblances. Or, rien n’étant réellement semblable à Dieu ; il
n’y a aucune image, aucune ressemblance de Dieu capable de nous donner de lui
une connaissance parfaite. Par conséquent personne ne peut voir sa nature et son
essence, à moins que cette essence divine elle-même ne vienne s’unir à nous.
C’est ce qui signifient ces paroles de l’Apôtre: 20 Nous voyons maintenant
comme dans un miroir et par des énigmes, mais alors nous verrons face à face.
Ce que Saint Paul entend par énigmes, dit Saint Augustin, 21 c’est une image
propre à nous faire connaître Dieu. Saint Denis l’enseigne nettement aussi 22
quand il assure que les images des choses inférieures ne peuvent servir à faire
connaître les choses supérieures. Et en effet comment l’image d’une chose
corporelle pourrait-elle nous révéler la nature et la substance d’une chose
incorporelle, puisque les idées et les images doivent nécessairement être moins
grossières et plus spirituelles que les objets qu’elles représentent. Il est facile de
nous convaincre de cette vérité, en remarquant ce qui se passe dans la
connaissance que nous avons de chaque chose. Si donc rien de créé ne peut nous
fournir une image aussi pure, aussi spirituelle que Dieu Lui-même, il s’ensuit
18 Joan., 17, 3.
19 1 Joan., 3, 2.
20 1 Cor., 13, 12.
21 Saint Aug. lib., 15. de Civ. D.
22 Dionytréop. de div. nom. c. 1.
(Page 114)
qu’aucune image ne peut nous donner une connaissance exacte de l’Essence
divine.
D’ailleurs toutes les créatures sont bornées et limitées dans les perfections
qu’elles peuvent avoir. Dieu au contraire est infini. Par conséquent l’image des
choses créées ne saurait représenter son immensité. Il ne reste donc qu’un
moyen, et un seul, de connaître l’Essence divine, c’est que cette essence s’unisse
à nous, qu’Elle élève notre esprit d’une manière merveilleuse, et qu’Elle l’élève
assez haut pour nous rendre capables de la contempler en elle-même et face à
face.
C’est la lumière de la Gloire qui réalisera en nous cette merveille, lorsque nous
serons éclairés par sa splendeur, et que nous verrons Dieu qui est la vraie
lumière, dans sa propre lumière. 23 Les bienheureux contempleront
éternellement Dieu présent devant eux ; et ce don, le plus excellent et le plus
admirable de tous, les rendra participants de la nature divine, et les mettra en
possession de la vraie et définitive Béatitude. 24 Béatitude à laquelle nous devons
avoir une foi si grande que le Symbole des Pères de Nicée nous ordonne de
l’attendre de la Bonté de Dieu, avec la plus ferme espérance, j’attends la
Résurrection des morts et la Vie du siècle à venir.
Ces choses sont tellement divines qu’il nous est absolument impossible de les
concevoir et de les exprimer. Cependant nous pouvons en trouver quelque image
dans les choses sensibles. Ainsi le fer que l’on soumet à l’action du feu, prend la
forme du feu ; et bien qu’il ne change pas de substance, cependant il est tout
autre, et semble n’être plus que du feu. De même ceux qui ont été introduits
dans la gloire du Ciel sont tellement enflammés par l’amour de Dieu que, sans
changer de nature, ils diffèrent néanmoins beaucoup plus de ceux qui vivent sur
la terre que le fer incandescent ne diffère de celui qui est froid. Pour tout dire en
un mot, la félicité souveraine et absolue, que nous appelons essentielle, consiste
dans la possession de Dieu. Que peut-il manquer en effet au parfait bonheur de
celui qui possède le Dieu de toute Bonté et de toute perfection.
A cette Béatitude essentielle, il se joint encore quelques avantages accessoires,
communs à tous les Saints. Avantages qui sont plus à la portée de nos moyens,
et qui, par le fait, sont ordinairement plus puissants pour remuer nos coeurs et
exciter nos désirs. De ce nombre sont ceux que l’Apôtre avait en vue, quand il
écrivait aux Romains : 25 Gloire, honneur et paix à quiconque fait le bien ! en
effet, outre cette gloire qui se confond avec la béatitude essentielle, ou du moins
qui en est inséparable, il est une autre espèce de gloire dont jouiront les Saints.
C’est celle qui résultera de la connaissance claire et distincte que chacun aura du
mérite et de l’élévation des autres.
23 Psal., 35, 10.
24 2 Pet., 1, 4.
25 Rom., 2, 10.
(Page 115)
Ne sera-ce pas aussi un très grand honneur pour les Saints d’être appelés par le
Seigneur, non plus ses serviteurs, 26 mais ses amis, ses frères, 27 et les enfants de
Dieu ? 28 et dans ces paroles que notre Sauveur adressa aux élus: 29 Venez, les
bénis de mon Père, possédez le Royaume qui vous a été préparé, Il y a autant de
tendresse et d’amour, elles sont si honorables et si glorieuses que nous avons le
droit de nous écrier: 30 Seigneur, Vous honorez vraiment trop vos amis !
De plus Jésus-Christ les comblera de louanges devant son Père céleste et devant
les Anges.
Enfin, si la nature a gravé dans tous les coeurs le désir d’obtenir l’estime de ceux
qui brillent par leur sagesse — précisément parce qu’ils sont les témoins et les
juges les plus capables d’apprécier le mérite — quelle augmentation de gloire
pour les Bienheureux de ce qu’ils auront les uns pour les autres l’estime la plus
profonde ?
Ce serait un travail sans fin d’énumérer les plaisirs dont les Saints seront
comblés au sein de la gloire. Il n’est même pas possible de les concevoir tous.
Cependant les Fidèles doivent être bien persuadés que tout ce qu’ils peuvent
éprouver et même désirer ici-bas d’agréable, qu’il s’agisse des joies de l’esprit,
ou bien des plaisirs qui se rapportent à l’état normal et parfait du corps, ils
possèderont tout sans exception, et avec une pleine abondance, mais d’une
manière si élevée et si incompréhensible que, suivant l’Apôtre 31 l’oeil n’a rien
vu, l’oreille n’a rien entendu, et le coeur de l’homme n’a jamais rien conçu de
semblable.
Ainsi le corps, auparavant grossier et matériel, quand il aura perdu sa mortalité
dans le ciel, et qu’il sera devenu subtil et spirituel, le corps n’aura plus besoin de
nourriture.
De son côté, l’âme trouvera une volupté ineffable à se rassasier de cet aliment
éternel de la Gloire, que le Maître de ce grand festin distribuera à tous. 32
Qui donc pourrait désirer encore des vêtements précieux, ou les ornements des
rois, alors qu’ils ne seront plus d’aucun usage, et que tous les Saints se verront
revêtus d’immortalité, brillants de lumière et couronnés d’une éternelle Gloire ?
Sur la terre, on est heureux de posséder une maison vaste et magnifique, mais
peut-on imaginer rien de plus vaste et de plus magnifique que le Ciel qui brille
de toutes parts, et qui reçoit sa splendeur de la Lumière même de Dieu ? Aussi,
lorsque le Prophète se représentait la beauté de ce séjour, et qu’il brûlait du désir
d’arriver à ces heureuses demeures: Que vos tabernacles sont aimables,
26 Joan., 20, 17.
27 Joan., 1, 12.
28 Rom., 8, 15, 16.
29 Matt., 25, 34.
30 Psal., 138, 17.
31 1 Cor., 2, 9.
32 Luc., 12, 37.
(Page 116)
s’écriait-il, Seigneur Dieu des vertus ! 33 Mon âme soupire et se consume du
désir de la maison du Seigneur. Mon coeur et ma chair brûlent d’ardeur pour le
Dieu Vivant.
Tels sont les sentiments et le langage que les Pasteurs ne doivent pas seulement
désirer pour les Fidèles, mais travailler sans cesse à leur inspirer. Car, dit le
Seigneur Jésus, il y a plusieurs demeures dans la maison de mon Père 34, et
chacun, selon ses mérites, y recevra une récompense plus ou moins grande.
Celui qui sème peu 35 recueillera peu ; celui qui sème beaucoup, moissonnera
beaucoup. Il ne suffira donc pas d’exhorter les Fidèles à mériter cette béatitude.
Il faudra encore leur représenter fréquemment que le moyen le plus sûr de
l’acquérir, c’est de s’armer de la Foi et de la Charité, de persévérer dans la prière
et dans la pratique si salutaire des Sacrements, et enfin de remplir, envers le
prochain, tous les devoirs de la Charité. C’est le moyen assuré d’obtenir de la
Miséricorde de Dieu, quia préparé cette Gloire bienheureuse à ceux qui
L’aiment, l’accomplissement de cette prophétie d’Isaïe: 36 Mon peuple habitera
dans une paix délicieuse ; il sera tranquille sous ses tentes, et jouira du repos au
milieu de l’abondance.
33 Psal., 83, 2.
34 Joan., 14, 2.
35 2 Cor., 9, 6.
36 Is., 32, 18.
(Page 117)
DEUXIEME PARTIE — DES SACREMENTS
Chapitre quatorzième — Des sacrements en général
Toutes les parties de la Doctrine Chrétienne exigent de la part des Pasteurs des
connaissances et des soins. Mais la science des Sacrements, si impérieusement
prescrite par Dieu Lui-même, et si féconde en grâces de salut, demande une
instruction et un zèle tout particuliers. Les Pasteurs devront donc traiter
fréquemment ce sujet, avec toute l’exactitude possible. C’est le moyen de rendre
les Fidèles dignes de participer comme il convient, à des choses si excellentes et
si saintes. C’est aussi pour eux-mêmes l’assurance de rester fidèles à cette
défense divine. 1 Ne donnez pas les choses saintes aux chiens, et ne jetez point
vos perles devant les pourceaux.
§ I. — EXPLICATION DU MOT SACREMENT.
Puisque nous avons à parler des Sacrements en général, il y a lieu d’expliquer
tout d’abord ce mot lui-même, d’en donner le sens, la portée, et d’exposer
clairement ses diverses acceptions. Il nous sera ensuite plus facile de
comprendre la signification spéciale qu’il doit avoir ici. Pour atteindre ce but, il
faudra faire remarquer aux Fidèles que le mot de Sacrement n’a pas été pris dans
le même sens par les auteurs ecclésiastiques.
Les auteurs profanes entendaient par là l’obligation que nous contractons,
lorsque nous nous engageons au service d’un autre, sous la foi du serment. Ainsi
le serment que faisaient les soldats de servir fidèlement l’Etat, s’appelait le
sacrement militaire. C’est du moins le sens le plus ordinaire que ce mot avait
pour eux.
Les auteurs ecclésiastiques, et principalement les Pères latins, emploient ce mot
pour exprimer une chose sacrée et strictement cachée. Chez les Grecs, il a la
même signification que le mot mystère. Et c’est précisément le sens qu’il faut lui
donner dans ces paroles de saint Paul aux Ephésiens: 2 Il a répandu sur nous la
Grâce pour nous faire connaître le Sacrement de sa Volonté, et dans celle-ci à
Timothée. 3 C’est un grand Sacrement de piété, et enfin dans le Livre de la
Sagesse: 4 Ils ont ignoré les Sacrements de Dieu. Ces textes que nous venons de
citer, et beaucoup d’autres nous présentent tous le mot de Sacrement avec le
même sens, c’est-à-dire une chose sacrée, mais inconnue et mystérieuse.
Aussi les Docteurs latins ont-ils pensé que certains signes sensibles, qui
produisent la grâce, en même temps qu’ils la représentent et la mettent sous les
yeux, pouvaient très bien s’appeler Sacrements. Cependant saint Grégoire le
1 Matt., 7, 6.
2 Eph., 1, 9.
3 1 Tim., 3, 16.
4 Sap, 2, 22.
(Page 118)
Grand prétend que ce nom de Sacrement leur a été donné, parce qu’ils
renferment, sous une enveloppe corporelle et sensible, une Vertu divine qui
opère invisiblement le salut 5.
Et qu’on ne s’imagine pas que cette expression est nouvelle dans l’Eglise. II
suffit de lire Saint Augustin et Saint Jérôme pour se convaincre que nos
Docteurs les plus anciens, en parlant de ce qui nous occupe, ont employé le plus
souvent le mot de Sacrement, quelquefois celui de Symbole, de signe mystique,
ou de signe sacré.
Ces explications suffisent. Elles conviennent aussi d’ailleurs aux Sacrements de
l’Ancienne Loi. Mais comme ces Sacrements ont été abolis par l’Evangile et la
loi de Grâce, les Pasteurs n’ont rien à en dire 6.
§ II. — DÉFINITION DU SACREMENT.
Nous n’avons expliqué que le mot, il faut maintenant examiner avec soin la
nature et les propriétés de la chose, et bien apprendre aux Fidèles ce que c’est
qu’un Sacrement. Personne ne peut douter que les Sacrements ne soient
nécessaires pour obtenir la Justice et le Salut. Mais de toutes les définitions que
l’on peut en donner, pour les expliquer clairement, il n’en est point de plus
lumineuse et de plus parfaite que celle de Saint Augustin, 7 et que tous les
Docteurs et théologiens ont adoptée après lui. Le Sacrement, dit-il, est le signe
d’une chose sacrée, ou, en d’autres termes: un Sacrement est le signe visible
d’une Grâce invisible, institué pour notre sanctification.
Mais pour rendre cette définition encore plus lumineuse, les Pasteurs doivent en
exposer toutes les parties, les unes après les autres.
Et d’abord, il faut enseigner que les choses perçues par nos sens sont de deux
sortes. Les unes n’ont été inventées que pour signifier quelque chose ; les autres
au contraire ont été faites uniquement pour elles-mêmes, et non pour en signifier
d’autres.
Presque toutes les choses que produit la nature appartiennent à cette deuxième
catégorie. Mais il faut ranger dans la première les mots, l’écriture, les enseignes,
les images, les trompettes et une foule d’autres objets du même genre. Si l’on
ôte aux mots par exemple leur signification, ne semble-t-il pas que l’on détruit
du même coup la raison qui les avait fait inventer ? toutes ces choses ne sont
donc que des signes. Car, d’après Saint Augustin, 8 « le signe est quelque chose
qui, outre l’objet qu’il offre à nos sens, nous fait penser à une chose différente
de lui-même. Ainsi lorsque nous trouvons des pas marqués sur le sol, nous
concluons aussitôt que quelqu’un a passé par là, et qu’il y a laissé ces traces. »
5 Saint Greg. in 1. Reg. c., 16.
6 Hier. in Amos c. 1. Saint Ang. In Joan. tr., 80 —————- Saint Cyp. Ep., 55.
7 Saint Aug. lib. 10 de Giv. Del, cap. 5 et Epist. 2.
8 Saint Aug., 1, 2, de Doct. Christ.
(Page 119)
Ceci posé, il est clair que les Sacrements se rapportent à ces choses qui ont été
instituées pour en signifier d’autres. 9 Ils représentent à nos yeux, par une image
sensible et une sorte d’analogie, ce que Dieu opère dans nos âmes par sa Vertu
invisible. Un exemple fera toucher du doigt cette vérité. Lorsque, dans le
Baptême, on verse l’eau sur la tête, comme pour la laver, et qu’on prononce en
même temps les paroles prescrites et consacrées, c’est un signe sensible que la
Vertu du Saint-Esprit lave intérieurement toutes les taches et les souillures du
péché, et qu’elle enrichit et orne nos âmes du don précieux de la Justice céleste.
Mais, comme nous l’expliquerons en temps et lieu, ce que cette ablution du
corps signifie, elle le produit en même temps dans l’âme.
Au surplus il résulte clairement de l’Ecriture Sainte elle-même que les
Sacrements doivent être regardés comme des signes. Dans son épître aux
Romains, l’Apôtre Saint Paul parlant de la circoncision prescrite à Abraham, le
Père de tous les croyants, s’exprime ainsi: 10 il reçut la marque de la
circoncision, comme signe de la justice qu’il avait acquise par la Foi. Et
lorsque, dans un autre endroit, il dit que tous, tant que nous sommes 11 qui avons
été baptisés en Jésus-Christ, nous avons été baptisés dans sa mort, il est facile
de conclure qu’il regarde le Baptême comme un signe que 12 nous avons été
ensevelis avec Jésus-Christ par le Baptême pour mourir au péché.
Ce n’est pas peu de chose pour le Fidèle de savoir que les Sacrements sont des
signes. Ils comprendront mieux la sainteté et l’excellence des effets qu’ils
signifient, renferment et produisent tout à la fois. Dès lors ils seront plus portés à
honorer et à reconnaître, comme elle le mérite, l’infinie Bonté de Dieu pour
nous.
Il nous reste maintenant à expliquer ces mots: d’une chose sacrée, qui sont la
seconde partie de notre définition. Et pour le bien faire, nous reprendrons les
choses d’un peu plus haut, en rapportant ce que Saint Augustin a dit, avec autant
de finesse que de vérité sur la diversité des signes.
Il y a des signes naturels qui nous conduisent à la connaissance d’une chose, tout
en se faisant connaître eux-mêmes. — et, en général, tous les signes ont cette
propriété, comme nous l’avons déjà dit. — Ainsi, quand on voit de la fumée, on
conclut aussitôt qu’il y a du feu 13. Ce signe est appelé naturel, parce que la
fumée ne révèle point le feu par convention, mais parce que l’expérience fait
qu’en apercevant seulement de la fumée, on conclut aussitôt qu’il y a au-dessous
un feu réel et actif, quoiqu’on ne le voie pas encore.
Il est d’autres signes qui ne viennent pas de la nature. Ce sont les hommes qui
les ont inventés et établis pour s’entretenir entre eux, pour communiquer aux
9 Saint Aug. ibid. Lib, 3.
10 Rom., 4, 11.
11 Rom., 6, 3.
12 Rom., 6, 4.
13 Saint Ang. lib. de Doct. Christ. Lib. 2. cap. 1 et seq.
(Page 120)
autres leurs pensées, et pour connaître à leur tour les sentiments et les desseins
des autres. Ces signes sont nombreux et variés. Pour en avoir une idée, il suffit
de remarquer qu’il y en a beaucoup qui s’adressent aux yeux, un plus grand
nombre encore à l’ouïe, et d’autres enfin aux autres sens. Ainsi lorsque voulant
faire entendre quelque chose à quelqu’un, nous. élevons un étendard,
évidemment ce signe ne se rapporte qu’à la vue. Au contraire les sons de la
trompette, de la flûte et de la guitare. qui servent non seulement à nous charmer,
mais encore le plus souvent à signifier quelque chose, sont du ressort de l’ouïe.
C’est en ce sens que les paroles aussi sont des signes, parce qu’elles expriment
d’une manière admirable les pensées les plus intimes de l’âme.
Mais, outre ces signes naturels ou de convention purement humaine, il en est
d’autres, et de plus d’un genre — tout le monde en convient — qui viennent de
Dieu Lui-même. Les uns ont été institués pour signifier seulement ou rappeler
quelque chose, 14 comme les purifications de la Loi, le pain azyme, et la plupart
des cérémonies du culte mosaïque. Les autres ont été établis, non seulement
pour représenter, mais encore pour produire quelque chose. tels sont
évidemment les Sacrements de la Loi nouvelle. Car ce sont vraiment des signes
d’institution divine, et non point d’invention humaine, et nous croyons
fermement qu’ils possèdent en eux-mêmes la vertu d’opérer les effets sacrés
qu’ils expriment.
Il y a plusieurs sortes de choses sacrées, comme il y a plusieurs sortes de signes.
En ce qui concerne notre définition du Sacrement en général, les auteurs
ecclésiastiques entendent par les mots de chose sacrée, la Grâce de Dieu qui
nous sanctifie et qui embellit notre âme, en l’ornant de toutes les vertus. Et ils
ont eu grandement raison de donner cette dénomination de chose sacrée, à une
grâce dont le propre est de consacrer et d’unir notre âme à Dieu.
Pour faire mieux comprendre encore ce que c’est qu’un Sacrement, il faut
ajouter que c’est une chose sensible à laquelle Dieu a voulu attacher la vertu de
signifier et en même temps de produire la justice et la sainteté. D’où il est facile
de conclure que les images des Saints, les croix et autres choses de ce genre, qui
sont des signes de choses saintes, ne sont cependant point des Sacrements. Il est
aisé également de prouver la justesse de cette définition, en montrant que dans
tous les Sacrements — et on peut le vérifier — il y a une chose sensible qui
signifie, et qui en même temps produit la Grâce. C’est ce que nous avons dit en
parlant du Baptême, lorsque nous avons vu que l’ablution extérieure est tout à la
fois le signe et la cause formelle d’un effet sacré produit à l’intérieur, c’est-àdire
dans l’âme, par la Vertu du Saint-Esprit.
§ III. — CE QUI EST SIGNIFIÉ PAR LES SACREMENTS.
Ces signes mystiques, qui sont l’oeuvre de Dieu, sont destinés, d’après leur
institution même, à signifier non pas une, mais plusieurs choses à la fois. Il est
14 Saint Aug. de Doct. Christ. Lib. 5. cap. 9.
(Page 121)
facile de s’en rendre compte, en étudiant les Sacrements qui, outre la sainteté et
la justification qu’ils expriment, figurent encore deux autres choses intimement
liées à la Sainteté elle-même: la Passion de Notre-Seigneur Jésus-Christ qui en
est le principe, et la Vie éternelle, la Béatitude céleste, à laquelle la sainteté se
rapporte comme à sa fin nécessaire. Cette propriété est commune à tous les
Sacrements. Voilà pourquoi les saints Docteurs ont enseigné avec raison que
chacun d’eux possède trois significations différentes, l’une pour rappeler une
chose passée, l’autre pour indiquer et exprimer une chose présente, et la
troisième pour annoncer une chose future. Et il ne faut pas croire que leur
doctrine ne repose pas sur le témoignage des Saintes Ecritures. Lorsque l’Apôtre
dit: 15 Nous tous qui avons été baptisés en Jésus-Christ, nous avons été baptisés
en sa Mort, n’enseigne-t-il pas clairement que l’on doit voir dans le Baptême un
signe qui nous fait souvenir de la Passion et de la Mort de Notre-Seigneur ?
ensuite, quand il ajoute: 16 Nous avons été ensevelis avec Jésus-Christ par le
Baptême pour mourir, afin que, comme Jésus-Christ est ressuscité d’entre les
morts par la Gloire du Père, nous marchions aussi nous-mêmes dans les voies
d’une vie nouvelle, ces paroles ne disent-elles pas ouvertement que le Baptême
est un signe de la Grâce céleste répandue dans nos âmes, et qui nous donne la
force de commencer une vie nouvelle, et d’accomplir avec autant de facilité que
de joie tous les devoirs de la piété ? enfin lorsque le même Apôtre écrit encore:
17 Si nous avons été entés sur Lui, par la ressemblance de sa mort, nous le
serons aussi un jour par la ressemblance de sa Résurrection, il nous apprend
évidemment que le Baptême figure sans équivoque la Vie éternelle qu’il doit
nous faire obtenir un jour.
Mais outre ces trois sortes de significations générales, il arrive souvent qu’un
Sacrement exprime et figure en même temps plusieurs choses actuelles et
présentes. Ainsi, pour peu que l’on s’arrête à considérer le très saint Sacrement
de l’Eucharistie, il est facile de s’en convaincre. En effet, ce Sacrement exprime
tout à la fois la présence du vrai Corps et du vrai Sang de Jésus-Christ, et la
Grâce que reçoivent ceux qui participent dignement à cet auguste Mystère. —
D’après ce que nous venons de dire, il ne sera pas difficile aux Pasteurs de
trouver d’excellentes raisons pour montrer aux Fidèles tout ce qu’il y a de
Puissance divine et de merveilles cachées dans les Sacrements de la Loi
nouvelle, et pour leur persuader qu’il faut les traiter et les recevoir avec la piété
la plus respectueuse et la plus sincère.
§ IV. — DES RAISONS QUI ONT FAIT INSTITUER LES
SACREMENTS.
15 Rom., 6, 3, 6.
16 Ibid., 4.
17 Ibid., 5.
(Page 122)
Pour apprendre aux Chrétiens à faire des Sacrements un saint usage, rien ne
semble plus convenable que de leur exposer soigneusement les motifs qui les ont
fait instituer. Ces motifs sont multiples.
Le premier est la faiblesse de l’esprit humain. Cette faiblesse est telle,
naturellement parlant, qu’il nous est impossible de parvenir à la connaissance
des choses spirituelles et purement intelligibles, sans le secours de celles qui
sont perçues par quelques-uns de nos sens. Aussi, le Souverain Auteur de toutes
choses, pour nous aider à comprendre plus facilement les effets invisibles et
cachés qu’Il opère dans nos âmes, a voulu, dans sa Sagesse et dans sa Bonté
infinies, nous les figurer par certains signes qui tombent sous nos sens. Comme
l’a si bien dit Saint Jean Chrysostome, 18 « si l’homme n’avait point eu de corps,
les vrais Biens lui eussent été offerts et donnés à découvert et sans voile ; mais
puisque l’âme est unie à un corps, c’était une nécessité pour elle de s’élever de
la notion des choses sensibles, à la connaissance des « choses invisibles. »
Le second motif, c’est que notre esprit n’est pas très porté à croire les choses qui
ne lui sont que promises. Voilà pourquoi, dès le commencement du monde, Dieu
prit soin de rappeler très souvent par des paroles d’abord, ce qu’il avait promis
de faire. Et s’il arrivait qu’Il annonçât un événement dont la grandeur et la
difficulté pouvaient ébranler la foi à ses promesses, Il ajoutait aux paroles
certains autres signes qui revêtaient souvent le caractère du miracle. Ainsi quand
II envoya Moise pour délivrer les Hébreux, 19 celui-ci se défiant du secours
même de Dieu qui lui donnait des ordres, craignit qu’un tel fardeau ne fût audessus
de ses forces, ou bien que ce peuple ne refusât d’ajouter foi aux oracles
divins. Alors le Seigneur 20 daigna confirmer sa Promesse par un grand nombre
de prodiges divers. Or, de même que Dieu, dans l’Ancien testament, confirmait
par des signes miraculeux la certitude de ses plus grandes promesses, de même,
dans la Loi nouvelle, Jésus-Christ notre Sauveur, en nous promettant le pardon
de nos fautes, la Grâce céleste, et la communication de l’Esprit-Saint, a établi
certains signes qui devaient frapper la vue et les autres sens, et nous servir
comme de gage des obligations qu’Il contractait, sans nous permettre de douter
jamais de sa fidélité à tenir sa promesse.
Troisième motif: Dieu voulait que les Sacrements, comme des préservatifs et
comme les remèdes salutaires du Samaritain de l’Evangile, 21 selon l’expression
de Saint Ambroise, fussent toujours à notre disposition, soit pour entretenir, soit
pour recouvrer la santé de l’âme. La Vertu qui découle de la Passion de Jésus-
Christ, c’est-à-dire cette Grâce qu’il nous a méritée sur l’autel de la Croix, doit
passer par les Sacrements comme par un canal, pour arriver jusqu’à nous.
Autrement il n’y a d’espoir de salut pour personne. C’est pourquoi l’infinie
18 Saint Chrys. Hom., 83 in Matt.
19 Exod., 3, 10, 11.
20 Exod., 4, 12.
21 Saint Ambr. lib. 5 de Sac. c. 4.
(Page 123)
Clémence de Notre-Seigneur a voulu laisser dans son Eglise des Sacrements
revêtus du sceau de sa Parole et de sa Promesse ; ainsi nous n’aurions pas de
peine à croire qu’Il voulait nous communiquer réellement par eux les fruits de sa
Passion. Il suffit que chacun de nous use avec foi et piété de ce moyen de
guérison.
Voici un quatrième motif qui semble avoir rendu nécessaire l’institution des
Sacrements. Il fallait des marques et certains signes pour distinguer les Fidèles
des autres hommes. Jamais, dit Saint Augustin, 22 soit au, nom d’une religion
vraie, soit au nom d’une religion fausse, jamais société humaine ne saurait faire
un corps, si les membres de cette société ne sont pas liés entre eux par quelque
signe, ou marque sensible. Or, les sacrements de la Loi nouvelle produisent ce
double effet: d’une part ils distinguent les Chrétiens des infidèles ; et d’autre
part ils sont comme un lien sacré qui les unit entre eux.
Cinquième motif ; on trouve encore un excellent motif de l’institution des
sacrements dans ces paroles de l’Apôtre saint Paul: 23 par le coeur on croit pour
être justifié, mais on professe de bouche pour être sauvé. Par les Sacrements
nous professons extérieurement notre Foi, et nous la faisons connaître devant les
hommes. Ainsi en allant recevoir le Baptême, nous faisons publiquement
profession de croire que par la Vertu de cette eau qui lave notre corps, notre âme
est purifiée de ses souillures spirituelles. Les sacrements d’ailleurs ont une
grande efficacité, non seulement pour exciter et nourrir la Foi dans nos esprits,
mais encore pour allumer dans nos coeur s le feu de cette Charité que nous
devons avoir les uns pour les autres, en nous souvenant que la participation aux
mêmes Sacrements nous unit tous par les liens les plus étroits, et qu’elle nous
fait membres d’un seul et même corps.
Enfin, — précieux avantage pour la Piété chrétienne -les Sacrements domptent
et répriment l’orgueil de notre esprit, en même temps qu’ils nous obligent à
pratiquer l’humilité. Par eux, en effet, nous sommes contraints de nous
déprendre des éléments de ce monde pour obéir à Dieu, nous qui l’avions
abandonné d’une manière outrageante pour nous asservir à ces éléments
grossiers.
Voilà ce qui nous a paru le plus digne d’être enseigné sur le nom, la nature et
l’institution des Sacrements. Mais après avoir donné ces explications avec tout
le soin possible, les Pasteurs auront encore à bien apprendre aux Fidèles de quoi
se compose chaque Sacrement, quelles en sont les parties, et enfin quels sont les
rites et les cérémonies que l’on doit observer en les administrant.
§ V. — MATIÈRE ET FORME DES SACREMENTS.
Les Pasteurs expliqueront d’abord que la chose sensible dont nous parlons — ce
mot se trouve dans la définition du Sacrement — n’est pas simple, quoiqu’elle
22 Saint Aug. lib. 19. cont. Faust, etc.
23 Rom., 10, 10.
(Page 124)
ne constitue réellement qu’un seul signe. En effet tout Sacrement se compose de
cieux choses, l’une qui est comme la matière et que l’on appelle élément ;
l’autre qui est la forme, et qui consiste dans des paroles. Ainsi l’enseignent les
Pères, et particulièrement Saint Augustin, par ces mots que tout le monde
connaît: 24 La Parole s’unit à l’élément, et le Sacrement existe. Par conséquent,
sous le nom de choses sensibles, les Sacrements comprennent d’abord la matière
ou élément, comme l’eau dans le Baptême, le chrême dans la confirmation,
l’huile sainte dans l’Extrême-Onction, toutes choses qui tombent sous le sens de
la vue ; ensuite les paroles qui sont comme la forme, et qui s’adressent au sens
de l’ouïe. C’est ce que l’Apôtre a indiqué très clairement quand il a dit: 25 Jésus-
Christ a aimé l’Eglise ; et il s’est livré pour elle, afin de la sanctifier en la
purifiant dans le baptême de l’eau, par la parole de Vie. Dans ce passage, la
matière et la forme sont nettement exprimées.
Il fallait ajouter les paroles à la matière, afin de rendre plus claire et plus certaine
la signification de l’élément qu’on employait. De tous les signes, le plus
expressif est évidemment la parole. Si on la supprimait dans les Sacrements, il
serait très difficile de deviner ce que désigne et signifie la matière en elle-même.
nous en avons une preuve dans le Baptême. L’eau n’est pas moins propre à
rafraîchir qu’à purifier. Elle peut donc signifier également ces deux effets. Et si
l’on n’avait pas joint des paroles, à l’effusion de l’eau, peut-être aurait-il été
possible de trouver par conjecture sa véritable signification, mais il eût été
impossible de rien affirmer de certain à cet égard. Au contraire, ajoutez les
paroles, et l’on comprend immédiatement que la propriété et la signification de
l’eau du Baptême, c’est de purifier.
Et c’est en cela que nos Sacrements l’emportent de beaucoup sur ceux de la Loi
ancienne, qui n’avaient, croyons-nous, aucune forme déterminée
d’administration. Voilà pourquoi ils étaient si incertains et obscurs. Les nôtres,
au contraire, possèdent une forme de paroles si précise, que si par hasard on s’en
écarte, l’essence du Sacrement disparaît. Aussi, et pour cette raison ils sont très
clairs, et ne laissent aucune place à l’incertitude.
Telles sont les parties qui constituent la nature et la substance des Sacrements, et
sans lesquelles ils ne peuvent exister en aucune façon.
§ VI. — CÉRÉMONIES EMPLOYÉES DANS L’ADMINISTRATION
DES SACREMENTS.
A la matière et à la forme on a joint des Cérémonies, que l’on ne peut omettre
sans péché à moins d’y être contraint par la nécessité. Cependant, comme ces
cérémonies ne touchent point à l’essence du Sacrement, si par hasard on les
omettait, la matière et la forme ne perdraient rien de leur vertu. C’est un usage
24 Saint Aug. in Joan. tract. 80.
25 Eph., 5, 25, 26.
(Page 125)
très sage, et qui remonte aux premiers temps de l’Eglise, d’administrer les
sacrements avec des cérémonies solennelles.
D’abord il était de toute convenance d’environner d’un culte particulier les
Mystères de la Religion, afin de traiter saintement, aux yeux de tous, les choses
sacrées. Ensuite les Cérémonies font bien mieux connaître les effets de chaque
Sacrement ; elles les mettent en quelque sorte sous les yeux, et elles impriment
plus profondément dans l’esprit des Fidèles l’idée de leur sainteté. Enfin, ceux
qui en sont témoins et qui les observent avec soin, s’élèvent facilement à la
contemplation des choses célestes, en même temps qu’ils sentent croître dans
leurs coeur s la Foi et la Charité. C’est pourquoi il est nécessaire de ne rien
négliger pour bien expliquer aux Fidèles la portée des cérémonies qui font partie
de l’administration de chaque Sacrement.
§ VII. — DU NOMBRE DES SACREMENTS.
Le moment est venu de parler du nombre des Sacrements. Il sera très utile aux
Fidèles de le connaître. Car ils s’empresseront de louer et de reconnaître l’infinie
Bonté de Dieu envers eux, avec une piété d’autant plus sincère et plus vive,
qu’ils verront un plus grand nombre de moyens mis à leur disposition par la
Sagesse Divine pour les conduire au Salut et à la Vie bienheureuse.
Les Sacrements de l’Eglise catholique, d’après les témoignages de la sainte
Ecriture, la tradition des Pères et la décision des Conciles, 26 sont au nombre de
sept. Mais pourquoi sept, ni plus, ni moins ? en voici une raison assez plausible,
tirée de l’analogie qui existe entre la vie naturelle et la vie spirituelle. Pour vivre,
pour conserver la vie, pour l’employer utilement, tant pour lui-même que pour la
société, l’homme a besoin de sept choses: Il faut qu’il naisse, qu’il croisse, qu’il
se nourrisse, qu’il se guérisse. s’il tombe malade, qu’il répare ses forces,
lorsqu’elles ont été affaiblies. Ensuite au point de vue social, il faut encore qu’il
ne manque jamais de magistrats investis de l’autorité nécessaire pour
commander, et enfin qu’il se perpétue, lui-même et le genre humain, par la
génération légitime des enfants. Or, ces sept conditions semblent répondre assez
bien à la vie spirituelle, c’est-à-dire à la vie de l’âme pour Dieu, et par
conséquent, il est facile de trouver dans ce que nous venons de dire la raison du
nombre des Sacrements.
Le Baptême, qui est le premier et comme la porte des autres, nous fait naître à
Jésus-Christ.
La Confirmation vient ensuite. Elle augmente en nous la Grâce de Dieu et nous
fortifie par sa vertu. Les Apôtres étaient déjà baptisés, au témoignage de Saint
Augustin, 27 lorsque Notre-Seigneur Jésus-Christ leur dit: 28 Demeurez dans la
ville, jusqu’à ce que vous soyez revêtus de la Vertu d’en haut.
26 Conc. Trid. Sess., 7, can., 1.
27 Saint Aug. Ep., 108.
28 Luc., 24, 49.
(Page 126)
Puis l’Eucharistie qui, comme un aliment vraiment céleste, nourrit et soutient
nos âmes. C’est d’elle que le Sauveur dit: 29 Ma Chair est véritablement une
nourriture, et mon Sang est vraiment un breuvage.
En quatrième lieu vient la Pénitence, qui rend la santé à nos âmes, quand elles
ont été blessées par le péché.
Ensuite l’Extrême-Onction, qui enlève les restes du péché, et renouvelle les
forces de l’âme. L’Apôtre Saint Jacques a dit de ce Sacrement qu’il remet nos
péchés, si nous en avons. 30
Le sixième est l’Ordre. C’est lui qui perpétue dans l’Eglise le ministère des
Sacrements, en donnant à ceux qui le reçoivent le pouvoir de les administrer
publiquement, et d’exercer toutes les autres fonctions du culte.
Enfin le Mariage. Ce sacrement est institué, afin que, dans une union légitime et
sanctifiée, l’homme et la femme puissent donner des enfants pour le service de
Dieu et pour la conservation du genre humain, et aussi afin qu’ils soient
capables de les élever chrétiennement.
Mais ce qu’il faut bien remarquer, c’est que si tous les Sacrements possèdent en
eux-mêmes une Vertu divine et admirable, cependant ils ne sont pas tous d’une
égale nécessité, pas plus qu’ils n’ont ni la même dignité, ni la même
signification. Ainsi il y en a trois qui sont regardés
comme vraiment nécessaires quoique à des titres différents. Le Baptême est
absolument nécessaire à tous sans aucune exception: Le Sauveur l’a déclaré Luimême
dans ces paroles: Si quelqu’un ne renaît pas de l’eau et de l’esprit, il ne
peut point entrer dans le Royaume de Dieu. 31 La Pénitence est nécessaire aussi,
mais seulement à ceux qui ont commis quelque péché mortel après leur
Baptême. Ils ne sauraient éviter la damnation éternelle, s’ils ne font pas une
véritable pénitence. Enfin l’Ordre est également d’une nécessité rigoureuse, non
pas aux Fidèles en particulier, mais à l’Eglise en général.
Si l’on considère dans les Sacrements leur dignité et leur excellence,
l’Eucharistie l’emporte de beaucoup sur tous les autres par la sainteté, le nombre
et la grandeur des Mystères qu’elle contient.
Tout cela se comprendra mieux, lorsque nous expliquerons ce qui se rapporte à
chaque Sacrement en particulier.
§ VIII. — DE L’AUTEUR ET DU MINISTRE DES SACREMENTS.
Nous avons à voir maintenant de qui nous avons reçu ces sacrés et divins
Mystères. Car, on n’en saurait douter, la dignité et la grandeur de celui qui
donne, ajoutent singulièrement à l’excellence du bienfait. Or cette question ne
peut soulever aucune difficulté. Puisque c’est Dieu qui nous rend justes, et que
29 Joan., 6, 55.
30 Jac., 5, 15.
31 Joan., 3, 5.
(Page 127)
les Sacrements ne sont autre chose que des instruments merveilleux qui nous
communiquent la justice, il est évident que nous sommes obligés de reconnaître
le même Dieu comme Auteur en Jésus-Christ de la justification et des
Sacrements. D’ailleurs ces Sacrements possèdent une vertu et une efficacité qui
pénètrent jusqu’au fond de notre âme. Or Dieu seul a le pouvoir de descendre
ainsi dans les esprits et dans les coeurs. C’est donc Dieu Lui-même qui a institué
les Sacrements par Jésus-Christ, comme nous devons croire d’une Foi ferme et
inébranlable, que c’est Lui qui en dispense intérieurement les effets.
C’est le témoignage que Jésus-Christ Lui-même en donna à Saint Jean-Baptiste
32 Celui qui m’a envoyé baptiser dans l’eau m’a dit, assure le précurseur, Celui
sur qui vous verrez le Saint-Esprit descendre et se reposer, Celui-là baptise dans
le Saint-Esprit.
Mais quoique Dieu soit le véritable Auteur et Dispensateur des Sacrements, Il
n’a pas voulu qu’ils fussent administrés dans l’Eglise par des Anges, mais par
des hommes. Et la tradition constante des saints Pères nous apprend que pour
produire un Sacrement, l’office du Ministre est aussi nécessaire que la matière et
la forme.
Or, ces Ministres, dans l’exercice de leurs fonctions saintes, n’agissent pas en
leur propre nom, mais au nom de Jésus-Christ, dont ils représentent la Personne.
Et c’est pourquoi, qu’ils soient bons ou qu’ils soient mauvais, pourvu qu’ils
emploient la matière et la forme que l’Eglise Catholique a toujours employées,
d’après l’institution de Jésus-Christ, et qu’ils aient l’intention de faire ce que fait
l’Eglise elle-même en les administrant, les Sacrements qu’ils produisent et
confèrent, sont de véritables Sacrements. D’où il suit que rien ne peut empêcher
le fruit de la Grâce, si ceux qui reçoivent les Sacrements ne veulent se priver
eux-mêmes d’un si grand bien, et résister au Saint-Esprit. telle a toujours été la
Foi très explicite de l’Eglise. Saint Augustin le démontre 33 très clairement dans
ses disputes contre les Donatistes. Et si nous voulons recourir au témoignage de
l’Ecriture Sainte, écoutons l’Apôtre lui-même qui nous dit: 34 C’est moi qui ai
planté, c’est Apollon qui a arrosé, mais c’est Dieu qui a donné l’accroissement.
Or, ce n’est pas celui qui plante qui est quelque chose, ni celui qui arrose, mais
Dieu qui donne l’accroissement. De même donc que les arbres ne peuvent
souffrir en rien de la perversité de celui qui les plante, de même, d’après le texte
que nous venons de citer, ceux qui sont entés en Jésus-Christ par le ministère
d’hommes coupables, ne peuvent recevoir aucun dommage spirituel de fautes
qui leur sont étrangères. Judas, par exemple, comme l’ont enseigné nos saints
Pères, d’après l’Evangile de Saint Jean, baptisa plusieurs personnes, et
cependant nous ne lisons nulle part qu’aucune d’elles ait été baptisée de
32 Joan., 1, 33
33 Saint Aug. cont. Crescent lib. 5. cap. 20.
34 1 Cor., 3, 6.
(Page 128)
nouveau. Ce qui a fait dire à Saint Augustin ces paroles remarquables: 35 Judas a
donné le Baptême, et l’on n’a point baptisé après Judas. Jean l’a donné aussi, et
l’on a baptisé après Jean. C’est que le Baptême que donnait Judas était le
Baptême de Jésus-Christ, tandis que celui que donnait Jean était le baptême de
Jean. Certes, nous ne préférons point Judas à Jean, mais nous préférons à bon
droit le Baptême de Jésus-Christ, donné par Judas, au baptême de Jean donné
par les mains de Jean lui-même.
Mais que les Pasteurs et les autres Ministres des Sacrements, en entendant ces
choses, n’aillent pas s’imaginer qu’ils peuvent négliger la pureté de la
conscience et l’intégrité de la vie, et qu’il leur suffit d’observer -exactement les
règles prescrites par l’administration des Sacrements. A coup sûr ce point mérite
toute leur attention, mais il est loin de renfermer toutes les obligations qui se
rapportent à ce ministère. Les Sacrements ne perdent jamais leur divine Vertu,
mais les Pasteurs ne doivent jamais oublier non plus qu’ils causent la mort et le
malheur éternel de ceux qui les administrent avec une conscience souillée. Il
faut le répéter en effet, et on ne saurait trop le redire: Les choses saintes doivent
être traitées saintement, et avec un profond respect. nous lisons dans le Prophète
David: 36 Dieu a dit au pécheur : Pourquoi annoncez-vous mes préceptes,
pourquoi parlez-vous de mon alliance, vous qui haïssez ma Loi ? Mais si c’est
un péché de parler des choses de Dieu, quand on n’a pas le coeur pur, que ne sera
pas le crime de celui qui sentant sa conscience chargée d’une foule d’iniquités
ne craint pas cependant de prononcer de sa bouche impure les paroles sacrées,
de prendre dans ses mains souillées, de toucher, de présenter et d’administrer les
sacrés Mystères ? surtout quand nous entendons Saint Denis affirmer qu’il n’est
pas même permis aux méchants de toucher les Symboles. (C’est le nom qu’il
donne aux Sacrements.) Que les Ministres des choses saintes s’appliquent donc
avant tout à acquérir la Sainteté, qu’ils apportent un coeur pur à l’administration
des Sacrements, et qu’ils s’exercent à la Piété avec un zèle si parfait, qu’ils ne
manquent pas, avec le secours de Dieu, de retirer de l’administration fréquente
et de l’usage des saints Mystères, une Grâce de jour en jour plus abondante.
§ IX. — EFFETS DES SACREMENTS
Après ces explications, il y aura lieu de bien marquer les effets des Sacrements.
Ainsi l’on mettra encore plus en lumière la définition que nous avons donnée
plus haut. Ces effets sont au nombre de deux principaux: Le premier sans
contredit est la Grâce, que tous les Docteurs appellent sanctifiante, et que
l’Apôtre Saint Paul exprime très clairement quand il dit: 37 Jésus-Christ a aimé
son Eglise, il s’est livré pour elle, pour la sanctifier, en la Purifiant par le
Baptême de l’eau dans la Parole de vie. Mais comment s’opère un effet si
merveilleux, et si étonnant ? Comment se fait-il, dit très bien Saint Augustin,
35 Saint Aug. tract. 2 in Joan.
36 Psal., 49, 16.
37 Eph., 5, 25, 26.
(Page 129)
que l’eau touche le coeur, en lavant le corps ? La raison et l’intelligence de
l’homme ne peuvent le comprendre. C’est un principe incontestable que nul
objet sensible n’a, par lui-même et de sa nature, la force de pénétrer jusqu’à
l’âme. Mais à la lumière de la Foi nous découvrons que la toute Puissance de
Dieu a déposé dans les Sacrements une vertu surnaturelle, qui précisément leur
fait opérer ce que les choses sensibles ne pourraient naturellement atteindre.
Et pour que les Fidèles ne fussent jamais tentés de concevoir des doutes sur cette
vérité, Dieu, dans son infinie bonté pour nous, lorsque son Eglise se mit à
administrer les Sacrements, Dieu daigna manifester par des miracles les effets
qu’ils opéraient dans les coeur », et nous convaincre que ces effets ne
changeraient pas, qu’ils seraient toujours les mêmes, bien qu’ils dussent rester
absolument cachés à nos sens. Ainsi, sans rappeler qu’au Baptême de notre
Sauveur 38 les cieux s’ouvrirent, et que l’Esprit Saint descendit sur Lui sous la
forme d’une colombe, pour nous avertir qu’au moment même où nous sommes
lavés par l’eau sainte du Baptême, la Grâce est répandue dans nos âmes ; sans
rappeler ce prodige qui d’ailleurs se rapporte à la sainteté du Sacrement plus
encore qu’à ses effets, ne lisons-nous pas que le Jour de la Pentecôte 39 lorsque
les Apôtres reçurent le Saint-Esprit qui allait leur donner la force et l’ardeur de
prêcher la Foi, et le courage d’affronter tous les périls pour la gloire de Jésus-
Christ, il se fit tout à coup un grand bruit venant du ciel, comme le souffle d’un
vent violent, et que l’on vit comme des langues de feu se partager, et se reposer
sur chacun d’eux ? Et n’est-ce pas là pour nous une preuve que, dans le
Sacrement de Confirmation, nous recevons le même esprit et les mêmes forces
pour résister avec courage à la chair, au monde et à Satan, nos éternels ennemis.
Aux premiers temps de l’Eglise, lorsque les Apôtres administraient les
Sacrements, on voyait se renouveler ces sortes de miracles, et ils ne cessèrent
qu’au moment où la Foi fut suffisamment affermie et consolidée.
Ce que nous venons de dire de la Grâce sanctifiante, qui est le premier effet des
Sacrements, nous montre clairement que les Sacrements de la Loi nouvelle ont
une force et une efficacité bien supérieures à celles qu’avaient jadis les
Sacrements de l’ancienne Loi, Eléments stériles, sans force et sans vertu, dit
l’Apôtre saint Paul 40 qui ne purifiaient que les souillures du corps et non celles
de l’âme. Aussi n’avaient-ils été institués que comme des signes, pour figurer les
effets que les nôtres devaient opérer. Mais dans la Loi nouvelle, les Sacrements
sortis du côté de Notre-Seigneur Jésus-Christ 41, qui s’est offert lui-même à
Dieu, par le Saint-Esprit, comme une Victime sans tache, purifient nos
consciences des oeuvres de. mort, pour nous consacrer au service du Dieu
Vivant, et opèrent par la vertu du Sang de Jésus-Christ la Grâce qu’ils signifient.
38 Matth., 3, 16. —- Marc., 1, 10. ——- Luc., 3, 22.
39 Act., 2, 3, 4.
40 Gal., 4, 9. Hebr., 9, 13.
41 Hebr., 9, 14.
(Page 130)
Si donc nous les comparons aux Sacrements anciens, nous leur trouverons tout
ensemble plus d’efficacité et de vertu, des fruits plus abondants, et une sainteté
bien plus auguste.
§ X. — CARACTÈRE IMPRIMÉ PAR TROIS SACREMENTS
Le second effet des Sacrements ne leur est point commun à tous ; il n’appartient
qu’à trois d’entre eux, au Baptême, à la Confirmation et à l’Ordre. Cet effet,
c’est le caractère qu’ils impriment dans l’âme. Lorsque l’Apôtre dit: 42 Dieu
nous a oints de son onction. Il nous a marqués de son sceau, et Il a mis comme
gage le Saint-Esprit dans nos coeur, ces paroles: Il nous a marqués de son sceau,
désignent clairement un caractère, puisque l’effet propre du caractère est de
marquer et de former une empreinte. Or ce caractère est comme une marque
imprimée dans l’âme, qui ne peut s’effacer ni être détruite: elle y demeure
éternellement. Les Sacrements de la Loi nouvelle auraient-ils moins de force, dit
Saint Augustin, que cette marque corporelle dont les soldats sont honorés ?
Cependant si le soldat quitte les armes, et les reprend, on ne lui imprime point
une marque nouvelle ; on reconnaît l’ancienne et l’on l’admet.
Ce caractère a deux effets: l’un nous rend capables de recevoir et de faire
certaines choses du domaine de la Religion, l’autre est comme un signe qui nous
distingue de ceux qui n’en ont pas été marqués. Double résultat que nous
retrouvons dans le caractère du Baptême. D’un côté il nous rend propres à
recevoir les autres Sacrements, de l’autre il sert à distinguer les Fidèles des
nations qui n’ont pas la Foi. II serait facile de découvrir les mêmes effets dans le
caractère de la Confirmation et dans celui de l’Ordre. Le premier nous arme et
nous munit, comme des soldats de Jésus-Christ, pour confesser et défendre
publiquement son nom, et pour combattre contre les ennemis qui sont au dedans
de nous, et 43 contre les esprits mauvais qui sont dans l’air ; ensuite il nous
sépare des nouveaux baptisés qui ne sont que des enfants nouvellement nés. Le
second, (c’est-à-dire le caractère du sacrement de l’Ordre), donne le pouvoir de
produire et d’administrer les Sacrements, et il distingue du reste des Fidèles
ceux qui en sont revêtus. Il faut donc croire, comme une vérité constante dans
l’Eglise catholique, que ces trois Sacrements impriment un caractère, et qu’ils ne
doivent jamais être renouvelés.
Voilà ce qu’il y a lieu d’enseigner sur les Sacrements en général. Et en traitant
ce sujet, les Pasteurs feront tous leurs efforts pour obtenir surtout deux choses: la
première, de faire comprendre aux Chrétiens combien ces dons célestes et divins
méritent d’honneur, de respect et de vénération ; la seconde, de les amener à
faire un pieux et saint usage de ces moyens surnaturels que l’infinie Bonté de
Dieu a préparés pour le salut de tous, et d’allumer en eux un tel désir de la
perfection, qu’ils regardent comme un très grand dommage pour leurs âmes
42 2. Cor., 1, 21.
43 Eph., 6, 12.
(Page 131)
d’être privés pendant quelque temps de l’usage si salutaire du sacrement de
Pénitence, et principalement de la sainte eucharistie. Or, ils obtiendront
facilement ce double résultat, s’ils répètent souvent aux Fidèles ce crue nous
avons dit de la divinité et de l’utilité des Sacrements, à savoir, qu’ils ont été
institués par Jésus-Christ notre Sauveur, qui ne peut rien produire que de très
parfait ; que, quand nous les recevons, la Vertu toute puissante de l’Esprit Saint
pénètre jusqu’au fond de nos coeur s ; qu’ils possèdent la propriété merveilleuse
et infaillible de nous guérir ; qu’ils sont comme autant de canaux qui nous
communiquent les richesses infinies de la Passion de Notre-Seigneur Jésus-
Christ ; et qu’enfin, si l’édifice de la Religion repose sur le fondement
inébranlable de la pierre angulaire qui est Jésus-Christ, il a besoin cependant
d’être soutenu de tous les côtés par la prédication de la Parole de Dieu, et par
l’usage des Sacrements. Sans quoi il serait bien à craindre qu’il ne vint à tomber
en ruine en grande partie. Car si les Sacrements nous font entrer dans la Vie
spirituelle, ils sont aussi l’Aliment qui nous nourrit, nous conserve, et nous
donne l’accroissement.
(Page 132)
Chapitre quinzième — Du Sacrement du Baptême
Ce que nous avons dit jusqu’ici des Sacrements en général, suffit pour faire
comprendre combien il est nécessaire de savoir ce que la Foi catholique
enseigne sur chaque Sacrement en particulier, si l’on veut être instruit comme il
convient de la Doctrine chrétienne, et pratiquer la vraie piété. Il y a plus:
quiconque lira Saint Paul avec un peu d’attention sera forcé de conclure qu’une
connaissance parfaite du Baptême est absolument requise pour les Fidèles ; tant
il rappelle souvent, en termes solennels et remplis de l’Esprit de Dieu, le
souvenir de ce Mystère ! tant il en relève avec soin le côté divin, et s’efforce de
le mettre sous nos yeux, pour nous y faire contempler et imiter la Mort, la
Sépulture et la Résurrection de notre Rédempteur 1. C’est pourquoi les Pasteurs
ne doivent jamais croire qu’ils ont trop fait, ou déployé trop de zèle, pour parler
de ce Sacrement. Ils ne se contenteront pas d’en expliquer, à l’exemple de nos
ancêtres, les divers mystères, la veille de Pâques ou de la Pentecôte, dans ces
deux jours où l’Eglise autrefois avait coutume d’administrer ce Sacrement avec
un respect si profond et des cérémonies solennelles, — ils devront encore saisir
dans les autres temps toutes les occasions d’en dire quelque chose. Une des plus
favorables sera la circonstance du Baptême à administrer à quelqu’un, et
lorsqu’ils verront un certain nombre de personnes assister à cette cérémonie.
Alors il leur sera facile, sinon de passer en revue tous les points qui se rapportent
à ce Sacrement, du moins d’en développer un ou deux, avec d’autant plus de
fruit que les Fidèles auront sous les yeux des rites sacrés, où ils verront
exprimées d’une manière sensible les vérités qu’ils entendront, et qu’ils seront
occupés à les contempler avec plus d’attention et de piété. De là il résultera que
chacun, frappé de ce qui se fera pour un autre sous ses yeux, ne manquera pas de
se rappeler les obligations qu’il a contractées lui-même avec Dieu au jour de son
Baptême, et il sera amené à se demander si sa vie et ses moeurs sont bien celles
que suppose et exige la profession de Chrétien.
§ I. — CE QUE C’EST QUE LE BAPTÊME POUR LE NOM ET POUR
LA CHOSE.
Pour mettre de l’ordre et de la clarté en cette matière, il convient d’expliquer
d’abord la nature et l’essence du Sacrement, après avoir donné toutefois le sens
du mot lui-même.
Ce mot de Baptême est comme on le sait un mot grec, qui, dans les Saintes
Ecritures, ne signifie pas seulement cette ablution qui est unie au Sacrement,
mais encore toute sorte d’ablution, 2 et quelquefois même la Passion. 3 toutefois
les Auteurs ecclésiastiques s’en servent pour exprimer, non une ablution
1 Rom., 6, 3. ——- 1 Cor., 6, 12, 13.
2 Marc, 7, 4.
3 Marc., 10, 38. —- Luc., 12, 50. ——- 1 Cor., 15, 29.
(Page 133)
corporelle quelconque, mais uniquement celle qui se fait dans le Sacrement, et
qui, de plus. Est toujours accompagnée de la forme prescrite des paroles. C’est
dans ce sens que les Apôtres l’ont employé très souvent, après Notre-Seigneur
Jésus-Christ.
Les Saints Pères ont encore donné au Baptême d’autres dénominations. Ainsi,
parce que, en recevant le Baptême, on fait en même temps profession de toute la
Foi chrétienne, Saint Augustin l’appelle le Sacrement de la Foi. 4 et parce que la
foi que nous professons dans le Baptême illumine nos coeur », d’autres lui ont
donné le nom d’illumination. Souvenez-vous, dit l’Apôtre aux Hébreux, 5 de ces
premiers jours, où après avoir été illuminés, vous avez soutenu la grande
épreuve des afflictions. Saint Paul parle évidemment du temps où les Hébreux
avaient reçu le Baptême. Saint Jean Chrysostome, dans un discours qu’il
prononça devant les Catéchumènes, 6 l’appelle encore, tantôt sépulture,
plantation, croix de Jésus-Christ. Expressions dont il est facile de trouver la
raison dans l’Epître aux Romains. Enfin Saint Denys le nomme le principe des
saints Commandements, 7 parce qu’il est comme la porte par laquelle on entre
dans la Société chrétienne, et que c’est par ce Sacrement que l’on commence à
obéir aux préceptes divins. Voilà en peu de mots ce que l’on pourra dire sur le
nom de Baptême.
Quant à la définition de la chose, on peut en trouver plusieurs dans les Auteurs
ecclésiastiques. La plus juste et la plus convenable est celle qui se tire des
paroles de Notre-Seigneur dans Saint Jean, et de l’Apôtre dans l’Epître aux
Ephésiens. Quand le Sauveur dit: 8 Celui qui ne sera pas régénéré par l’eau et
par l’Esprit, ne pourra pas entrer dans le Royaume de Dieu ; lorsque l’Apôtre, 9
parlant de l’Eglise, nous enseigne que Jésus-Christ l’a purifiée par l’eau dans la
parole ; n’en résulte-t-il pas que le Baptême peut très bien et avec justesse se
définir le Sacrement de la Régénération dans l’eau par la parole ? Par la nature,
nous naissons d’Adam, et nous naissons enfants de colère ; mais par le Baptême
nous renaissons en Jésus-Christ, comme enfants de la miséricorde, car Dieu a
donné 10 le pouvoir de devenir enfants de Dieu à tous les hommes qui croient en
son nom, qui ne sont nés ni du sang, ni de la volonté de la chair, ni de. la
volonté de l’homme, mais de Dieu.
Au reste, quelles que soient les expressions que l’on emploie pour définir le
Baptême et l’expliquer, ce qu’il faut apprendre au peuple, c’est que ce
Sacrement consiste dans une ablution à laquelle doivent nécessairement s’unir
4 Saint Aug. Epist., 25.
5 Hebr., 10, 32.
6 Rom., 6, 4.
7 Saint Dionys. de Eccl. Hier.
8 Joan., 3, 5.
9 Eph., 5, 26.
10 Joan., 1, 12, 13.
(Page 134)
les paroles solennelles que Notre-Seigneur a déterminées et fixées Lui-même. 11
Ainsi l’ont toujours enseigné les Saints Pères ; et Saint Augustin en particulier
l’affirme de la manière la plus formelle et la plus nette: 12 La parole, dit-il, s’unit
à l’élément, et le Sacrement existe. Les Fidèles ont besoin d’être parfaitement
instruits sur ce point. Autrement, ils pourraient tomber dans cette erreur assez
commune, et qui consiste à croire que l’eau conservée dans les Fonts
baptismaux pour l’administration du Sacrement est le Sacrement lui-même. Le
Baptême n’existe que lorsque l’on verse l’eau sur quelqu’un, en prononçant au
même moment les paroles instituées par Notre-Seigneur.
Nous avons dit, en traitant des Sacrements en général, que chacun d’eux se
compose de la matière et de la forme. Les Pasteurs auront donc soin de bien
faire connaître la matière et la forme du Baptême.
La matière, ou l’élément de ce Sacrement, c’est toute espèce d’eau naturelle, eau
de mer, de rivière, de marais, de puits, de fontaine, en un mot tout ce qui porte
simplement le nom d’eau, et rien de plus. En effet notre Sauveur a dit: 13 Celui
qui ne sera pas régénéré par l’eau et par l’Esprit, ne pourra pas entrer dans le
Royaume de Dieu. Saint Paul enseigne 14 que l’Eglise a été purifiée par l’eau. Et
nous lisons aussi dans Saint Jean: 15 qu’il y en a trois qui rendent témoignage
sur la terre, l’esprit, l’eau et le sang. Plusieurs autres endroits de l’Ecriture
renferment la même vérité.
S. Jean-Baptiste, il est vrai, disait 16 que notre Seigneur viendrait, et qu’Il
baptiserait dans le Saint-Esprit et dans le feu. Mais ces paroles ne doivent
nullement s’entendre de la matière du Baptême. Il faut les rapporter à l’effet
intérieur que le Saint-Esprit opère dans l’âme, ou plutôt au miracle qui se
manifesta le jour de la Pentecôte 17, lorsque le Saint-Esprit descendit du ciel sur
les Apôtres, sous la forme du feu, miracle que Notre-Seigneur leur avait prédit,
en disant: 18 Jean a baptisé. dans l’eau, mais vous, sous peu de jours, vous serez
baptisés dans le Saint-Esprit.
C’est également cette matière de notre Sacrement que Dieu, selon les Saintes
Ecritures, a voulu exprimer par des figures, et par les oracles des Prophètes.
Ainsi le Déluge 19 qui purifia la terre, parce que la malice des hommes était à
son comble, et que toutes leurs pensées étaient tournées vers le mal, le Déluge
était une figure et une image de l’eau du Baptême. C’est le témoignage formel
11 Matth., 28, 19.
12 Saint Aug. tract., 80, in Joan.
13 Joan., 3, 5.
14 Eph., 5, 25.
15 Joan., 5, 8.
16 Matt., 3, 11.
17 Act., 2, 3.
18 Act., 1, 5.
19 Genes., 6, 5.
(Page 135)
du Prince des Apôtres, dans sa première épître. 20 et Saint Paul, écrivant aux
Corinthiens, leur déclare que le passage de la mer Rouge 21 avait la même
signification. Et nous ne parlons pas de l’ablution du Syrien Naaman, ni de la
vertu miraculeuse de la piscine probatique, ni de plusieurs autres choses de ce
genre dans lesquelles il est facile d’apercevoir autant de symboles de ce
Mystère.
Quant aux Prophètes qui l’avaient annoncé, personne ne peut en douter. Et ces
eaux auxquelles le Prophète Isaïe invite avec tant de zèle tous ceux qui ont soif
22 et celles qu’Ezéchiel voyait en esprit sortir du temple 23, et cette fontaine que
Zacharie 24 montrait dans l’avenir à la maison de David, et aux habitants de
Jérusalem, comme une source préparée pour purifier le pécheur et la femme
impure, toutes ces eaux excellentes n’étaient-elles pas la figure et le signe de
l’eau salutaire du Baptême ?
Au reste, la nature même et la vertu de ce Sacrement demandaient que l’eau en
fût la matière propre. Saint Jérôme, écrivant à Océanus 25, le démontre très bien,
et par de nombreuses raisons.
Mais les Pasteurs, traitant le même sujet, enseigneront avant tout aux Fidèles
que ce Sacrement étant absolument nécessaire à tous sans aucune exception,
pour obtenir la Vie éternelle, rien n’était plus indiqué ni plus convenable, pour
en devenir la matière, que l’eau, qui se trouve partout et que l’on peut se
procurer si facilement. Au surplus l’eau représente admirablement l’effet du
Baptême. Elle lave les souillures du corps, et par là elle exprime très bien
l’action et l’efficacité de ce Sacrement sur l’âme, qu’il purifie de ses péchés.
Enfin l’eau a la propriété de rafraîchir les corps, comme le Baptême a la vertu
d’éteindre en grande partie l’ardeur des passions.
Mais si l’eau naturelle et sans aucun mélange est une matière suffisante pour
administrer le Baptême dans tous les cas de nécessité, cependant c’est un usage
constant dans l’Eglise catholique, fondé sur la tradition des Apôtres, d’ajouter à
l’eau le saint Chrême, quand on donne ce Sacrement avec les cérémonies
prescrites ; ce qui en représente plus clairement encore les effets. Le peuple doit
savoir également que, si dans la nécessité, on peut employer une eau dont on
doute si elle est telle que le Sacrement l’exige, c’est cependant une vérité
incontestable que jamais et pour aucune cause le Baptême ne peut exister, s’il
n’est administré avec de l’eau naturelle.
Après avoir expliqué la première des deux choses qui constituent le Baptême,
c’est-à-dire la matière, les Pasteurs n’auront pas moins de zèle pour instruire les
20 1 Pet. 3, 20.
21 1 Cor., 10, 1.
22 Isa., 55, 1.
23 Ezech., 47, 2.
24 Zach., 13, 1.
25 Saint Hier. Epist., 85.
(Page 136)
Fidèles de la forme, seconde partie du Sacrement, tout aussi indispensable que
l’autre. Ils devront même apporter à ces explications un soin et un labeur
d’autant plus soutenus, que la connaissance d’un aussi saint Mystère n’est pas
seulement propre à donner par elle-même à leurs peuples une vive satisfaction
— effet ordinaire de la science des choses de Dieu — mais qu’elle est encore
infiniment désirable, à cause de l’usage presque journalier qu’on est obligé d’en
faire. Il arrive souvent en effet, comme nous le verrons plus tard, et plus en
détail, que des gens du peuple, et presque toujours de simples femmes, sont
obligés d’administrer le Baptême. C’est donc une chose nécessaire d’apprendre
et d’expliquer à tous les Fidèles sans exception, et d’une manière bien exacte,
tout ce qui tient à l’essence de ce Sacrement.
Ainsi les Pasteurs enseigneront, en termes très clairs et à la portée de tous, que la
forme essentielle et parfaite du Baptême est dans ces mots: Je te baptise au nom
du Père, et du Fils, et du Saint-Esprit. C’est en ces termes en effet qu’elle fut
donnée par Jésus-Christ, notre Sauveur et notre Dieu, lorsqu’Il dit formellement
à ses Apôtres 26 Allez, enseignez toutes les nations, baptisez-les au nom du Père,
et du Fils, et du Saint-Esprit. Par ce mot : baptisez, l’Eglise catholique, inspirée
de Dieu, a toujours compris que dans la forme de ce Sacrement, il fallait
exprimer l’action du ministre. Et c’est ce que l’on fait, en disant: Je te baptise.
Mais, outre les ministres, il fallait encore exprimer et la personne qui reçoit le
Baptême, et la cause principale qui produit le Sacrement. Voilà pourquoi l’on
ajoute le mot: te, et le nom de chacune des trois Personnes de la Sainte Trinité.
De sorte que la forme entière et complète du Sacrement est renfermée dans ces
paroles que nous venons de citer: Je te baptise au nom du Père, et du Fils, et du
Saint-Esprit. Ce n’est pas en effet la Personne seule du Fils qui opère l’effet de
ce Sacrement, quoique Saint Jean dise: c’est Lui qui baptise 27, mais ce sont les
trois Personnes de la Sainte Trinité ensemble. Et si l’on dit: Au nom, et non pas,
dans les noms, c’est pour marquer qu’il n’y a qu’une seule nature et une seule
divinité dans la Trinité. Ce mot ne se rapporte donc point aux Personnes ; il
désigne la substance, la vertu, la puissance divine qui est une et la même dans
les trois Personnes.
Dans cette forme que nous venons de donner, comme entière et parfaite, il y a
des mots tellement nécessaires que l’on ne pourrait les supprimer sans détruire la
validité du Sacrement, mais il y en a d’autres qui ne sont point aussi essentiels,
et dont l’omission n’empêche point la validité. De ce nombre est (dans la langue
latine) le mot ego, dont le sens est renfermé dans le verbe baptizo. Il y a plus ;
les Eglises Grecques ont varié la tournure, et sont dans l’usage de supprimer
complètement ce pronom, persuadées qu’il n’était pas nécessaire de faire
mention du ministre. Ainsi, dans ces Eglises, on se sert généralement de cette
forme: Que le serviteur de Jésus-Christ soit baptisé au nom du Père, et du Fils,
26 Matt., 28, 19.
27 Joan., 1, 33.
(Page 137)
et du Saint-Esprit. Ces paroles suffisent pour que le Sacrement soit conféré
validement ; le Concile de Florence en a ainsi décidé. Et en effet, elles
expriment assez clairement la vraie propriété de ce Sacrement, c’est-à-dire
l’ablution qui se fait réellement quand on les prononce.
Si l’on est obligé d’avouer qu’à un moment donné les Apôtres baptIsaïent
seulement au nom de Notre-Seigneur Jésus-Christ, nous devons tenir pour
certain qu’ils ne l’ont fait que par l’inspiration du Saint-Esprit. Dans ces
commencements de l’Eglise, ils voulaient donner plus d’éclat à leur prédication
par le nom de Jésus-Christ, et faire connaître davantage sa puissance divine et
sans bornes. D’ailleurs, en examinant la chose à fond, on voit bientôt qu’il ne
manque rien à cette formule de ce qui a été prescrit par notre Sauveur Luimême.
En effet dire Jésus-Christ c’est dire par là même la Personne du Père de
qui Il a reçu l’onction sacrée, et la Personne du Saint-Esprit par lequel Il l’a
reçue.
Au reste il est très permis de douter que les Apôtres aient conféré le Baptême de
cette manière. Saint Ambroise, Saint Basile et plusieurs autres Pères d’une
sainteté et d’une autorité considérables, croient que ce Baptême donné au nom
de Jésus-Christ, n’est autre chose que le Baptême institué par Jésus-Christ, et
qu’il fut ainsi appelé pour le distinguer du Baptême de Jean, sans qu’il s’ensuive
que les Apôtres se soient écartés pour le conférer de la forme ordinaire et
commune, qui exprime distinctement les trois Personnes. Saint Paul semble se
servir de la même manière de parler dans son épître aux Galates: 28 Vous tous
qui avez été baptisés en Jésus-Christ, vous vous êtes revêtus de Jésus-Christ.
Que signifient ces paroles, sinon que les Galates avaient été baptisés dans la Foi
de Jésus-Christ, mais non avec une formule différente de celle que notre Dieu et
Sauveur avait Lui-même prescrite ?
Ce que nous venons de dire suffit pour instruire les Fidèles sur la matière et la
forme, ces deux parties si importantes de l’essence même du Baptême. Mais
pour produire le Sacrement, il y a une manière d’employer l’eau — manière
déterminée par l’Eglise — dont il n’est pas permis de s’écarter. Les Pasteurs
auront donc soin de donner la doctrine sur ce point, et d’expliquer en peu de
mots l’usage et la pratique de l’Eglise. Elle admet trois manières de baptiser: ou
bien en plongeant dans l’eau ceux que l’on baptise, ou bien en versant l’eau sur
eux, ou enfin en les arrosant par aspersion. Mais de ces trois rites, quel que soit
celui qu’on suive, il est certain que le Baptême est valide. L’eau n’est employée
dans le Baptême que pour signifier l’ablution intérieure de l’âme, que ce
Sacrement opère. Voilà pourquoi Saint Paul l’appelle un bain. 29 Or il y a
également ablution, soit qu’on plonge dans l’eau, comme on le fit longtemps
dans les premiers siècles de l’Eglise ; soit qu’on verse l’eau, comme c’est
aujourd’hui l’usage général ; soit enfin qu’on fasse seulement une aspersion,
28 Gal., 8, 27.
29 Eph., 5, 26.
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comme Saint Pierre, dit-on, lorsqu’il convertit et baptisa en un seul jour trois
mille personnes. 30
Peu importe d’ailleurs que l’on fasse une ou trois ablutions. Saint Grégoire le
Grand, écrivant à Léandre, dit que le Baptême s’est donné dans l’Eglise, et peut
se donner de deux manières. néanmoins les fidèles devront observer le rite en
usage dans leurs églises particulières.
Mais il faut avoir grand soin d’apprendre au peuple que l’eau doit être versée,
non sur une partie quelconque du corps, mais principalement sur la tête, parce
que la tête est comme le siège où aboutissent tous les sens intérieurs et
extérieurs. De plus, les paroles de la forme du Sacrement doivent être
prononcées non pas avant ou après l’ablution, mais dans le moment même où
cette ablution se fait et par celui-là même qui la fait.
§ II. — DE L’INSTITUTION DU BAPTÊME.
Après ces explications, il importe d’enseigner — et de rappeler aux Fidèles —
que le Baptême, comme tous les autres Sacrements, a été institué par Notre-
Seigneur Jésus-Christ. Mais ce qu’il faut expliquer souvent et avec soin, c’est
que pour le Baptême, il y a deux choses bien différentes à distinguer: d’une part
le temps précis où Notre-Seigneur l’institua, et de l’autre celui où l’obligation de
le recevoir a été imposée à tous.
Et d’abord, en ce qui regarde le premier objet, il apparaît clairement que ce
Sacrement fut institué par Notre-Seigneur Jésus-Christ, lorsque recevant Luimême
le Baptême par le ministère de Jean, Il voulut bien donner à l’eau la vertu
de nous sanctifier. Saint Grégoire de Nazianze 31 et Saint Augustin 32 nous
assurent que ce fut en ce moment-là même que l’eau reçut la vertu de nous
régénérer pour la vie spirituelle. nous lisons dans Saint Augustin: Depuis que
Jésus-Christ a été plongé dans l’eau, l’eau a le pouvoir d’effacer tous les
péchés. Et encore: Le Seigneur s’est fait baptiser, non qu’Il eût besoin d’être
purifié, mais pour purifier l’eau au contact de sa Chair sans tache, et pour lui
communiquer la vertu de nous purifier ensuite.
Mais ce qui nous fournit une preuve sans réplique de cette vérité, c’est que, à ce
moment solennel, la Sainte Trinité tout entière, au nom de laquelle on confère le
Baptême, manifesta sa présence. On entendit la voix du Père, le Fils était là en
personne, et le Saint-Esprit descendit en forme de colombe. De plus les cieux
s’ouvrirent, comme ils s’ouvrent pour nous par le Baptême.
Que si quelqu’un demande pourquoi il a plu à notre Seigneur d’attribuer à l’eau
une vertu si admirable et si divine, il faut répondre que cela dépasse notre
intelligence.
30 Act., 2, 41.
31 Saint Greg. Orat. in nat.
32 Saint Aug. serm., 19, 36 et 37 de temp.
(Page 139)
Mais ce que nous pouvons comprendre d’une manière suffisante, c’est que,
notre Sauveur s’étant fait baptiser, l’eau, en touchant sa Chair très sainte et très
pure, se trouva consacrée à l’usage de ce Sacrement. Mais nous ne devons pas
perdre de vue que pour avoir été institué avant la Passion, le Baptême ne laissa
pas d’en tirer toute sa vertu et toute son efficacité, parce que la Passion était
comme la fin à laquelle le Rédempteur rapportait toutes ses actions.
Quant au temps où l’obligation de recevoir le Baptême a été imposée à tous, il
ne peut y avoir aucun doute. Les Auteurs ecclésiastiques conviennent que
lorsque notre Seigneur, après sa Résurrection, dit à ses Apôtres: 33 Allez,
enseignez toutes les nations, baptisez-les au nom du Père, et du Fils, et du Saint-
Esprit, au même moment, l’obligation de recevoir le Baptême fut imposée à tous
les hommes qui voudraient se sauver. Cette conclusion peut se tirer également
de ces paroles si autorisées du Prince des Apôtres: 34 Il nous a fait renaître à
l’espérance de la nie par la Résurrection de Jésus-Christ d’entre les morts ; et
aussi de ces paroles de Saint Paul, qui, en parlant de l’Eglise, s’exprime ainsi: 35
Il s’est livré pour elle, afin de la sanctifier en la purifiant par le Baptême de
l’eau dans la parole de vie. tous les deux, en effet, semblent rapporter
l’obligation du Baptême au temps qui suivit la mort du Sauveur, de sorte que ces
paroles de Jésus-Christ: 36 Celui qui ne renaîtra point de l’eau et de l’esprit, ne
pourra entrer dans le Royaume de Dieu, s’appliquent évidemment au temps qui
devait suivre sa Passion.
Si les Pasteurs ont soin de traiter ce sujet comme il convient, il est impossible
que les Fidèles ne reconnaissent point l’excellence et la dignité du Baptême, et
ne conçoivent point des sentiments profonds de vénération et de reconnaissance
pour un bienfait si admirable et si étonnant, surtout s’ils veulent réfléchir que les
effets miraculeux, qui se manifestèrent au Baptême de Notre-Seigneur Jésus-
Christ, se produisent intérieurement par la vertu du Saint-Esprit dans l’âme de
tous ceux qui reçoivent le Baptême. Et de fait, si, comme il arriva au serviteur
d’Elisée, nos yeux pouvaient s’ouvrir de manière à voir les choses célestes, il
n’est personne assez dépourvu de sens commun, pour ne pas être saisi
d’admiration en présence des divins mystères du Baptême. Mais pourquoi n’en
serait-il pas de même, si les Pasteurs exposaient toutes les richesses de ce
Sacrement avec une clarté si parfaite que les Fidèles fussent capables de les
contempler, sinon avec les yeux du corps, du moins avec les yeux de l’esprit
éclairé par la Foi ?
§ III. — DES MINISTRES DU BAPTÊME.
Voyons maintenant quels sont les Ministres de ce Sacrement. non seulement il
est utile, mais il est nécessaire de le dire, d’une part, afin que ceux qui sont
33 Marc., 16, 15. Matth., 28, 19.
34 1 Pet., 1, 3.
35 Eph., 5, 26.
36 Joan., 3, 5.
(Page 140)
chargés de cette fonction, s’appliquent à la remplir saintement et avec piété ; de
l’autre, afin que personne ne sorte des limites de ses attributions, et ne cherche à
s’introduire à contretemps, ou à pénétrer avec insolence sur le terrain d’autrui.
Car, dit l’Apôtre, 37 il faut garder l’ordre en toutes choses.
Les Fidèles doivent donc savoir qu’il y a trois classes de Ministres du Baptême.
A la première appartiennent les Evêques et les Prêtres, qui exercent ce ministère
de plein droit, et non en vertu d’un pouvoir extraordinaire. C’est aux Evêques
que Notre-Seigneur a dit dans la personne des Apôtres: Allez, baptisez ! 38 et si,
dès les premiers temps, ils ont pris l’habitude de laisser aux Prêtres
l’administration du Baptême, c’était uniquement pour ne pas être obligés
d’abandonner la charge plus importante encore de la prédication. Quant aux
Prêtres, la doctrine des Pères 39 et l’usage constant de l’Eglise attestent qu’ils
exercent cette Fonction en vertu d’un droit qui leur est tellement propre, qu’ils
peuvent baptiser même en présence de l’Evêque. Et de fait, puisqu’ils étaient
établis pour consacrer l’Eucharistie qui est 40 le Sacrement de la paix et de
l’unité, il était tout naturel qu’ils reçussent en même temps le pouvoir de faire
tout ce qui est nécessaire pour mettre les hommes en participation de cette paix
et de cette unité. Et si quelques Pères ont pu dire que les Prêtres n’avaient pas le
droit de baptiser sans la permission de l’Evêque, cela doit s’entendre seulement
du Baptême que l’on avait coutume d’administrer plus solennellement à certains
jours de l’année.
La seconde classe est celle des diacres. Mais ils ne peuvent baptiser qu’avec le
consentement de l’Evêque, ou du Prêtre. De nombreux textes des Pères ne
laissent aucun doute sur ce point.
En troisième et dernier lieu, viennent ceux qui dans le cas de nécessité, peuvent
administrer ce Sacrement, sans les cérémonies habituelles. De ce nombre sont
tous les humains, hommes ou femmes, même les derniers du peuple et de
quelque religion qu’ils soient. En effet, Juifs, infidèles, hérétiques, quand la
nécessité l’exige, tous peuvent baptiser, pourvu qu’ils aient l’intention de faire
ce que fait l’Eglise, en administrant ce Sacrement. Ainsi l’avaient déjà décidé
plusieurs fois les Pères et les anciens Conciles. Mais la sainte Assemblée de
Trente vient au surplus de prononcer l’anathème contre tous ceux qui oseraient
soutenir que le Baptême donné par les hérétiques au nom du Père, et du Fils, et
du Saint-Esprit, avec l’intention de faire ce que fait l’Eglise, n’est pas un
Baptême valide et véritable.
Et certes, c’est là pour nous une belle occasion d’admirer la Bonté parfaite et
l’infinie Sagesse de notre Dieu. Parce que le Baptême est nécessaire à tous, Il a
choisi et institué pour matière de ce Sacrement l’eau, que l’on trouve partout, et
37 I. Cor., 14, 40.
38 Matth.. 28, 19.
39 Isid. Lib., 2, de Offic. Eccl.
40 1 Cor., 10, 27.
(Page 141)
en même temps II n’a voulu refuser à personne le pouvoir de l’administrer.
Seulement, comme nous l’avons déjà dit, tous n’ont pas le droit de le conférer
avec les cérémonies établies par l’Eglise ; non que ces rites et ces cérémonies
soient quelque chose de plus auguste que le Sacrement lui-même, mais parce
qu’elles sont moins nécessaires.
Au reste, s’il est permis à tous de baptiser, les Fidèles ne doivent point
s’imaginer pour cela que les convenances n’obligent pas à établir un certain
ordre parmi les divers Ministres de ce Sacrement. Une femme, par exemple. ne
doit pas se permettre d’administrer le Baptême, s’il y a un homme présent ; ni un
Laïque, s’il y a un Clerc ; ni un Clerc s’il y a un Prêtre. Cependant les sagesfemmes
qui sont accoutumées à baptiser ne sont nullement répréhensibles, si
dans certains cas, et en présence d’un homme qui ne sait pas conférer ce
Sacrement, elles se chargent elles-mêmes de cette fonction, qui dans d’autres
circonstances semble convenir beaucoup mieux à l’homme.
§ IV. — DES PARRAINS ET MARRAINES.
Outre ces différents Ministres qui peuvent, comme nous venons de le dire,
administrer le Baptême, il en est d’autres qu’un usage très ancien de l’Eglise
catholique fait concourir à la cérémonie de la sainte et salutaire Ablution. Ce
sont ceux que nous appelons aujourd’hui Parrains, et que les auteurs
ecclésiastiques appelaient communément autrefois receveurs, répondants, ou
cautions. Comme ces sortes de Fonctions peuvent être remplies par presque tous
les laïques, les Pasteurs devront les passer en revue avec soin, afin que les
Fidèles sachent bien ce qu’il faut faire pour les remplir convenablement. Avant.
tout, il sera nécessaire d’expliquer pour quelles raisons on a joint aux Ministres
du Sacrement des Parrains et des répondants. Et cette raison paraîtra très juste et
très sage à tous ceux qui voudront se souvenir que le Baptême est une
régénération spirituelle, par laquelle nous naissons véritablement enfants de
Dieu. C’est ainsi que l’enseigne Saint Pierre: 41 Comme des enfants
nouvellement nés, désirez le lait spirituel, et pur de tout mélange.
Dès qu’un enfant a vu le jour, il a besoin des secours et des soins d’une nourrice
et d’un maître, pour s’élever d’abord, et ensuite pour s’instruire dans les
sciences et dans les arts. Ainsi ceux qui commencent à vivre de la vie spirituelle
puisée aux Fonts du Baptême, ont besoin d’être confiés à une personne remplie
de Foi et de prudence, capable de les instruire des préceptes de la religion
chrétienne, de les former à la pratique de toutes les Vertus, et de les faire croître
peu à peu en Jésus-Christ, jusqu’à ce qu’ils deviennent, avec la Grâce de Dieu,
des hommes (des Chrétiens) parfaits.
Et cela est d’autant plus nécessaire que les Pasteurs chargés de la conduite des
Paroisses, n’ont généralement pas assez de loisir pour se charger du soin
d’instruire les enfants en particulier sur les éléments de la Foi. Saint Denys nous
41 1. Pet., 2, 2.
(Page 142)
a laissé un témoignage remarquable de l’ancienneté de cet usage: 42 Nos divins
Maîtres, dit-il, car c’est ainsi qu’il appelle les Apôtres, ont eu la pensée, et ont
jugé à propos de donner des répondants aux enfants, conformément à cette
sainte coutume qui porte les parents naturels à choisir pour leurs enfants des
personnes éclairées dans les choses de Dieu, capables de leur tenir lieu de
maîtres, et sous la direction desquels ces enfants doivent passer le reste de leur
vie, comme sous les auspices d’un père spirituel, et du gardien de leur salut. Le
Pape Hygin dit la même chose, et son autorité confirme notre doctrine.
C’est donc avec une profonde sagesse que la sainte Eglise a décrété que les liens
de l’affinité spirituelle existeraient non seulement entre celui qui baptise et celui
qui est baptisé, mais encore entre le Parrain, son Filleul. Et les Parents de ce
dernier. De sorte qu’il ne peut y avoir de légitime mariage entre ces différentes
personnes, et que si par hasard un mariage était contracté dans ces conditions, il
serait nul de plein droit.
Puis il faudra instruire les Fidèles sur les obligations des Parrains ; on s’acquitte
aujourd’hui de ce devoir avec tant de négligence, qu’il ne reste plus de cette
charge que le nom. On ne paraît même pas soupçonner qu’elle renferme quelque
chose de sacré. Or, en général, les Parrains ne doivent jamais perdre de vue
qu’ils ont contracté l’obligation spéciale et rigoureuse de considérer dans leurs
enfants spirituels des personnes confiées pour toujours à leurs soins, de les
former avec un grand zèle à toutes les pratiques de la Vie chrétienne, et de faire
tous leurs efforts pour les engager à remplir fidèlement, pendant leur vie, ce
qu’ils ont si solennellement promis pour eux au Baptême. Ecoutons là-dessus
saint Denys. 43 Voici ce qu’il fait dire à un répondant (au Parrain): Je promets
d’exhorter et d’engager soigneusement cet enfant, lorsqu’il sera en âge de
comprendre la Religion, à renoncer à tout ce qui est contraire au bien, à
professer et à remplir exactement les promesses qu’il fait maintenant à Dieu. —
Vous tous, s’écrie à son tour saint Augustin 44, hommes et femmes qui avez reçu
des enfants au Baptême, je vous en avertis, surtout n’oubliez pas que vous êtes
devenus auprès de Dieu les cautions de ceux qu’on vous a vus recevoir sur les
Fonts sacrés. Et en effet n’est-il pas bien juste que celui qui s’est chargé d’un
emploi, ne se lasse jamais de s’en acquitter avec exactitude, et que celui qui a
promis publiquement d’être le maître et le guide d’un autre, ne se permette point
d’abandonner celui qu’il a pris sous sa garde et sous sa protection, tant qu’il sait
que ce dernier a besoin de ses services et de son appui ? — Mais quels sont les
enseignements que les Parrains doivent donner à leurs Filleuls ? Saint Augustin
nous le dit en peu de mots, en traitant de leurs obligations. 45 Ils doivent les
avertir de garder la chasteté, d’aimer la justice, de conserver la charité, et leur
42 Dionys. de Eccl. Hier. c., 2
43 Dionys. de eccl. Hier. c., 2.
44 Saint Aug. Sermon, 163.
45 Saint August. Serm, 163.
(Page 143)
apprendre le plus tôt possible, et avant tout le reste, le symbole, l’Oraison
Dominicale, le Décalogue et les premiers Principes de la Religion chrétienne.
D’après cela, il est facile de voir à quelles personnes on ne doit point confier la
direction de cette sainte tutelle. Ce sont toutes celles qui ne veulent pas, ou qui
ne peuvent pas s’en acquitter fidèlement et avec zèle. D’abord le père et la mère
sont exclus. Il ne leur est pas permis d’être les Parrains de leurs enfants.
L’Eglise veut nous faire comprendre par là combien l’éducation spirituelle
diffère de l’éducation selon la chair. Ensuite, on ne doit jamais confier cette
fonction aux hérétiques, aux Juifs, aux infidèles, puisqu’ils ne pensent et ne
cherchent qu’à obscurcir la vérité de la Foi par leurs mensonges, et à détruire
toute la piété chrétienne.
Le Concile de Trente défend également de faire tenir le même enfant sur les
Fonts du Baptême par plusieurs Parrains ou Marraines. On doit se borner à un
seul Parrain, ou à une seule Marraine, ou du moins prendre seulement l’un et
l’autre. Et en voici la double raison: D’une part la multitude des maîtres pourrait
introduire de la confusion dans la direction et l’instruction des enfants, de l’autre
il était bon de restreindre les affinités provenant de ce chef, entre un trop grand
nombre de personnes, pour ne point gêner le développement des alliances dans
la société par légitime mariage.
(Page 144)
Chapitre seizième — Suite du sacrement du Baptême
§ I. — NÉCESSITÉ DU BAPTÊME.
Ce que nous avons dit jusqu’ici de ce Sacrement est très utile à connaître pour
les Fidèles. Mais ce qu’il est absolument nécessaire de ne pas leur laisser
ignorer, c’est que Notre-Seigneur a fait à tous les hommes une loi de se faire
baptiser, loi si rigoureuse que ceux qui ne seraient pas régénérés en Dieu par la
grâce de ce Sacrement, ne viendraient au monde que pour leur malheur et leur
perte éternelle, que leurs parents d’ailleurs fussent chrétiens ou païens. C’est
pourquoi les Pasteurs ne sauraient expliquer trop souvent ces paroles de
l’Evangile. 1 Si quelqu’un n’est pas régénéré par l’eau et par l’Esprit, il ne peut
entrer dans le Royaume des cieux.
Et cette loi ne regarde pas seulement les adultes, l’autorité et les témoignages
des Pères établissent qu’elle atteint même les petits enfants, et que l’Eglise l’a
reçue de la tradition apostolique. D’ailleurs, est-il possible de croire que Notre-
Seigneur Jésus-Christ eût refusé aux enfants le sacrement et la grâce du
Baptême, Lui qui disait: 2 Laissez les petits enfants, et ne tes empêchez pas de
venir n moi, parce que le Royaume des cieux est pour ceux qui leur
ressemblent ; Lui qui les embrassait, qui leur imposait les mains, et les
bénissait ?
Nous lisons 3 que Saint Paul baptisa un jour une famille tout entière. Or n’est-il
pas assez naturel de supposer que les enfants qui faisaient partie de cette famille
furent également purifiés par cette eau salutaire ?
La Circoncision qui était la figure du Baptême apporte aussi son témoignage, et
un témoignage considérable, en faveur du Baptême des enfants. En effet,
personne n’ignore que l’on avait coutume de donner la Circoncision aux enfants
le huitième jour après leur naissance. Or, puisque la Circoncision, qui dépouille
la chair par la main des hommes 4, était utile à ces enfants, pourquoi le
Baptême, qui est la circoncision spirituelle de Jésus-Christ, ne produirait-il pas
en eux ses effets ?
Enfin, comme l’enseigne l’Apôtre 5, si la mort a régné par un seul, et par le
péché d’un seul, à plus forte raison ceux qui reçoivent l‘abondance de la Grâce
et du don de la Justice, doivent régner dans la vie par un seul qui est Jésus-
Christ. Or les enfants, par le péché d’Adam, ont contracté la tache originelle ; à
plus forte raison donc peuvent-ils recevoir la Grâce et la Justice par Notre-
1 Joan., 3, 6.
2 Matth., 19, 14
3 1 Cor., 1, 16.
4 Col., 2, 11.
5 Rom., 5, 17.
(Page 145)
Seigneur Jésus-Christ, pour régner dans la vie ; ce qui est absolument
impossible sans le Baptême.
C’est pourquoi les Pasteurs enseigneront qu’il est de toute nécessité de baptiser
les enfants, et ensuite de les former peu à peu dés l’âge le plus tendre, et par les
préceptes de la Religion chrétienne, à la pratique de la vraie piété. Car, comme
le Sage l’a très bien dit: 6 Le jeune homme, même quand il aura vieilli, ne
quittera point la voie qu’il aura suivie dans sa jeunesse. On ne peut douter que
les enfants, au moment où ils reçoivent le Baptême, ne reçoivent en même temps
le don mystérieux de la Foi ; non pas qu’ils croient par l’adhésion de leur
intelligence,
mais parce qu’ils sont comme revêtus et imprégnés de la Foi de leurs Parents, si
leurs Parents sont croyants, ou s’ils sont infidèles, de la Foi de toute la société
des Saints. (C’est la parole même de Saint Augustin). Car on peut dire avec
vérité que les enfants sont présentés au Baptême par tous ceux qui désirent les y
voir présenter, et dont la charité les fait admettre dans la Communion du Saint-
Esprit.
Il faut donc engager fortement les Fidèles à porter leurs enfants à l’Eglise, et à
les faire baptiser avec les cérémonies consacrées, dès qu’ils pourront le faire
sans danger. Les enfants n’ont pas d’autre moyen de salut que le Baptême. Ce
serait une faute, et une faute grave, de les laisser dans la privation de la grâce de
ce Sacrement plus longtemps que la nécessité ne l’exige. Et il ne faut pas oublier
que la faiblesse de leur âge les expose à une infinité de périls mortels.
Quant aux adultes qui ont le parfait usage de leur raison, et qui sont nés de
parents infidèles, la conduite à tenir est toute différente. Selon la coutume de la
primitive Eglise, il faut les instruire d’abord des vérités de la Foi chrétienne, et
puis les exhorter, les exciter, les inviter avec la plus grande ardeur à l’embrasser.
S’ils se convertissent au Seigneur, on les avertira de ne pas différer à recevoir le
Baptême au-delà du temps prescrit par l’Eglise. Car il est écrit: 7 ne tardez pas à
vous convertir au Seigneur, et ne différez pas de jour en jour. Il faut leur
apprendre que la conversion complète ne se trouve que dans la régénération
baptismale. Que plus ils viendront tard au Baptême, plus longtemps aussi ils
demeureront privés de l’usage et de la grâce des autres Sacrements, qui sont
l’âme, en quelque sorte, de toute la Religion chrétienne, puisque le Baptême seul
ouvre les portes qui conduisent jusqu’à eux ; enfin qu’ils renonceraient
également aux avantages immenses que ce premier Sacrement renferme. C’est
qu’en effet l’eau salutaire du Baptême efface et détruit les taches et les
souillures de tous les péchés commis auparavant, en même temps qu’elle orne
notre âme de cette Grâce divine dont le secours et la force nous font désormais
6 Prov., 22, 6.
7 Eccl., 5, 8.
(Page 146)
éviter le mal et conserver la justice et l’innocence, — deux choses dans
lesquelles se résume toute la Vie chrétienne, comme il est facile de le voir.
Malgré cela l’Eglise n’est pas dans l’usage de donner le Baptême aux adultes
aussitôt après leur conversion. Elle veut au contraire qu’on le diffère un certain
temps. Ce retard n’entraîne point pour eux les dangers qui menacent les enfants,
ainsi que nous l’avons dit plus haut. Comme ils ont l’usage de la raison, le désir
et la résolution de recevoir le Baptême, joints au repentir de leurs péchés, leur
suffiraient pour arriver à la grâce et à la justification, si quelque accident soudain
les empêchait de se purifier dans les Fonts salutaires. Au contraire, ces retards
ont bien leur utilité. Puisque l’Eglise est chargée de veiller, et avec la plus
grande sollicitude, à ce que personne ne s’approche de ce Sacrement par un
esprit de dissimulation et d’hypocrisie, elle connaît et apprécie mieux, en
différant le Baptême, la sincérité de ceux qui le demandent. Voilà pourquoi les
anciens Conciles avaient décrété que les Juifs qui se convertiraient à la Foi
catholique, resteraient pendant plusieurs mois au rang de simples Catéchumènes,
avant d’être admis à recevoir le Baptême. D’un autre côté ce retard permet
d’instruire les Adultes d’une manière plus parfaite des règles de la Vie
chrétienne, et des principes de la Foi dont ils doivent faire profession. Enfin on
rend à ce Sacrement tout l’honneur qu’il mérite, en le recevant d’une manière
solennelle, et avec les cérémonies de l’Eglise, aux fêtes de Pâques et de la
Pentecôte.
Cependant il y a quelquefois des raisons graves et même nécessaires de ne pas
différer le Baptême aux Adultes, par exemple s’ils se trouvent en danger de
mort, ou s’ils sont parfaitement instruits des Mystères de la Foi. C’est ce que
firent Saint Philippe et le prince des Apôtres. Saint Philippe baptisa le serviteur
de la reine d’Ethiopie, et Saint Pierre le centurion Corneille, l’un et l’autre sans
aucun retard, et dès qu’ils eurent déclaré qu’ils étaient prêts à embrasser la Foi.
§ II. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR RECEVOIR LE
BAPTEME.
Il faut aussi apprendre au peuple, et bien lui expliquer quelles doivent être les
dispositions de ceux qui se présentent au Baptême. La première de toutes, c’est
le désir et la volonté ferme d’être baptisés. Puisque par le Baptême on meurt au
péché, et on embrasse une vie nouvelle, et des principes nouveaux, il est juste de
ne le conférer à qui que ce soit malgré lui, et de ne le donner qu’à ceux qui
l’acceptent volontairement et avec plaisir. La tradition nous apprend que la
coutume a toujours existé de demander à celui que l’on va baptiser s’il a la
volonté de l’être. Et il ne faut pas penser que cette volonté manque, même chez
les plus jeunes enfants, puisque l’Eglise répond pour eux, et que sa propre
volonté à cet égard est bien évidente.
Les insensés et les fous qui ont joui quelque temps de leur bon sens, et l’ont
perdu ensuite, ne peuvent pas avoir dans cet état la volonté de recevoir le
baptême. Ils ne doivent donc pas être baptisés, à moins qu’ils ne soient en
(Page 147)
danger de mort. Car dans ce cas il faut les baptiser, pourvu toutefois qu’ils aient
manifesté le désir de recevoir ce Sacrement avant de tomber en démence. Dans
le cas contraire, on ne doit pas les baptiser. Il en est de même de ceux qui sont
en enfance. S’ils n’ont jamais joui de leur bon sens, s’ils n’ont jamais eu l’usage
de leur raison, la coutume et l’autorité de l’Eglise demandent qu’on les baptise
comme les enfants qui viennent de naître.
Mais outre le désir formel du Baptême que doivent avoir ceux qui sont
raisonnables, la Foi leur est également nécessaire pour recevoir la grâce du
Sacrement, et nécessaire au même titre que la volonté. Car ce n’est pas sans
motif que Notre-Seigneur a dit: 8 Celui qui croira et qui sera baptisé sera sauvé.
De plus il faut qu’ils aient un repentir sincère de tous leurs péchés, de toute leur
mauvaise conduite antérieure, et une ferme résolution de ne plus pécher à
l’avenir. Celui qui demanderait le Baptême, sans avoir la volonté bien arrêtée de
corriger, ses habitudes coupables, devrait être absolument écarté. Rien n’est plus
opposé à la grâce et aux effets du Baptême que les dispositions et les sentiments
d’un pécheur qui ne veut mettre aucun terme à ses désordres. Puisqu’on ne
désire ce Sacrement que pour revêtir Jésus-Christ, et pour s’unir à Lui, c’est
donc un devoir indispensable d’éloigner de l’Ablution sacrée celui qui se
propose de persévérer dans ses vices et dans ses fautes. D’ailleurs on ne doit
jamais abuser en aucune façon de ce qui touche à Jésus-Christ et à son Eglise.
Or ce serait abuser du Baptême, et le recevoir en vain, du moins en ce qui
concerne la sanctification et le salut, que dé conserver, en le recevant, la volonté
de vivre selon la chair et non pas selon l’esprit. toutefois, même avec cette
disposition, on recevrait véritablement le caractère du Sacrement, pourvu que le
Baptême fût administré régulièrement, et que l’on eût l’intention de recevoir ce
que l’Eglise elle-même a l’intention de donner. Voilà pourquoi le Prince des
Apôtres répondit à cette multitude d’hommes qui, nous dit l’Ecriture, étaient
venus, le coeur contrit, lui demander, à lui et aux autres Apôtres, ce qu’ils
avaient à faire (pour être sauvés) 9 : Faites pénitence, et que chacun de vous
reçoive le Baptême ; et dans un autre endroit: 10 Repentez-vous, et convertissezvous,
afin que vos péchés soient effacés. — De même Saint Paul, dans son épître
aux Romains, fait voir clairement que celui qui est baptisé doit absolument
mourir au péché. Voilà pourquoi il nous avertit 11 de ne point abandonner nos
membres au péché, comme des armes d’iniquités, mais de nous donner à Dieu,
comme étant revenus de la mort à la vie.
Si les Fidèles savent méditer fréquemment ces Vérités, ils seront d’abord forcés
d’admirer sans réserve la bonté infinie de Dieu, qui sans aucun mérite de notre
part, et par la seule inspiration de sa miséricorde, a bien voulu nous accorder le
8 Marc., 16, 16.
9 Act., 2, 38.
10 Act., 3, 19.
11 Rom., 6, 11.
(Page 148)
bienfait si extraordinaire et si précieux du baptême. Et s’ils viennent ensuite à
considérer combien doit être pure et éloignée de tout mal la vie de ceux qui ont
reçu un présent si magnifique, ils n’auront aucune peine à comprendre qu’un
vrai Chrétien doit passer tous les jours de sa vie aussi saintement, et avec autant
de piété, que s’il venait seulement de recevoir ce jour-là le sacrement et la grâce
du Baptême.
§ III. — DES EFFETS DU BAPTÊME.
Un des moyens les plus efficaces pour allumer dans le coeur des Chrétiens le feu
du véritable amour de Dieu, c’est de leur expliquer avec soin les effets du
Baptême. Il faudra donc revenir souvent sur ce sujet, afin qu’ils sachent bien que
ce Sacrement les a élevés à un très haut degré de dignité, et qu’ils ne doivent
jamais souffrir que les artifices, ou la violence de leurs ennemis les en fassent
déchoir.
La première chose à leur apprendre sur ce point, c’est que tous. nos péchés, soit
le péché originel qui nous vient de nos premiers parents, soit le péché actuel que
nous commettons par notre propre volonté, — quand même ce péché dépasserait
en malice tout ce qu’on peut imaginer, — tous nos péchés, disons-nous, nous
sont remis et pardonnés par la vertu merveilleuse du Sacrement de Baptême.
Longtemps avant Notre-Seigneur, Ezéchiel avait prédit cet effet: 12 Je verserai
sur vous une eau pure, dit Dieu Lui-même, par la bouche du Prophète, et vous
serez purifiés de toutes vos souillures. Et l’Apôtre saint Paul, après avoir fait aux
Corinthiens une longue énumération de diverses sortes de péchés, ajoute: 13
C’est ce que vous avez été autrefois: mais vous avez été lavés, vous avez été
sanctifiés. Telle a été en effet, et manifestement, la doctrine constante de
l’Eglise. Saint Augustin, dans son livre du Baptême des enfants, 14 dit que par la
qénération du Saint-Esprit, on obtient la rémission des péchés volontaires, avec
celle du péché originel. Et saint Jérôme à Océanus: 15 Tous les crimes, dit-il,
sont pardonnés dans le Baptême. Et pour qu’il ne put rester aucun doute sur
cette vérité, même après les définitions des autres Conciles, la sainte assemblée
de Trente a prononcé l’anathème contre ceux qui oseraient penser autrement, et
qui auraient la témérité de soutenir que 16 la rémission des péchés par le
Baptême n’est pas entière, et qu’ils ne sont pas absolument effacés et comme
déracinés de l’âme, mais seulement coupés et rasés en quelques sortes, de
manière que les racines en demeurent encore dans notre coeur. Car, pour
employer les propres expressions du Concile, Dieu ne hait rien dans ceux qui
sont régénérés, parce qu’il n’y a aucune cause de condamnation dans ceux qui
ont été véritablement ensevelis avec Jésus-Christ par le Baptême, pour mourir
12 Ezech. 36, 25.
13 1 Cor., 6, 11.
14 S. Aug. lib., 3 de peccat. remiss.
15 S. Hier. Epist., 87.
16 Sess., 5, can., 5.
(Page 149)
ait péché ; qui ne vivent plus selon la chair ; qui ont dépouillé le vieil homme ;
qui se sont revêtus de l’homme nouveau qui a été créé selon Dieu ; et qui sont
devenus innocents, purs, sans tache, et agréables à Dieu.
Cependant il faut le reconnaître, et le saint Concile l’a formellement décrété
dans le même endroit, la concupiscence ou le foyer du péché subsiste encore
chez les baptisés ; mais la concupiscence n’est point le péché. Saint Augustin
enseigne que chez les enfants le Baptême remet la faute de la concupiscence,
mais qu’il leur laisse la concupiscence, pour les exercer. Et ailleurs il dit
positivement que la faute est détruite dans le Baptême, mais que la faiblesse
reste. La concupiscence qui vient du péché n’est autre chose en effet qu’une
inclination ou tendance de l’âme, essentiellement contraire à la raison ; mais
cette tendance cependant est bien différente de la véritable nature du péché,
quand il ne s’y joint ni consentement de la volonté pour la suivre, ni négligence
pour la combattre. Et lorsque saint Paul a dit: 17 « Je n’aurais pas connu la
concupiscence, si la Loi ne m’avait dit: tu ne convoiteras pas » il a voulu parler,
non des mouvements mêmes de la concupiscence, mais du vice de la volonté.
Nous trouvons la même doctrine dans saint Grégoire: 18 Si quelqu’un prétend,
dit-il, que par le baptême les péchés sont remis seulement jusqu’à la surface,
qu’y a-t-il de moins chrétien que cette opinion ? Car, par le sacrement de la
Foi, l’âme, entièrement dégagée de ses fautes, n’est plus attachée qu’à Dieu.
Puis, en preuve de ce qu’il affirme, il rapporte les paroles de Notre Sauveur dans
saint Jean: 19 Celui qui a été lavé, n’a plus besoin que de se laver les pieds, et il
est pur dans tout le reste.
Si l’on veut une image sensible et une figure frappante de cette vérité, il n’y a à
considérer ce que l’Ecriture rapporte de Naaman, le lépreux de Syrie. Après
s’être baigné sept fois dans le Jourdain, il fut si parfaitement guéri que sa chair
semblait être celle d’un enfant. Pareillement l’effet propre du Baptême est de
nous remettre tous nos péchés, aussi bien le péché originel que ceux que nous
avons commis par notre propre faute. C’est pour cette fin-là même que notre
Sauveur l’a institué. Le Prince des Apôtres, pour n’en point citer d’autres, nous
l’apprend formellement, quand il dit: 20 Faites pénitence, et que chacun de vous
reçoive le Baptême au nom de Jésus-Christ, pour la rémission de ses péchés.
Et non seulement le Baptême remet tous les péché., priais grâce à l’infinie bonté
de Dieu, il remet en même temps toutes les peines qui leur sont dues. Il est vrai
que les Sacrements ont la vertu de nous communiquer les mérites de la Passion
de Jésus-Christ. Mais c’est du Baptême que l’Apôtre a dit que 21 par lui nous
mourons et sommes ensevelis avec Jésus-Christ. Voilà pourquoi la sainte Eglise
17 Rom., 7,7.
18 Lib., 3, reg. Epist., 39.
19 Joan., 13, 10.
20 Act., 2, 38.
21 Rom., 6, 4.
(Page 150)
a toujours compris qu’on ne pouvait, sans faire une très grande injure à ce
Sacrement, imposer à celui qui doit le recevoir et être purifié par lui, ces oeuvres
de piété que les saints Pères appellent communément des oeuvres satisfactoires.
Et ce que nous disons ici n’a rien de contraire à l’usage de la primitive Eglise,
qui ordonnait aux Juifs. lorsqu’ils recevaient le Baptême, de jeûner pendant
quarante jours. Ce jeune n’avait point rapport à la satisfaction ; mais c’était un
moyen de rappeler à ceux qui recevaient le Baptême, que par respect pour la
dignité de ce Sacrement, ils devaient se livrer sans interruption pendant quelque
temps au jeûne et à la prière.
Mais s’il est absolument certain que le Baptême remet toutes les peines dues aux
péchés, cependant il n’exempte point de ces châtiments que les tribunaux
humains infligent aux grands criminels. Ainsi celui qui aurait mérité la mort ne
pourrait se soustraire par le Baptême au supplice ordonné par la loi. Mais on ne
saurait trop louer la religion et la piété de ces princes qui, pour faire éclater
davantage la gloire de Dieu dans ses Sacrements, accorderaient sa grâce au
coupable en cette circonstance, et lui remettraient sa peine.
De plus le Baptême, après le court passage de cette vie, nous délivre de toutes
les peines qui sont dues au péché originel. C’est une grâce que la mort de Jésus-
Christ nous a méritée. Comme nous l’avons dit plus haut, par le Baptême nous
mourons avec Jésus-Christ ; or, dit l’Apôtre, 22 si noirs sommes entés en Lui, par
la ressemblance de sa Mort, nous le serons aussi par la ressemblance de sa
Résurrection.
Pourquoi donc, dira peut-être quelqu’un, ne sommes-nous pas, aussitôt après le
Baptême, et dès cette vie mortelle, délivrés de tous les inconvénients qui
l’accompagnent et rétablis par la vertu de l’ablution sacrée dans cet état de
dignité et de perfection, où Adam le père du genre humain avait été placé avant
son péché ? nous pouvons donner de ce fait deux principales raisons
La première, c’est que nous sommes unis au corps de Jésus-.Christ, et que nous
en devenons les membres par le Baptême. Or il ne convenait pas de nous
accorder plus de privilèges qu’à notre Chef lui-même. Notre-Seigneur Jésus-
Christ, tout en possédant dés le premier instant de sa conception, la plénitude de
la Grâce et de la Vérité, n’a point déposé pour cela la fragilité de la nature
humaine qu’il avait prise, avant d’avoir enduré les tourments de sa Passion et de
sa Mort, et avant de s’être ressuscité Lui-môme à la vie glorieuse de
l’immortalité. Dès lors, qui pourrait s’étonner de voir les Fidèles, qui possèdent
déjà par le Baptême la grâce de la justice céleste, continuer de vivre encore dans
une chair périssable et fragile ? Quand ils auront supporté pour Jésus-Christ
toutes sortes de peines et de travaux, quand ils auront subi la mort, et qu’ils
seront ensuite revenus à la vie, alors ils seront dignes de jouir avec Lui de
l’éternité bienheureuse.
22 Rom., 6, 5.
(Page 151)
La seconde raison qui a fait laisser en nous après le Baptême l’infirmité du
corps, les maladies, le sentiment de la douleur et les mouvements de la
concupiscence, c’est que Dieu voulait nous ménager comme une ample moisson
de mérites de toute sorte, et par ce moyen, nous faire obtenir un jour des fruits
plus abondants de gloire, et de plus magnifiques récompenses. Si nous souffrons
patiemment toutes les misères de la vie, si avec l’aide de Dieu, nous soumettons
les affections déréglées de notre coeur à l’empire de la raison, nous avons le droit
d’espérer fermement, avec l’Apôtre, que, 23 ayant bien combattu, achevé notre
course et conservé la Foi, le Seigneur nous réservera la couronne de justice, et
que ce juste Juge nous la rendra au dernier jour. C’est de la même manière que
Dieu semble avoir agi avec les enfants d’Israël. Il les délivra de la servitude
d’Egypte, de la poursuite de Pharaon et de son armée, qu’Il précipita dans la
mer ; et cependant Il ne les introduisit point immédiatement dans l’heureuse
terre de la promesse ; mais auparavant, Il les fit passer par plusieurs épreuves, et
les exposa à de nombreux périls. Et plus tard, lorsqu’Il les mit en possession de
la terre promise, Il chassa, il est vrai, de cette terre la plupart de ses habitants,
mais II y conserva cependant quelques nations, qu’on ne put jamais détruire,
afin que le peuple de Dieu eût sans cesse l’occasion d’exercer son courage, et sa
vertu guerrière.
Joignons à cela que si le Baptême, tout en ornant l’âme des dons célestes,
procurait en même temps les biens du corps, plusieurs probablement voudraient
le recevoir. plutôt à cause de ces avantages temporels et présents, que par
l’espérance de la gloire future. Et cependant les biens que le Chrétien ne doit
jamais perdre de vue, ne sont pas ces biens faux et incertains qui se voient, mais
les biens véritables et éternels qui ne se voient pas.
Toutefois, la vie présente, si remplie de misères qu’elle soit, n’est pas sans joies
et sans douceurs. Pour nous en effet, qui sommes comme des branches entées
sur Jésus-Christ par le Baptême, que peut-il y avoir de plus doux, et de plus
désirable, que de prendre la croix sur nos épaules, de suivre notre Sauveur
comme un chef, sans nous laisser ni rebuter par la fatigue, ni arrêter par les
dangers, et de tendre sans cesse de toutes nos forces à la récompense céleste à
laquelle Dieu nous appelle, pour recevoir de sa main, ceux-ci le laurier de la
virginité, ceux-là, la couronne de la science et de la prédication, les uns la palme
du martyre, les autres enfin les récompenses dues à leurs vertus ? Or, tous ces
titres et tous ces insignes ne pourraient nous être accordés, si auparavant nous ne
nous étions point exercés dans la carrière de cette vie si pénible, et si nous
n’avions pas remporté la victoire dans le combat.
Pour en revenir aux effets du Baptême, il faudra expliquer que ce Sacrement,
non seulement nous délivre, par la vertu qui lui est propre, de tout ce que l’on
peut vraiment appeler les maux, mais qu’il nous enrichit encore des biens et des
23 2 Tim., 4, 7.
(Page 152)
dons les plus précieux. Ainsi il remplit notre âme de cette Grâce divine qui nous
rend justes, et nous fait enfants de Dieu, héritiers du salut éternel. Car, comme il
est écrit: 24 celui qui croira et qui sera baptisé sera sauvé ; et l’Apôtre affirme 25
que l’Eglise a été Purifiée par le Baptême de l’eau par la parole. Or, d’après le
décret du Concile de Trente, qui nous oblige de le croire sous peine d’anathème,
la grâce reçue dans le Baptême n’efface pas seulement nos péchés, mais elle est
encore comme une qualité divine qui s’attache à l’âme, c’est comme un rayon,
une lumière qui en absorbe toutes les taches, et qui la rend plus belle et plus
brillante. Cette vérité se déduit aussi très clairement de l’Ecriture sainte,
lorsqu’elle dit que 26 « la grâce est répandue dans nos coeurs, et qu’elle est 27 un
gage du Saint-Esprit. »
Mais cette grâce que le Baptême communique est accompagnée du glorieux
cortège de toutes les vertus qui, par un don spécial de Dieu, pénètrent dans l’âme
en même temps qu’elle. L’Apôtre écrivait à Tite: 28 « Dieu nous a sauvés par
l’eau de la régénération et du renouvellement du Saint-Esprit, qu’Il a répandu
sur nous avec abondance, par Jésus-Christ notre Sauveur. » Et Saint Augustin
affirme que ces paroles, Il a répandu en abondance, doivent s’entendre de toute
la rémission des péchés et de l’abondance de toutes les vertus.
Le Baptême nous unit aussi et nous attache à Jésus-Christ comme des membres
à leur chef. C’est la tête qui communique à chaque partie du corps la force et le
mouvement nécessaires pour remplir les fonctions oui lui sont propres. De
même aussi c’est de la plénitude de notre Seigneur Jésus-Christ que se répand
sur tous ceux qui sont justifiés, cette Vertu, cette Grâce divine qui nous rend
capables d’accomplir tous les devoirs de la Piété chrétienne.
Et personne ne doit trouver étrange qu’avec une aussi grande abondance de
vertus qui viennent orner et fortifier notre âme, nous ne puissions cependant
commencer. ou du moins achever aucune bonne oeuvre, sans les peines et les
difficultés les plus grandes. Ce n’est pas que Dieu dans sa bonté ne nous ait
accordé réellement les vertus qui engendrent les bonnes oeuvres. Mais c’est crue,
même après le Baptême, la lutte acharnée de la chair contre l’esprit n’est pas
finie. Au contraire. Et il serait indigne d’un Chrétien de se décourager dans cette
lutte, ou de se laisser abattre. S’il s’appuie sur la bonté de Dieu, et s’il s’applique
chaque jour à bien vivre, il doit garder dans son coeur l’espérance certaine que
bientôt il trouvera facile et agréable 29 tout ce qui est honnête, tout ce qui est
juste, tout ce qui est saint. Méditons souvent ces saintes pensées, pratiquons
avec joie ce qu’elles nous enseignent, et 30 le Dieu de la paix sera avec nous.
24 Marc., 16, 16.
25 Eph., 5, 56.
26 Rom., 5, 5.
27 Eph., 1, 14.
28 Tit., 3, 5, 5.
29 Philipp., 4, 8.
30 2 Cor., 13, 11.
(Page 153)
En outre le Baptême imprime dans notre âme un caractère ineffaçable. Mais
nous n’avons plus besoin d’en parler ici. Car nous avons développé plus haut, en
traitant des Sacrements en général, toutes les explications qui se rapportent à cet
objet. II est facile de les y trouver. Cependant, comme c’est en se fondant sur la
nature et la vertu de ce caractère que l’Eglise a décidé que le Baptême ne
pouvait jamais être réitéré, les Pasteurs ne négligeront pas de le rappeler souvent
aux Fidèles, afin de prévenir toute erreur à cet égard. Au reste, cette doctrine est
celle que professe l’Apôtre dans ces paroles: 31 « il n’y a qu’un Seigneur, une
Foi, un Baptême. » Ensuite quand il exhorte les Romains à conserver
soigneusement la vie, qu’ils ont reçue de Jésus-Christ, en mourant avec Lui par
le Baptême, ce qu’il ajoute 32, si Jésus-Christ est mort pour le péché, il n’est
mort qu’une fois, ne semble-t-il pas vouloir dire ouvertement que si Jésus-Christ
ne peut mourir une seconde fois, il ne nous est pas permis non plus à nousmêmes
de mourir deux fois par le Baptême. Aussi la Sainte Eglise fait-elle
publiquement profession de n’admettre qu’un seul Baptême. Et pour trouver
cette doctrine absolument conforme à la raison et à la nature de ce Sacrement, il
suffit de se rappeler que le Baptême est une régénération spirituelle. De même
que selon l’ordre de la nature nous ne naissons et ne venons au monde qu’une
seule fois, de même encore, pour parler le langage de Saint Augustin, qu’il est
impossible de rentrer dans le sein de sa mère, ainsi il ne peut y avoir non plus
qu’une seule génération spirituelle, et dans aucun cas, le Baptême ne peut être
renouvelé.
Et que personne ne s’imagine que l’Eglise le renouvelle, lorsque dans
l’incertitude si le Baptême a eu lieu, elle fait l’ablution sacrée, en disant: si tu as
été baptisé, je ne te baptise pas de nouveau, mais si tu ne l’as pas été, je te
baptise au nom du Père, et du Fils, et du Saint-Esprit. Ce n’est point là
recommencer le Baptême d’une manière criminelle, c’est au contraire remplir un
devoir très saint que de l’administrer ainsi sous condition.
Cependant les Pasteurs ont quelques précautions à prendre sur ce point, pour
éviter des fautes journalières qui sont très contraires au respect dû au Sacrement.
Ainsi, il en est qui ne croient pas commettre la moindre faute en baptisant sous
condition tous ceux qu’on leur présente indistinctement. Si on leur apporte un
enfant, ils ne songent point du tout à s’informer, s’il a été baptisé auparavant,
mais ils le baptisent eux-mêmes sur le champ. Bien plus, s’ils savent que le
Sacrement a été administré à la maison, ils n’hésitent point à réitérer l’Ablution
sainte, en y joignant les cérémonies prescrites. Cependant ils ne sauraient agir
ainsi sans faire un sacrilège, et sans contracter cette indignité que les Auteurs
ecclésiastiques appellent une irrégularité. Le Pape Alexandre 33 n’autorise cette
manière de baptiser qu’à l’égard de ceux sur le Baptême desquels, après un
31 Eph., 4, 5. 92.
32 Rom, 6, 10.
33 Lib., 1, decret. tit. de Baptis.
(Page 154)
examen attentif, il reste encore quelque doute. Dans tous les autres cas, il n’est
lainais permis d’administrer de nouveau ce Sacrement, même sous condition.
Enfin après tous les avantages que nous retirons du Baptême, il en est un dernier
auquel tous les autres se rapportent, c’est de nous ouvrir la porte du ciel, que le
péché nous tenait auparavant fermée. Au reste, ces effets que nous attribuons à
l’efficacité du Baptême, nous pouvons parfaitement les inférer de ceux qui, au
témoignage de l’Evangile, se manifestèrent au Baptême de Notre-Seigneur. Les
cieux s’ouvrirent alors, 34 et l’on vit le Saint-Esprit descendre sur Jésus-Christ
sous la forme d’une colombe. Ce prodige signifiait que ceux qui sont baptisés
reçoivent les dons du Saint-Esprit, et que la porte du ciel leur est ouverte, non à
la vérité pour qu’ils entrent dans la jouissance de la gloire céleste,
immédiatement après leur Baptême,. mais quand le temps sera venu ; c’est-àdire,
lorsque délivrés de toutes les misères terrestres, qui ne sauraient atteindre la
vie des bienheureux, ils se dépouilleront de leur condition mortelle, pour jouir de
l’immortalité.
Tels sont les effets du Baptême. A ne considérer que la vertu du Sacrement, ils
sont, sans aucun doute, les mêmes pour tous. Mais si l’on s’arrête aux
dispositions de ceux qui le reçoivent, il est bien certain que chacun en tire une
grâce céleste, et des fruits plus ou moins abondants, suivant l’état particulier de
son coeur.
§ IV. — DES PRIÈRES ET DES CÉRÉMONIES DU BAPTÊME.
Il ne nous reste plus maintenant qu’à parler en peu de mots et d’une manière
claire, des Prières, des Rites et des Cérémonies du Baptême. Ce que l’Apôtre dit
du don des langues 35 qu’il est inutile quand les Fidèles ne comprennent pas ce
que l’on dit, peut s’appliquer presque aussi bien aux Rites et aux Cérémonies du
Baptême. Ce sont là en effet les signes et l’image visible des effets invisibles de
ce Sacrement. Mais si les fidèles ignorent le sens et la portée de ces signes, on
ne voit plus guère à quoi les Cérémonies peuvent être utiles. Il faut donc que les
Pasteurs travaillent à les faire bien comprendre, et à persuader aux Chrétiens que
si elles ne sont pas absolument nécessaires, elles sont cependant très
importantes, et dignes de toute notre vénération. C’est de quoi il est aisé de les
convaincre en leur rappelant et l’autorité de ceux qui les ont établies, (et qui ne
sont autres que les Apôtres), et la fin pour laquelle elles ont été instituées. Elles
nous portent en effet à administrer le Baptême plus religieusement, et plus
saintement ; elles placent pour ainsi dire sous nos yeux les effets admirables et
les dons divins renfermés dans ce Sacrement ; enfin elles impriment plus
fortement dans nos coeurs le souvenir des immenses bienfaits de Dieu.
Mais pour mettre un certain ordre dans leurs explications, et pour aider en même
temps la mémoire de leurs auditeurs, les Pasteurs devront ramener à trois
34 Matt., 3, 16.
35 1 Cor., 14, 2.
(Page 155)
catégories toutes les Cérémonies et toutes les Prières dont l’Eglise se sert dans
l’administration du Baptême. La première renfermera les Cérémonies qui ont
lieu avant que l’on soit arrivé aux Fonts, la seconde celles qui se pratiquent aux
Fonts mêmes, et la troisième celles qui suivent l’administration du Sacrement.
En premier lieu, il faut préparer l’eau que l’on doit employer dans le Baptême.
On la consacre en y mêlant l’huile de l’Onction mystique, mais cette
consécration ne se fait point dans tous les temps. Selon la coutume de nos
ancêtres, on attend pour cela certains Jours de Fêtes qui passent à bon droit pour
les plus saints et les plus solennels de l’année. C’est aux vigiles de ces Fêtes que
l’on bénit l’eau de l’Ablution sacrée ; et même autrefois, dans la primitive
Eglise, le Baptême n’était administré que ces jours-là, quand la nécessité
n’obligeait point d’agir autrement. Et quoique l’Eglise n’ait pas jugé à propos de
conserver cet usage, à cause des dangers habituels de la vie, cependant elle a
toujours religieusement gardé la coutume de ne bénir l’eau et les Fonts du
Baptême, que dans les saints jours de Pâques et de la Pentecôte.
Après cette bénédiction de l’eau, il faut expliquer les autres Cérémonies qui
précèdent immédiatement le Baptême. On apporte, ou l’on conduit ceux qui
doivent être baptisés, aux portes de l’église ; et là on les oblige à s’arrêter, parce
qu’ils sont indignes d’entrer dans la Maison de Dieu, tant qu’ils n’ont pas brisé
le joug de l’esclavage le plus honteux, et qu’ils ne se sont pas consacrés
entièrement à Notre-Seigneur Jésus-Christ, et à son très légitime empire. Alors
le Prêtre leur demande ce qu’ils désirent de l’Eglise. Sur leur réponse, il les
instruit d’abord de la Foi Chrétienne dont ils doivent faire profession au
Baptême. Cette instruction se fait sous forme de catéchisme. On ne peut douter
que cette coutume ne soit un effet du commandement même que fit notre
Sauveur aux Apôtres, quand Il leur dit 36: « Allez par tout le monde, enseignez
toutes les nations, les baptisant au nom du Père, et du Fils, et du Saint-Esprit,
leur apprenant à observer tout ce que Je vous ai commandé. » Ces paroles font
bien voir qu’il ne faut pas administrer le Baptême, avant d’avoir exposé, au
moins en abrégé, les principaux articles de notre sainte Religion.
Or cette instruction se faisant par manière de catéchisme, c’est-à-dire, par une
suite de plusieurs interrogations, les réponses doivent être données par celui qui
veut être baptisé, s’il est adulte, et, s’il est enfant, par le répondant ou Parrain,
qui s’engage solennellement pour lui.
Vient ensuite l’Exorcisme, qui a pour objet de chasser le démon, de détruire ses
forces, et d’affaiblir son pouvoir ; il consiste en prières et en Formules sacrées et
religieuses.
A l’Exorcisme se joignent d’autres Cérémonies, qui, pour être mystiques, n’en
ont pas moins une signification propre et très claire. Ainsi le sel que l’on met
dans la bouche de celui que l’on baptise, signifie évidemment que par la
36 Marc., 16, 15. — Matt., 28, 19.
(Page 156)
profession de la Foi et par le don de la Grâce il va être délivré de la corruption
de ses péchés, prendre le goût des oeuvres saintes, et aimer à se nourrir de la
divine Sagesse. — ensuite on fait le signe de la Croix sur son front, sur ses yeux,
sur sa poitrine, sur ses épaules et sur ses oreilles, pour montrer que l’effet du
Baptême est d’ouvrir et de fortifier les sens, afin que le Chrétien puisse recevoir
Dieu en lui, comprendre ses Commandements et les observer. Aussitôt après on
lui met de la salive sur les narines et sur les oreilles, et on l’introduit aux Fonts
baptismaux. Cette cérémonie nous rappelle l’aveugle de l’Evangile sur les yeux
duquel Notre-Seigneur mit un peu de boue faite avec de la salive, et qu’Il
envoya ensuite se laver dans la piscine de Siloe, où il recouvra aussitôt la vue.
Ainsi telle est la vertu de l’eau sacrée du Baptême, qu’elle éclaire notre âme
d’une Lumière céleste et lui fait comprendre la doctrine sainte du Salut.
Ces préliminaires achevés, on se rend aux Fonts. Là, on accomplit encore
d’autres Rites et d’autres Cérémonies, qui comprennent en abrégé les
obligations imposées au Chrétien. D’abord le prêtre demande par trois fois, à
celui qui va être baptisé: «Renoncez-vous à Satan, à toutes ses oeuvres, et à
toutes ses pompes ? » et à chaque demande il répond, lui, ou le Parrain en son
nom: « Oui, j’y renonce. » Ainsi donc celui qui se consacre au service de Jésus-
Christ doit promettre en premier lieu, avec toute la sincérité et toute la religion
possibles, d’abandonner le démon et le monde, et désormais de les regarder sans
cesse comme ses plus cruels ennemis. Puis, le Prêtre l’arrête devant les Fonts
sacrés, et lui fait cette question « Croyez-vous en Dieu le Père tout Puissant ? »
Il répond « Oui, j’y crois. » Interrogé de même sur chacun des autres Articles du
Symbole, il fait une profession solennelle de Foi, profession qui, avec la
promesse précédente, contient certainement toutes les obligations et tous les
principes de la Loi chrétienne.
Mais lorsque le moment d’administrer le Baptême est enfin arrivé, le Prêtre lui
demande s’il veut être baptisé. Sur l’affirmation qu’il en donne lui-même, ou
que le Parrain donne en son nom, s’il ne parle pas encore, aussitÔt on fait couler
sur lui l’eau salutaire, au nom du Père, et du Fils, et du Saint-Esprit. L’homme
n’avait été si justement condamné que pour avoir volontairement obéi au
serpent, ainsi Notre-Seigneur n’a voulu inscrire au nombre des siens que le
soldat de bonne volonté qui mériterait le salut éternel, en obéissant de son plein
gré à ses divins Commandements.
Le Baptême étant achevé, le Prêtre fait sur le haut de la tête du baptisé une
onction avec le saint Chrême, afin qu’il sache que dès ce moment il est uni et
attaché à Jésus-Christ, comme un membre à son chef, qu’il vient d’être enté sur
son Corps, et que son nom de Chrétien lui vient de Christ, comme celui de
Christ vient de chrême.
(Page 157)
Quant à la signification du saint Chrême, elle se révèle très bien, dit Saint
Ambroise 37, dans la Prière que fait alors le Prêtre.
Il revêt le nouveau baptisé d’une robe blanche, en disant: « Recevez cet habit
blanc, et portez-le sans souillure ou tribunal de Notre-Seigneur Jésus-Christ,
afin que vous obteniez la Vie éternelle. » Aux enfants qui ne portent pas encore
la robe, on donne un petit linge blanc, qu’on leur met sur la tête, en prononçant
les mêmes paroles. Ce symbole représente tout à la fois, selon les Saints
Docteurs, la gloire de la Résurrection, pour laquelle nous venons de naître par le
Baptême ; l’éclat et la beauté dont ce Sacrement orne notre âme après l’avoir
purifiée des souillures du péché ; et enfin l’innocence et l’intégrité des moeurs,
que le nouveau baptisé doit conserver toute sa vie.
Puis, on lui met à la main un cierge allumé. C’est la figure de la Foi embrasée
par la Charité, qui lui a été communiquée par le Baptême, et qu’il doit ensuite
entretenir et augmenter par la pratique des bonnes oeuvres.
Enfin, on donne un nom au baptisé, mais ce nom, on doit toujours l’emprunter à
un personnage que sa piété et ses vertus éminentes ont fait placer au nombre des
Saints. La ressemblance du nom le portera à imiter sa justice et sa sainteté ; et
non seulement il l’imitera, mais encore il voudra l’invoquer comme un
Protecteur et un Avocat auprès de Dieu, qui l’aidera à sauver tout ensemble, et
son âme et son corps.
On doit donc blâmer fortement ceux qui affectent de donner aux enfants des
noms de personnages païens, et particulièrement de ceux qui ont été les plus
impies. Ils font bien voir par là le peu d’estime et de respect qu’ils ont pour la
Piété chrétienne, puisqu’ils prennent plaisir à rappeler la mémoire de ces
hommes mauvais, et qu’ils veulent que les Fidèles aient continuellement les
oreilles frappées de ces noms profanes.
Si les Pasteurs ont soin d’expliquer tout ce que nous venons de dire du
Sacrement de Baptême, ils n’auront pas de peine à voir qu’il ne manque rien
d’essentiel à l’instruction des Chrétiens sur cette matière. En effet nous avons
montré ce que signifie le nom de ce Sacrement, quelle est sa nature et son
essence, et de quelles parties il se compose. nous avons dit par qui il a été
institué, qui sont ceux qui peuvent et qui doivent l’administrer, et quelles
personnes il faut admettre comme guides pour soutenir la faiblesse des
nouveaux baptisés. nous avons dit aussi à qui le Baptême peut être donné,
quelles doivent être les dispositions de ceux qui le reçoivent, quelle est sa vertu
et son efficacité. Enfin nous avons expliqué, autant que notre sujet le demandait,
les Rites et les Cérémonies qui en accompagnent l’administration. Et la raison
principale qui oblige les Pasteurs à ne point négliger l’enseignement de ces
vérités, c’est qu’elles doivent faire l’objet continuel des pensées et de la
sollicitude des Chrétiens, qui voudront rester fidèles aux promesses solennelles
37 Lib., 1, de Sacram.
(Page 158)
et sacrées de leur Baptême, et mener une vie qui réponde è la profession si sainte
du nom qu’ils ont l’honneur de porter.
(Page 159)
Chapitre dix-septième — Du sacrement de Confirmation
Si ce fut toujours un devoir pour les Pasteurs d’expliquer avec soin ce qui
concerne le sacrement de Confirmation, jamais ce devoir n’a paru plus
nécessaire qu’aujourd’hui, où l’on voit un si grand nombre de Chrétiens, au sein
même de l’Eglise de Dieu, négliger entièrement de le recevoir, et un si petit
nombre s’appliquer à en retirer les fruits salutaires qu’il peut produire. II faut
donc que les Pasteurs instruisent les Fidèles de sa nature, de son efficacité et de
son excellence, soit au jour de la Pentecôte, qui est le temps principal où on
l’administre, soit à d’autres jours où ils pourront le faire commodément. Ils
doivent leur persuader non seulement de ne point le négliger, mais encore de le
recevoir avec beaucoup de respect et de piété ; autrement il arriverait, par notre
faute et pour notre malheur, que ce grand bienfait de Dieu nous aurait été
accordé en vain.
§ I. — LA CONFIRMATION EST UN VRAI SACREMENT.
En commençant par le mot même, on devra dire que l’Eglise a donné le nom de
Confirmation à ce Sacrement, parce que celui qui après son Baptême reçoit de
l’Evêque l’onction du Saint Chrême avec ces paroles sacramentelles « Je vous
marque du Signe de la Croix et je vous confirme par le Chrême du salut, au nom
du Père, et du Fils, et du Saint Esprit », reçoit aussi, quand rien n’arrête
l’efficacité du Sacrement, une Vertu nouvelle qui le rend plus fort, et qui en fait
un parfait soldat de Jésus-Christ.
Or que la Confirmation soit un Sacrement réel et véritable, la sainte Eglise
catholique l’a toujours reconnu ; et le pape Melchiade et plusieurs autres
Souverains Pontifes très anciens, et d’une sainteté éminente, l’ont enseigné
clairement.
S. Clément ne pouvait pas l’affirmer d’une manière plus positive 1: « Tous
doivent se hâter, dit-il, de se régénérer en Dieu, et de se faire marquer par
l’Evêque, c’est-à-dire de recevoir la Grâce et les sept Dons du Saint-Esprit ;
autrement, si on néglige de recevoir ce Sacrement, non par nécessité, mais par
mépris et volontairement, il est impossible que l’on soit parfait Chrétien, comme
nous l’apprenons de Saint Pierre et des autres Apôtres, qui le tenaient de Jésus-
Christ Lui-même. »
Les Papes Urbain, Fabien, Eusèbe, qui, animés du même esprit, ont répandu leur
sang pour Jésus-Christ, confirment la même vérité par leurs décrétales. tous les
Pères l’ont aussi soutenue.
Saint Denys l’Aréopagite, évêque d’Athènes, expliquant comment on prépare le
saint Chrême, et la manière de s’en servir, dit 2: « Les Prêtres revêtent le
1 Decret. Pontif.
2 De Eccl. Hierarch. Cap. 2.
(Page 160)
nouveau baptisé d’un habit conforme à son innocence, et le conduisent à
l’Evêque. Celui-ci le marque d’une Onction sacrée et toute divine, et le fait
participer de la très sainte Communion. » Eusèbe de Césarée attribue tant de
vertu à ce Sacrement qu’il ne craint pas de dire que l’hérétique Novat ne peut
obtenir le Saint-Esprit, parce qu’étant malade, quand il reçut le Baptême, il ne
fut pas marqué par le signe du saint Chrême.
Mais les témoignages les plus formels que nous possédons sur ce point, sont
celui de Saint Ambroise dans le livre qu’il écrivit sur les nouveaux baptisés, et
celui de Saint Augustin dans les traités qu’il composa contre les lettres du
donatiste Pétilien. tous deux étaient si persuadés de la vérité de ce Sacrement,
qu’il l’ont prouvée et appuyée par plusieurs textes de la Sainte Ecriture. Saint
Ambroise rapporte à la Confirmation ces paroles de l’Apôtre 3 : « ne contristez
pas l’Esprit-Saint de Dieu, dans lequel vous avez été marqués. » Et Saint
Augustin en fait autant des passages suivants, dont l’un se lit dans les Psaumes 4:
Comme l’huile répandue sur la tête d’Aaron, et qui coule jusque sur sa barbe ;
et l’autre dans Saint Paul 5: L’Amour de Dieu a été répandu dans nos coeur s par
le Saint-Esprit qui nous a été donné.
Et quoique le Pape Melchiade ait dit que le Baptême est intimement lié avec la
Confirmation, il ne faut pas croire pour cela que l’un ne soit pas tout à fait
distinct de l’autre. La différence des grâces que chacun d’eux communique, les
signes sensibles que représentent ces grâces établissent nettement que ce sont
aussi deux Sacrements différents.
Par le Baptême les hommes sont engendrés à une vie nouvelle ; par la
Confirmation au contraire, déjà engendrés auparavant, ils deviennent des
hommes faits, en laissant ce qui tient de l’enfance ; dès lors, autant il y a de
différence entre la naissance et l’accroissement dans la vie naturelle, autant il y
en a entre le Baptême qui nous régénère spirituellement et la Confirmation qui
nous fait croître, et nous donne la force parfaite de l’âme.
D’ailleurs, ne fallait-il pas établir une espèce particulière de Sacrement, là ou
l’âme rencontre une espèce particulière et nouvelle de difficulté ? Si nous avons
d’abord besoin de la grâce du Baptême pour réformer notre âme par la Foi,
n’est-il pas également très convenable que nos coeur s soient affermis par une
autre grâce, afin que rien, ni la crainte des châtiments, des supplices et de la
mort, ne puisse nous empêcher de confesser la vrai Foi. Or c’est ce dernier effet
qui est produit par la Confirmation.
D’où l’on doit conclure qu’elle est un Sacrement différent du Baptême. Et voici
comment le Pape Melchiade exprime cette différence d’une manière très précise
6: « Au Baptême, dit-il, l’homme est enrôlé dans la milice ; et dans la
3 Eph., 4, 30.
4 Psal., 132, 2.
5 Rom., 5, 5.
6 Epist ad Episc. Hisp.
(Page 161)
Confirmation il est armé pour le combat. Sur les fonts du Baptême, le Saint-
Esprit accorde la plénitude de l’innocence ; et dans la Confirmation il
perfectionne pour conserver la Grâce. Dans le Baptême nous sommes régénérés
pour vivre ; après le Baptême, confirmés pour combattre. Dans l’un, nous
sommes lavés ; dans l’autre, nous sommes fortifiés. La régénération sauve par
et le même dans la paix ceux qui reçoivent le Baptême, et la Confirmation donne
des armes et prépare les combats. » — Cette Vérité, enseignée déjà par
plusieurs Conciles, a été l’objet d’un décret spécial du saint Concile de Trente ;
de sorte que loin qu’une opinion contraire soit permise sur ce point, le doute
même ne l’est pas. Mais puisque nous avons dit plus haut combien il est
important d’apprendre aux Fidèles par qui tous les Sacrements en général ont été
institués, il faut faire connaître aussi l’Auteur de la Confirmation. C’est un
moyen de donner une plus haute idée de sa sainteté. Les Pasteurs enseigneront
donc que non seulement Notre-Seigneur Jésus-Christ l’a instituée, mais qu’Il a
déterminé Lui-même, au témoignage du Pape Saint Fabien, l’usage du saint
Chrême, et les paroles que l’Eglise catholique emploie pour l’administrer. Ils
n’auront pas de peine à en convaincre tous ceux qui voient dans la Confirmation
un Sacrement véritable. En effet, tous les Sacrements sont au-dessus des forces
de la nature, et par conséquent ils ne peuvent avoir pour Auteur que Dieu seul.
§ II. — MATIÈRE ET FORME DE LA CONFIRMATION.
Voyons maintenant quelles sont les parties qui composent ce Sacrement, et
parlons d’abord de ce qui en fait la matière.
La matière du Sacrement de Confirmation s’appelle Chrême. Ce mot tiré du
grec, est employé par les écrivains profanes ; pour désigner toute espèce de
parfums. Mais les Auteurs ecclésiastiques ne l’appliquent communément qu’à
cette composition d’huile et de baume, qui se fait avec la bénédiction solennelle
de l’Evêque. Ainsi, deux choses sensibles mêlées ensemble sont la matière de ce
Sacrement. Et par le mélange des éléments différents qui la composent, cette
matière nous montre la diversité des dons du Saint-Esprit, communiqués au
confirmé. Elle fait voir très bien également l’excellence de la Confirmation.
L’Eglise, dans ses Conciles, a toujours enseigné que cette matière était bien telle
que nous venons de la décrire. nous en trouvons la tradition dans les écrits de
Saint Denys, de beaucoup d’autres Pères d’une grande autorité, et surtout du
Pape Saint Fabien, qui assure 7 que Notre-Seigneur Jésus-Christ a prescrit Luimême
la composition du baume aux Apôtres, et qu’ils l’on ensuite transmise à
l’Eglise.
Il n’y avait en effet aucune matière plus propre que le saint Chrême à représenter
les effets de la Confirmation. L’huile, qui de sa nature est grasse, qui coule et se
répand facilement, exprime la plénitude de la grâce qui, par le Saint-Esprit
7 Epist. 3 ad Episc. Orient.
(Page 162)
déborde et s’étend de Jésus-Christ notre Chef sur nous comme ce parfum 8 « qui
coule sur la barbe d’Aaron, et jusque sur ses vêtements ». — Dieu, en effet 9, a
versé l’huile de joie sur son Fils avec plus d’abondance que sur tous les autres,
et nous avons tous reçu de sa plénitude.
Le baume dont le parfum est très agréable, signifie la bonne odeur de toutes les
vertus que les Fidèles répandent, après avoir été rendus parfaits par la
Confirmation, et qui leur permet de dire avec Saint Paul 10: « nous sommes la
bonne odeur de Jésus-Christ devant Dieu ». — Une autre propriété du baume,
c’est de ne pas laisser corrompre les choses qui en ont été enduites ; ce qui
exprime admirablement la vertu du sacrement de Confirmation, puisqu’il est
constaté que les coeur s des Fidèles, prémunis par la grâce céleste qu’il
communique, se préservent facilement de la contagion du péché.
Quant à la consécration du saint Chrême, c’est l’Evêque qui la fait avec des
cérémonies solennelles. Et cet usage vient de notre Sauveur Lui-même, qui
l’enseigna et le prescrivit aux Apôtres, dans la dernière Cène. nous le savons par
le pape Fabien, aussi illustre par sa sainteté que par la gloire de son martyre.
Mais d’ailleurs, la raison seule suffirait pour nous montrer qu’il devait en être
ainsi. Pour la plupart des autres Sacrements, Jésus-Christ a choisi une matière
qu’Il avait sanctifiée Lui-même. Ainsi, il ne s’est pas contenté d’instituer l’eau
pour la matière du Baptême, en disant: 11 « Si quelqu’un n’est pas régénéré par
l’eau et par l’esprit, il ne peut entrer dans le Royaume de Dieu ; » mais quand il
fut baptisé lui-même, Il communiqua à l’eau la vertu de sanctifier. Ce qui a fait
dire à Saint Jean Chrysostome: 12 « Que l’eau ne pourrait pas effacer les péchés
de ceux qui croient, si elle n’avait été sanctifiée en touchant le corps de Notre-
Seigneur. » Comme donc Il n’a point consacré Lui-même la matière du Chrême,
n’en ayant fait aucun usage, il était nécessaire qu’elle le fût par des Prières
saintes et sacrées, et qu’une telle consécration fût réservée spécialement à
l’Evêque, qui est le Ministre ordinaire de ce Sacrement.
Après cela il faudra expliquer la seconde partie de la Confirmation, c’est-à-dire
la forme, ou les paroles qui accompagnent l’onction sainte. Il y aura lieu
d’avertir les fidèles qui doivent recevoir ce Sacrement, que l’instant où ils
entendent prononcer ces paroles est aussi celui où ils doivent exciter dans leurs
coeurs des sentiments de Foi, de Piété, de Religion, afin qu’il n’y ait rien en eux
qui puisse mettre obstacle à la Grâce. Voici ces paroles qui contiennent la forme
entière de ce Sacrement: «Je vous marque du signe de la Croix, et je vous
confirme par le Chrême du salut, au nom du Père, et du Fils, et du Saint-
Esprit. »
8 Psal., 132, 2.
9 Joan., 1, 16.
10 2 Cor., 2, 15.
11 Joan., 3, 5.
12 Homil., 4.
(Page 163)
Et il est facile de montrer par la raison que c’est bien là la forme essentielle. En
effet la forme d’un sacrement doit renfermer tout ce qui peut en faire connaître
la nature et la substance. Or, qu’y-a-t-il de plus important à remarquer dans la
Confirmation ? trois choses: la Puissance divine qui y opère comme cause
principale, la force de l’esprit et du coeur que l’Onction sainte communique aux
Fidèles pour leur salut, et enfin le signe dont celui qui va entrer dans la milice
chrétienne demeure marqué, ces trois choses sont clairement exprimées, dans les
paroles que nous venons de citer ; la première dans ces mots qui se trouvent à la
fin, au nom du Père, et du Fils, et du Saint-Esprit ; la seconde dans ceux-ci,
placés au milieu: Je vous confirme par le Chrême du salut ; et la troisième par
ces mots qui sont au commencement: Je vous marque du Signe de la Croix. Au
reste, quand même la raison ne pourrait pas prouver que telle est la véritable
forme du sacrement de Confirmation, l’autorité de l’Eglise catholique qui a
toujours officiellement enseigné cette doctrine, ne nous permettrait pas d’avoir
le moindre doute sur ce point.
§ III. — DES MINISTRES DE LA CONFIRMATION
Les Pasteurs doivent enseigner aussi à qui l’administration de ce Sacrement a été
plus spécialement confiée.
« Il y en a plusieurs, dit le prophète, 13 qui courent sans être envoyés ? » Il faut
donc apprendre au peuple quels sont les Ministres véritables et légitimes de la
Confirmation, afin qu’il puisse en recevoir la grâce et les effets. Or, d’après la
Sainte Écriture, l’Evêque seul est le Ministre ordinaire de ce Sacrement. nous
lisons dans les Actes des Apôtres, 14 que les habitants de Samarie, ayant reçu la
parole de. Dieu, on leur envoya «Pierre et Jean qui prièrent pour eux, afin
qu’ils reçussent le Saint-Esprit ; car Il n’était pas encore descendu sur aucun
d’eux, et ils n’avaient reçu que le Baptême » On peut voir par ce passage que
celui qui les avait baptisés, n’étant que Diacre, n’avait pas le pouvoir de
confirmer et que cette Fonction était réservée à des Ministres d’un ordre
supérieur, c’est-à-dire aux Apôtres. On pourrait faire la même observation
partout où l’Ecriture fait mention de ce Sacrement.
Les témoignages des saints Pères et des Souverains Pontifes ne manquent pas
non plus pour prouver cette vérité. nous en trouvons de très clairs dans les
décrets des Papes Urbain, Eusèbe, Damase, Innocent et Léon. Saint Augustin en
particulier se plaint fortement de la coutume tout-à-fait abusive de l’Egypte et
d’Alexandrie, où les Prêtres avaient la témérité d’administrer la Confirmation.
Voici une comparaison que les Pasteurs pourront employer pour faire
comprendre combien il était raisonnable et légitime de réserver aux Evêques
cette fonction. Quand on élève un édifice, les ouvriers, qui sont comme des
ministres inférieurs, préparent et disposent le ciment, la chaux, le bois et tous les
13 Jerem., 23, 21.
14 Act., 8, 14, 15, 16.
(Page 164)
autres matériaux ; mais c’est à l’architecte qu’il appartient de mettre la dernière
forme et la perfection à l’ouvrage. De même aussi ce Sacrement, qui est comme
le couronnement de l’édifice spirituel du salut, devait être administré par
l’Evêque, comme souverain Prêtre, et non par d’autres ministres inférieurs. –
Pour la Confirmation, comme pour le Baptême, on prend aussi un Parrain. Si
ceux qui exercent le métier de gladiateurs ont besoin d’un maître, dont la science
et les conseils leur apprennent à diriger une attaque, et à porter des coups pour
abattre leurs adversaires, sans se laisser blesser eux-mêmes, combien, à plus
forte raison, les Fidèles n’ont-ils pas besoin d’un chef qui les guide et qui les
instruise, lorsqu’ils ont été couverts et revêtus des armes puissantes que donne la
Confirmation, et qu’ils sont descendus dans cette arène spirituelle où le salut
éternel est en jeu ? C’est donc avec raison que l’on fait venir des Parrains pour
l’administration de ce Sacrement. Ils contractent les mêmes affinités que les
Parrains de Baptême, et le mariage leur est interdit avec les mêmes personnes.
(Voir au chapitre du Baptême, ce que nous avons dit sur ce même point.)
§ IV. — NÉCESSITÉ DE LA CONFIRMATION.
Il arrive souvent que les Fidèles apportent trop de précipitation, ou une molle
insouciance et une lenteur paresseuse à recevoir ce Sacrement. (Quant à ceux
qui sont tombés assez bas dans l’impiété pour le mépriser et s’en moquer, nous
n’avons point à nous en occuper ici.) Les Pasteurs auront donc soin de dire qui
sont ceux à qui on doit donner la Confirmation, à quel âge, et avec quelles
dispositions il convient de la recevoir. Et d’abord ils apprendront aux Fidèles
que ce Sacrement n’est pas d’une nécessité absolue qu’il soit impossible de se
sauver sans lui. Mais quoiqu’il ne soit pas nécessaire, personne cependant ne
doit s’en abstenir ; loin de là ; il faut craindre au contraire, clans une chose si
sainte qui nous communique d’une manière si abondante les dons de Dieu, de
commettre la moindre négligence. Ce que Dieu a établi pour la sanctification de
tous, tous doivent aussi le rechercher avec le plus grand empressement.
Saint Luc, racontant l’effusion miraculeuse du Saint-Esprit au jour de la
Pentecôte, s’exprime ainsi: 15 « II se fit tout à coup dans le ciel comme le bruit
d’un vent violent qui approchait et qui remplit toute la maison ;» — puis, peu
après, il ajoute que 16 « tous furent remplis du Saint-Esprit ». Or, il est permis de
conclure de ces paroles que cette maison étant l’image et la figure de l’Eglise,
tous les Fidèles ont droit au sacrement de Confirmation dont la première
application date de ce jour.
La même conclusion se tire encore sans peine de la nature même du Sacrement.
Ceux-là en effet doivent être confirmés par le saint Chrême, qui ont besoin de
croître spirituellement, et de tendre à la perfection chrétienne. Or tous les Fidèles
sont évidemment dans ce cas. De même que le but de la nature est de donner
15 Act., 2, 2.
16 Ibid., 4.
(Page 165)
l’accroissement à ceux qui naissent et de les amener à l’âge parfait, quoiqu’elle
n’y réussisse pas toujours ; ainsi l’Eglise catholique, notre mère commune,
désire ardemment que le Chrétien parfait se forme et s’achève dans ceux qu’elle
a régénérés par le Baptême. Or cet effet ne peut se produire que par le sacrement
de Confirmation ; dès lors il est manifeste que ce Sacrement doit être reçu par
tous.
Mais ici il y a une observation à faire. tous ceux qui sont baptisés peuvent être
confirmés ; cependant il ne convient pas d’administrer ce Sacrement à ceux qui
n’ont pas encore l’usage de la raison ; et si l’on ne croit pas qu’il soit nécessaire
d’attendre l’âge de douze ans, au moins est-il convenable de ne pas l’administrer
avant l’âge de sept ans. D’ailleurs la Confirmation n’a pas été instituée comme
chose nécessaire au salut, mais pour nous donner le courage et les armes dont
nous avons besoin, dans les combats qu’il nous faut soutenir pour la Foi de
Jésus-Christ. Or les enfants qui n’ont pas l’âge de raison, ne soutiennent pas
encore ces sortes de combats.
Il faut conclure de ce que nous venons de dire, que ceux qui, parvenus à l’âge
adulte, veulent être confirmés, ne peuvent obtenir la grâce et les effets du
Sacrement, qu’autant qu’ils apportent à sa réception la Foi et la Piété, et surtout
qu’ils se repentent sincèrement des fautes graves qu’ils ont commises. Les
Pasteurs travailleront donc à les faire confesser auparavant, ils les exhorteront à
jeûner, à pratiquer d’autres oeuvres de piété, et à se conformer à la louable,
coutume de la primitive Eglise, en recevant la Confirmation à jeun. Et il sera
facile d’obtenir tout cela des Fidèles, si on leur fait bien comprendre les effets
admirables de ce Sacrement, et les grâces qu’il nous apporte.
§ V. — DES EFFETS DU SACREMENT DE CONFIRMATION.
On leur apprendra donc que la Confirmation a cela de commun avec les autres
Sacrements, qu’elle donne une grâce nouvelle, si elle ne trouve aucun
empêchement dans celui qui la reçoit. nous l’avons démontré plus haut: tous les
Sacrements sont des signes mystiques et sacrés, qui signifient et produisent tout
à la fois la Grâce sanctifiante. Ainsi la Confirmation remet et pardonne les
péchés, puisqu’il est impossible de supposer un instant la grâce avec le péché.
Mais outre ces effets qui sont ceux de tous les Sacrements en général, la
Confirmation a d’abord cela de particulier, qu’elle perfectionne la grâce du
Baptême. Ceux qui sont devenus Chrétiens par le Baptême demeurent encore
faibles et sans énergie, comme des enfants nouvellement nés, mais ensuite le
sacrement du saint Chrême les rend plus forts pour résister aux attaques de la
chair, du monde et du démon ; il fortifie la foi dans leurs coeur », pour qu’ils
puissent confesser et glorifier le nom de notre Seigneur Jésus-Christ ; et c’est
pour cela sans doute que ce Sacrement a reçu le nom de Confirmation.
Car il ne faut pas croire, comme quelques-uns l’ont supposé avec autant
d’ignorance que d’impiété, que ce mot de Confirmation vienne de ce
qu’autrefois ceux qui avaient été baptisés dans leur enfance étaient conduits à
(Page 166)
l’âge adulte devant l’Evêque pour confirmer en sa présence la profession de Foi
qu’ils avaient faite au Baptême ; autrement il faudrait dire qu’il n’y avait aucune
différence entre la Confirmation et l’instruction que l’on faisait aux
Catéchumènes ; ce qui ne peut se soutenir par aucun témoignage certain. non ; la
Confirmation tire son nom de ce que Dieu, par la vertu de ce Sacrement,
confirme en nous ce que le Baptême a commencé d’y produire, et nous conduit à
la perfection de la Vie chrétienne. Et non seulement ce Sacrement confirme en
nous la Grâce, mais il l’augmente encore. Le Pape Melchiade nous l’assure en
ces termes: « l’Esprit Saint, en descendant sur les eaux du Baptême, les rend
salutaires, et leur communique la plénitude de la Grâce pour réparer
l’innocence de l’homme ; mais par la Confirmation Il donne une augmentation
de grâce. » Et non seulement Il l’augmente, mais II l’augmente d’une manière
admirable. C’est ce que l’Ecriture a parfaitement exprimé par l’image d’un
vêtement nouveau, dans ces paroles de notre Sauveur à ses Apôtres 17:
« Demeurez dans la ville, jusqu’à ce que vous soyez revêtus de la Vertu d’en
haut. »
Si les Pasteurs veulent faire connaître la divine efficacité de ce Sacrement (et
rien assurément ne sera plus propre à toucher le coeur des Fidèles) il leur suffira
d’expliquer ce qui arriva aux Apôtres. Avant la Passion, et à l’heure même de la
Passion, ils étaient si timides et si faibles, qu’ils prirent la fuite aussitôt qu’ils
virent arrêter Jésus-Christ. Pierre lui-même, qui avait été désigné pour être la
pierre fondamentale de l’Eglise, qui avait montré d’ailleurs beaucoup de courage
et de grandeur d’âme, Pierre s’effraye à la voix d’une simple femme, et soutient
non pas une fois, ni deux, mais trois fois de suite, qu’il n’est point le disciple de
Jésus-Christ. tous enfin, après la Résurrection, se retirent dans une maison et s’y
renferment par la crainte qu’ils ont des Juifs. Le jour de la Pentecôte, au
contraire ils sont tellement remplis de la vertu du Saint-Esprit, qu’ils se mettent
à prêcher hardiment, et en toute liberté, l’Evangile qui leur a été confié non
seulement aux Juifs, mais à l’univers tout entier, et qu’ils ne trouvent pas de plus
grand bonheur que « celui d’être jugés dignes de souffrir pour le nom de Jésus-
Christ, les affronts, » la prison, les tourments et les croix. 18
Enfin la Confirmation a la vertu d’imprimer un caractère qui fait qu’on ne peut
la recevoir plus d’une fois, ainsi que nous l’avons déjà dit du Baptême, et
comme nous le dirons encore plus au long, en parlant du sacrement de l’Ordre.
Si les Pasteurs expliquent souvent, et avec soin, ces vérités aux Fidèles, il est
impossible que, après avoir connu l’excellence et l’utilité de ce Sacrement, ils ne
s’empressent pas de le recevoir avec beaucoup de zèle, de piété, et de foi.
§ VI. — DES CÉRÉMONIES DU SACREMENT DE CONFIRMATION
17 Luc., 24, 29.
18 Act., 5, 41.
(Page 167)
Il nous reste maintenant à dire quelques mots des rites et des cérémonies de
l’Eglise dans l’administration de ce Sacrement. Les Pasteurs. comprendront très
bien les avantages de ces sortes d’explications, s’ils veulent se rappeler ce que
nous avons dit plus haut en traitant ce sujet.
D’abord les personnes que l’on confirme reçoivent sur le front l’onction du saint
Chrême. Par la vertu de ce Sacrement le Saint-Esprit se répand dans le coeur des
Fidèles ; Il augmente leur force et leur courage, afin qu’ils puissent combattre
vaillamment dans la lutte spirituelle, et résister invinciblement aux ennemis du
salut. L’onction faite sur le front marque qu’ils ne doivent jamais être empêchés
de confesser librement la foi du nom Chrétien, ni par la crainte, ni par la honte,
parce que c’est sur le front que se manifestent le plus sensiblement ces diverses
affections de l’âme.
D’ailleurs cette marque qui distingue un Chrétien confirmé de ceux qui ne le
sont pas, comme certains insignes distinguent un soldat des autres, devait être
imprimée sur la partie la plus noble et la plus visible du corps, qui est le front.
Il est encore un usage religieusement conservé dans l’Eglise de Dieu, c’est
d’administrer la Confirmation de préférence le jour de la Pentecôte. C’est
surtout en ce jour que la vertu du Saint-Esprit fortifia et confirma les Apôtres ; et
le souvenir de cet événement miraculeux fait très bien comprendre aux Fidèles
la grandeur et l’excellence des Mystères qui sont renfermés dans l’onction
sacrée.
L’onction étant faite, et la Confirmation donnée, l’Evêque frappe légèrement
avec la main la joue du nouveau confirmé pour lui faire entendre que, comme un
athlète généreux, il doit être prêt à souffrir avec un courage invincible toutes les
contradictions, pour le nom de Jésus-Christ.
Enfin il lui donne la Paix, pour lui rappeler qu’il vient de recevoir la plénitude
de la grâce divine, et « cette paix qui surpasse toutes nos pensées 19 ».
Telles sont, en abrégé, les Vérités que les Pasteurs doivent enseigner sur le
Sacrement de Confirmation, non pas d’une manière sèche et nue, et uniquement
en paroles, mais avec le zèle d’une piété capable d’enflammer les coeurs: De
cette manière ils réussiront à les imprimer profondément dans l’esprit des
Fidèles.
19 Philipp., 4, 7.
(Page 168)
Chapitre dix-huitième — Du sacrement de l’Eucharistie
Parmi les signes mystiques et sacrés institués par Notre-Seigneur Jésus-Christ
pour être comme les canaux fidèles de sa Grâce, il n’en est aucun que l’on
puisse comparer à l’auguste sacrement de l’Eucharistie. Mais aussi il n’est pas
de crime dont les Fidèles doivent craindre d’être plus sévèrement punis, que de
manquer de respect et de piété envers un Sacrement qui renferme tant de
sainteté, ou plutôt qui contient l’Auteur même, et le Principe de toute sainteté.
C’est ce que l’Apôtre avait bien compris, et dont il nous a expressément avertis.
Car après avoir montré combien est énorme le crime de ceux qui « ne discernent
pas le Corps du Seigneur, » il ajoute aussitôt: 1 « c’est pourquoi plusieurs parmi
cous sont malades et languissants, et plusieurs sont morts ». Par conséquent,
pour que les Fidèles puissent retirer des fruits abondants de grâce, et se mettre à
l’abri de la juste colère de Dieu, en rendant à ce céleste Sacrement les honneurs
divins qu’il mérite, il sera nécessaire que les Pasteurs développent avec le plus
grand soin tout ce qui est capable de faire ressortir davantage la majesté de
l’Eucharistie.
§ I. — INSTITUTION DE L’EUCHARISTIE SES DIFFÉRENTS NOMS
Pour cela, ils suivront la marche de l’Apôtre Saint Paul, qui proteste n’avoir
transmis aux Corinthiens que ce qu’il avait appris du Seigneur, et ils
expliqueront en premier lieu comment ce Sacrement fut institué. Voici ce que
l’Evangéliste en rapporte ; rien de plus clair: « Le Seigneur ayant aimé les siens,
2 les aima jusqu’à la fin ; » et pour leur donner un gage tout-à -fait divin et
admirable de cet amour, sachant que l’heure était venue pour Lui de passer de
ce monde à son Père, il employa, pour être toujours avec les siens, un moyen
incompréhensible et infiniment au-dessus de toutes les choses naturelles. Après
avoir célébré la Pâque en mangeant l’agneau pascal avec ses disciples, voulant
enfin mettre la vérité à la place des figures, et la réalité à la place de l’ombre, 3
« Il prit du pain, puis rendant grâces à Dieu, il le bénit, le rompit, le donna à ses
disciples, et leur dit: prenez et mangez, ceci est mon Corps qui sera livré pour
vous. Faites ceci en mémoire de moi. Ensuite Il prit pareillement la coupe, après
avoir soupé, et Il dit: ce calice est le nouveau testament dans mon sang. toutes
les fois que vous Le boirez, faites-le en mémoire de Moi ».
Convaincus qu’ils ne pourraient jamais avec un seul mot donner une assez haute
idée de l’excellence et de la dignité de ce Sacrement, les Auteurs sacrés ont
essayé de l’exprimer par des dénominations nombreuses. Ainsi ils l’appellent
quelquefois l’Eucharistie, mot que nous pouvons traduire en français par Grâce
excellente, ou Action de grâces: deux choses qui lui conviennent parfaitement.
1 1 Cor., 11, 30.
2 Joan, 13, 1.
3 Matth., 26, 26. —- Marc., 14, 22. Luc., 22, 19. ————— 1 Cor., 11, 24.
(Page 169)
C’est une grâce excellente, soit parce qu’Il figure la Vie Eternelle, dont il a été
dit: 4 « la grâce de Dieu est la Vie Eternelle ; » soit parce qu’il contient Jésus-
Christ qui est la grâce même, et la source de toutes les grâces. C’est encore
évidemment une action de grâces, puisque en immolant cette victime de toute
pureté, nous rendons tous les jours à Dieu d’infinies actions de grâces pour tous
les bienfaits dont Il nous comble, et spécialement pour le don si parfait de la
grâce qu’Il nous communique par ce Sacrement. De plus, ce nom s’accorde
aussi très bien avec les circonstances qui en accompagnèrent l’institution. Car
Jésus-Christ « ayant pris du pain, le rompit et rendit grâces ». Et David en
contemplant la grandeur de ce Mystère, s’écrie: 5 « le Seigneur, le Dieu de bonté
et de miséricorde a perpétué la mémoire de ses merveilles ; Il a donné la
nourriture à ceux qui Le craignent. » Mais ce chant, il le fait précéder de celui
de l’action de grâces, et il dit: 6 « la magnificence et la gloire du Seigneur
reluisent dans ses ouvrages ».
Souvent aussi, on lui donne le nom de Sacrifice ; mais nous parlerons bientôt de
ce Mystère avec plus d’étendue.
On le nomme encore Communion, mot évidemment emprunté à ce passage de
l’Apôtre: 7 « le calice de bénédiction que nous bénissons, n’est-il pas la
communication du Sang de Jésus-Christ ? et le pain que nous rompons, n’est-il
pas la participation du Corps du Seigneur ? » Car, comme l’explique Saint Jean
Damascène, ce Sacrement nous unit à Jésus-Christ, et nous fait participer à sa
chair et à sa divinité ; puis il nous rapproche, il nous unit en Lui, pour ne plus
faire de nous tous qu’un seul corps.
C’est pour cette raison qu’on l’appelle aussi le Sacrement de la Paix et de la
Charité. Et ces mots nous font comprendre combien sont indignes du nom de
Chrétiens ceux qui entretiennent des inimitiés les uns contre les autres, et avec
quel zèle nous devons bannir loin de nous les haines, les dissensions, et les
discordes, qui sont une peste si terrible ; d’autant, que par le Sacrifice quotidien
de notre Religion nous protestons hautement que nous voulons avant tout
conserver la Paix et la Charité.
Les Auteurs sacrés lui donnent encore souvent le nom de Viatique, soit parce
qu’il est la nourriture spirituelle, qui nous soutient dans le pèlerinage de cette
vie ; soit parce qu’il nous prépare et nous assure le chemin qui conduit à la
gloire et à la félicité éternelle. C’est pour cela que la coutume a toujours été
observée dans l’Eglise, de ne laisser mourir personne sans l’avoir muni de ce
Sacrement.
4 Rom., 6, 23.
5 Psal., 110, 4, 5.
6 Id., 3.
7 1 Cor., 10, 15.
(Page 170)
Enfin il y a des Pères de l’Eglise très anciens, qui, fondés sur l’autorité de
l’Apôtre 8 ont donné quelquefois à l’Eucharistie le nom de Cène parce que
Notre-Seigneur Jésus-Christ l’institua dans le mystère, si précieux pour nous, de
la dernière Cène.
Toutefois, il ne faudrait pas conclure de là qu’il est permis de consacrer, ou de
recevoir, la sainte eucharistie, après avoir pris quelque nourriture ou quelque
boisson. On a toujours retenu et conservé ce salutaire usage, introduit (selon les
anciens Auteurs) par les Apôtres eux-mêmes, de ne la donner, qu’à ceux qui
sont à jeun.
§ II. — L’EUCHARISTIE EST UN VRAI SACREMENT: SA MATIÈRE.
Après ces explications sur le sens du mot, il faudra enseigner que l’Eucharistie
est un véritable Sacrement, et l’un des sept que l’Eglise a toujours reconnus et
vénérés. D’abord dans la consécration. du calice, il est appelé le mystère de la
Foi. Ensuite, sans parler de ces témoignages presque innombrables des Auteurs
ecclésiastiques qui ont constamment placé l’Eucharistie au rang des vrais
Sacrements, on trouve une preuve de son existence dans sa propre essence. En
effet, nous y voyons des signes extérieurs et sensibles ; la Grâce y est figurée et
produite ; enfin les Evangélistes et l’Apôtre ne laissent aucun lieu de douter que
Jésus-Christ n’en soit l’Auteur. Or, ce sont là précisément les caractères qui
conviennent exclusivement aux Sacrements, et là où ils se rencontrent, il n’est
pas besoin de chercher d’autres preuves.
Mais il faut observer, et avec soin, qu’il y a plusieurs choses dans ce Mystère
auxquelles les Auteurs ecclésiastiques ont donné le nom de Sacrement. Ainsi ils
ont appelé Sacrement la Consécration, la Communion, et souvent même le
Corps et le Sang de Notre-Seigneur qui sont renfermés dans l’Eucharistie. Saint
Augustin 9 dit que ce Sacrement consiste en deux choses, l’apparence visible des
éléments, et la vérité invisible de la chair et du sang de Notre-Seigneur Jésus-
Christ. C’est dans le même sens que nos disons qu’il faut adorer ce Sacrement,
c’est-à-dire, le Corps et le Sang de Notre-Seigneur. Mais il est évident que
toutes ces choses ne s’appellent Sacrement que d’une manière impropre. Ce nom
ne convient essentiellement et réellement qu’aux seules espèces du pain et du
vin.
On voit par là combien l’Eucharistie diffère de tous les autres Sacrements.
Ceux-ci ne subsistent que par l’emploi de la matière, c’est-à-dire, à l’instant
même où ils sont administrés. Le Baptême, par exemple, ne s’élève à l’état de
Sacrement, que dans le moment où l’on emploie l’eau pour baptiser quelqu’un.
Mais pour compléter et parfaire l’Eucharistie, il suffit de la consécration de la
matière, laquelle ne cesse point d’être un vrai Sacrement, dans le vase même où
on la tient en réserve.
8 1 Cor., 11, 20.
9 Lib., 3, de Trinit. Cap., 4.
(Page 171)
De plus dans les autres Sacrements, la matière et les éléments employés ne se
changent point en une autre substance. L’eau du Baptême et l’huile de la
Confirmation ne perdent point leur nature primitive d’eau et d’huile, lorsqu’on
administre ces Sacrements. Mais dans l’Eucharistie, ce qui était du pain et du
vin avant la consécration, change après la consécration et devient véritablement
le Corps et le Sang de Notre-Seigneur.
Cependant, quoiqu’il y ait deux éléments, le pain et le vin, pour faire la matière
intégrale de l’Eucharistie, il n’y a qu’un seul Sacrement et non pas plusieurs,
selon la doctrine enseignée par l’Eglise. Autrement, on ne pourrait plus soutenir,
avec toute la tradition, avec les Conciles de Latran, de Florence et de Trente,
qu’il y a sept Sacrements, ni plus ni moins. D’ailleurs la grâce de ce Sacrement a
pour but de faire de nous tous un seul corps mystique. Mais. pour qu’il soit. luimême
en harmonie avec l’effet qu’il produit, il faut qu’il soit un, non qu’il ne
puisse être composé de plusieurs parties, mais parce que tout doit n’y
représenter qu’une seule chose. La nourriture et la boisson qui sont deux choses
différentes, s’emploient pour une seule et même fin, qui est de réparer les forces
du corps. Pareillement il était de toute convenance d’instituer de Sacrement avec
deux matières différentes entre elles, mais analogues aux substances dont nous
venons de parler, pour représenter l’Aliment spirituel qui soutient nos âmes et
répare leurs forces. Aussi le Seigneur a-t-il dit 10: « Ma chair est véritablement
une nourriture, et mon sang est vraiment un breuvage. »
Les Pasteurs auront ensuite à expliquer avec un grand soin ce que signifie ce
Sacrement, afin que les Fidèles, en voyant les saints Mystères des yeux de leurs
corps, nourrissent en même temps leur âme par la contemplation des Vérités
divines que ces Mystères rappellent.
Or l’Eucharistie exprime principalement trois choses la première est une chose
passée ; c’est la Passion de Notre-Seigneur Jésus-Christ. Il nous l’apprend Luimême
par ces paroles: 11 faites ceci en mémoire de moi. Puis, l’Apôtre dit
positivement: 12 toutes les fois que vous mangerez ce pain et que vous boirez ce
calice, vous annoncerez la mort de Jésus-Christ, jusqu’à ce qu’Il vienne.
La seconde est une chose présente. C’est la Grâce divine et céleste que ce
Sacrement nous communique pour nourrir et conserver nos âmes. Dans le
Baptême nous sommes engendrés à une vie nouvelle ; dans la Confirmation
nous sommes fortifiés, afin de pouvoir résister à Satan, et confesser
publiquement Jésus-Christ. Mais dans l’Eucharistie nous recevons la nourriture
qui entretient en nous la Vie spirituelle.
La troisième regarde l’avenir, ce sont les délices et la gloire éternelle dont Dieu
a promis de nous faire jouir dans la céleste patrie.
10 Joan, 6, 55.
11 Luc., 22, 19.
12 1 Cor., 1, 26.
(Page 172)
Ces trois choses, qui ont évidemment rapport au passé, au présent et à l’avenir,
sont néanmoins si bien signifiées par le mystère sacré de l’Eucharistie, que le
Sacrement, quoique composé d’espèces différentes, représente chacune d’elles
en particulier, comme si elles n’en faisaient qu’une seule.
Mais avant tout, il est nécessaire aux Pasteurs de bien connaître la matière de
l’Eucharistie, soit afin qu’ils puissent la consacrer eux-mêmes comme l’Eglise le
demande, soit afin qu’ils puissent faire comprendre aux Fidèles ce que signifie
ce Sacrement, et exciter dans leurs coeur s le désir et l’ardeur d’en recueillir les
fruits.
Ce Sacrement a deux matières: la première dont nous allons parler, c’est le pain
de pur froment ; puis, la seconde que nous verrons plus loin. Les Evangélistes
Saint Matthieu, Saint Marc et Saint Luc nous apprennent que Notre-Seigneur
Jésus-Christ prit du pain, le bénit et le rompit en disant 13: « Ceci est mon
corps. » — Dans Saint Jean, le Sauveur se donne à Lui-même le nom de pain 14:
« Je suis, dit-il, le Pain vivant descendu du ciel. » Mais il y a plusieurs sortes de
pain. tantôt c’est dans la matière qu’il varie ; il peut être de froment, d’orge ou
de légumes, ou d’autres fruits de la terre. tantôt ce sont les qualités seules qui
seront différentes ; l’un renfermera du levain, tandis que l’autre n’en contiendra
point. Or, pour l’Eucharistie, les paroles de Notre-Seigneur font voir que le pain
doit être de pur froment. Dans le langage ordinaire, ce mot employé simplement
et sans modification, signifie le pain de froment seul. Une figure de l’Ancien
testament vient encore confirmer cette Vérité. Le Seigneur avait ordonné que les
pains de proposition, qui figuraient le sacrement de l’Eucharistie, fussent de
pure fleur de froment.
Mais si le pain de froment doit seul être regardé comme la matière de
l’Eucharistie, (conformément à la tradition apostolique et à l’enseignement
formel de l’Eglise catholique), il est facile de se convaincre que ce pain doit être
sans levain, d’après ce que fit Notre-Seigneur le jour où Il institua ce Sacrement.
C’est en effet le premier des azymes, et chacun sait que ce jour-là il était
défendu aux Juifs d’avoir du pain levé dans leurs maisons.
Si l’on oppose à cette doctrine l’autorité de Saint Jean l’Evangéliste, qui
rapporte que tout cela se fit avant la fête de Pâques, il est facile de détruire cette
objection. La fête des azymes commençait dès le soir de la cinquième férie,
temps où le Sauveur célébra la Pâque. Et ce que les autres Evangélistes ont
appelé le premier jour des azymes, Saint Jean l’appela la veille de Pâques, parce
qu’il crut devoir noter surtout le jour naturel, dont la durée commence au lever
du soleil. C’est pourquoi Saint Jean Chrysostome entend par le premier des
azymes le jour où l’on devait, sur le soir, manger les azymes. D’ailleurs la
consécration du pain sans levain est en parfaite harmonie avec la pureté et
13 Matth., 26, 26. — Marc., 14, 22. —— Luc., 22, 19.
14 Joan., 6, 41.
(Page 173)
l’innocence de coeur que les Fidèles doivent apporter à la réception de ce
Sacrement. C’est ce que l’Apôtre nous apprend par ces paroles 15: « Purifiezvous
du vieux levain, afin que vous soyez une pâte nouvelle, comme vous êtes un
pain azyme ; car Jésus-Christ est l’Agneau pascal immolé pour nous. Célébrons
donc notre Pâque ; non avec le vieux levain, ce levain de malice et d’iniquité,
mais avec les azymes de la sincérité et de la vérité. »
Cependant cette qualité (pour le pain) d’être sans levain n’est pas tellement
nécessaire, que le Sacrement ne puisse exister, si elle venait à manquer. Le pain
azyme et le pain levé conservent également le nom, les propriétés et toute la
nature du pain véritable, toutefois il n’est permis à personne, de changer de son
autorité privée, ou pour mieux dire d’avoir la témérité de changer la sainte
coutume de son Eglise. Et cela est d’autant moins permis aux Prêtres de l’Eglise
latine, que les Souverains Pontifes ont ordonné de ne célébrer les saints
Mystères qu’avec le pain azyme. — Mais en voilà assez sur cette première partie
de la matière eucharistique. Remarquons cependant encore, en finissant, qu’on
n’a jamais déterminé une quantité particulière de pain pour la consécration, par
la raison que l’on ne peut déterminer davantage d’une manière précise le nombre
de ceux qui peuvent et doivent participer à ces sacrés Mystères.
Venons maintenant à l’autre matière de l’Eucharistie. Cette seconde matière est
le vin exprimé du fruit de la vigne, mais auquel il faut mêler un peu d’eau.
L’Eglise catholique a toujours enseigné que notre Sauveur avait employé du vin
dans l’institution de ce Sacrement, puisqu’il dit Lui-même 16 « Je ne boirai plus
de ce fruit de la vigne jusqu’à cet autre jour… » Si c’est le fruit de la vigne,
remarque Saint Jean Chrysostome, c’est donc du vin et non pas de l’eau, comme
s’il eût voulu détruire longtemps d’avance l’hérésie de ceux qui prétendaient que
l’eau seule devait être employée dans le mystère de l’Eucharistie.
Cependant l’usage a toujours été dans l’Eglise de mêler un peu d’eau au vin.
D’abord parce que l’autorité des Conciles et le témoignage de Saint Cyprien
nous apprennent que Notre-Seigneur le fit Lui-même ; ensuite parce que ce
mélange nous rappelle le Sang et l’eau qui coulèrent du côté de Jésus-Christ.
Enfin l’eau, comme nous le voyons dans (Apocalypse, représente le peuple.
L’eau mêlée au vin, exprime très bien l’union du peuple fidèle avec Jésus Christ
son Chef. Au reste cet usage est de tradition apostolique, et l’Eglise l’a toujours
observé. Mais quelques graves que soient les raisons de mettre de l’eau dans le
vin, et bien qu’on ne puisse la supprimer sans pécher mortellement, si elle venait
à manquer, le Sacrement n’en existerait pas moins. Enfin ce que les Prêtres
devront bien observer, c’est que si dans la célébration des saints Mystères, il est
nécessaire de mêler un peu d’eau au vin, ce ne doit être qu’en petite quantité,
puisque, au jugement des théologiens, cette eau se change en vin. Voilà
15 1 Cor., 5, 7.
16 Matt., 26, 29. —- Marc., 14, 25.
(Page 174)
pourquoi le Pape Honorius écrivait 17: « Il s’est introduit un abus très
répréhensible parmi vous, c’est de mettre beaucoup plus d’eau que de vin,
contre la coutume très raisonnable de toute t’Eglise, qui est de mettre beaucoup
plus de vin que d’eau. »
Il n’y a donc que le pain et le vin qui soient la matière de l’Eucharistie ; et c’est
à bon droit que l’Eglise a défendu, par plusieurs décrets, d’offrir autre chose que
le pain et le vin, comme quelques-uns avaient la témérité de, le faire.
Voyons maintenant combien les deux symboles du pain et du vin sont propres à
représenter la nature et les effets que nous reconnaissons dans ce Sacrement.
Et d’abord ils nous représentent Jésus-Christ comme notre vie véritable. Luimême
n’a-t-Il pas dit: 18 « Ma Chair est véritablement une nourriture, et mon
Sang est vraiment un breuvage ? » Le Corps de Jésus-Christ est donc, pour ceux
qui Le reçoivent saintement et avec piété, un Aliment qui donne la Vie éternelle,
et par là même il était de toute convenance que ce Sacrement fût constitué
précisément avec les éléments qui servent à soutenir la vie présente. Cela fait
très bien comprendre aux Fidèles que l’esprit et le coeur sont rassasiés par la
communion du Corps et du Sang du Seigneur.
Cas deux éléments avaient encore cet avantage qu’ils pouvaient servir à
convaincre les hommes de la présence réelle du Corps et du Sang de Jésus-
Christ dans l’Eucharistie. tous les jours nous voyons le pain et le vin se changer,
par les seules forces de la nature, en notre chair et en notre sang. C’est une
image qui peut facilement nous amener à croire que la substance du pain et du
vin est changée, par les paroles de la Consécration, au vrai Corps et au vrai Sang
de Notre-Seigneur.
Le changement miraculeux de ces éléments peut servir aussi à nous faire
entrevoir ce qui se passe dans l’âme. De même, en effet, que- la substance du
pain et du vin est changée réellement au Corps et au Sang de Jésus-Christ,
quoiqu’il n’y ait aucune apparence visible de ce changement ; de même, quoique
rien ne paraisse changer en nous au dehors, cependant nous nous trouvons
intérieurement renouvelés pour la Vie spirituelle, en recevant la Vie véritable,
dans le sacrement de l’Eucharistie.
Enfin l’Eglise est un seul corps composé de plusieurs membres, dont l’union ne
pouvait être plus parfaitement représentée que par les éléments du pain et du vin.
Le pain est fait d’une multitude de grains, et le vin de plusieurs grappes ; ils
nous rappellent donc très bien que, si nombreux que nous soyons, le mystère
divin de l’Eucharistie nous unit par le lien le plus étroit, et fait de nous tous
comme un seul corps.
§ III. — FORME DE L’EUCHARISTIE.
17 Decret. de Celebr. Missae.
18 Joan., 6, 55.
(Page 175)
Il nous reste maintenant à parler de la forme qu’il faut employer pour la
Consécration du pain, non pas qu’il soit utile de livrer ces Mystères, même au
peuple fidèle, sans nécessité — puisqu’il n’est pas nécessaire que ceux q i ne
sont pas dans les Ordres sacrés les connaissent -mais de peur que certains
Prêtres ne l’ignorent, et ne commettent quelque faute considérable dans la
Consécration.
Les Evangélistes Saint Matthieu, Saint Luc et l’Apôtre Saint Paul, nous
apprennent que cette forme consiste dans ces paroles : Ceci est mon Corps, car
voici ce qui est écrit: 19 « pendant qu’ils soupaient, Jésus prit du pain, le bénit,
le rompit et le donna à ses disciples en disant: prenez et mangez ; ceci est mon
Corps. » Cette forme, employée par notre Seigneur Jésus-Christ Lui-même pour
la consécration de son Corps, a été constamment en usage dans l’Eglise
catholique. nous passons ici sous silence les témoignages des Saints Pères, qu’il
serait beaucoup trop long de rapporter, ainsi que le décret du Concile de
Florence, que tout le monde connaît, et nous nous bornons à rappeler encore ces
mots de Notre-Seigneur: 20 « faites ceci en mémoire de Moi. » (Ils établissent
clairement le point que nous traitons.) Cet ordre qu’Il donna à ses Apôtres doit
se rapporter non seulement à ce qu’Il avait fait Lui-même, mais encore à ce qu’Il
avait dit, et spécialement aux paroles qui furent prononcées, autant pour
produire que pour signifier l’effet du Sacrement.
D’ailleurs, on pourrait encore aisément se convaincre v de cette vérité par la
raison. La forme d’un Sacrement consiste dans les paroles qui expriment l’effet
produit par ce Sacrement. Or, les paroles que nous avons citées indiquent et
signifient très bien ce qui s’opère dans l’Eucharistie, à savoir le changement du
pain au vrai Corps de Notre-Seigneur, et par conséquent elles en sont
véritablement la forme. On peut entendre dans ce sens ce qui est dit dans
l’Evangéliste: 21 « qu’Il bénit le pain. » C’est la même chose, ce semble, que s’Il
eût dit qu’Il bénit le pain en disant: ceci est mon Corps. Il est vrai que
l’Evangéliste, avant les paroles que nous venons de citer, dit également:
« prenez et mangez » ; mais ces deux mots ne regardent que l’usage de la chose,
et non la consécration de la matière. Aussi, quoique le Prêtre soit obligé de les
prononcer, ne sont-elles pas nécessaires à l’existence du Sacrement, pas plus que
la conjonction car, que l’on prononce néanmoins dans la consécration du Corps
et du Sang de Jésus-Christ. Autrement s’il n’y avait personne pour recevoir
l’Eucharistie, on ne devrait, et on ne pourrait même pas la consacrer. Et
cependant, il est incontestable que le Prêtre qui prononce les paroles du Seigneur
suivant l’usage et la coutume de l’Eglise, sur un pain propre à devenir la matière
de l’Eucharistie, consacre réellement et validement cette matière quand même il
arriverait que l’Eucharistie ne serait administrée à personne.
19 Matth., 26, 26. — Marc., 14, 22. —— Luc., 22, 19. ——– 1 Cor., 11, 24.
20 Luc., 22, 19.
21 Matt., 26, 26.
(Page 176)
Quant à la Consécration du vin qui est la seconde matière du Sacrement, il faut
pour les mêmes raisons que nous avons apportées plus haut, que le Prêtre en
connaisse parfaitement la forme: Or, nous devons tenir pour certain qu’elle est
ainsi formulée: 22 « Ceci est le Calice de mon Sang, de la nouvelle et éternelle
Alliance, le mystère de la Foi, qui sera versé pour vous et pour plusieurs, pour
la rémission des péchés: » De ces paroles plusieurs sont tirées de l’Ecriture, et
l’Eglise à reçu les autres d’une tradition apostolique: On trouve dans Saint Luc
et dans l’Apôtre: 23 Ceci est le Calice ; et dans Saint Luc ainsi que dans Saint
Matthieu: 24 de mon sang, ou mon Sang de la nouvelle Alliance, qui sera versé
pour vous et pour plusieurs, pour la rémission des péchés. Quant à ces autres
expressions, éternelle, et, mystère de la Foi, nous les tenons de la tradition
interprète et gardienne de la Vérité catholique.
Personne ne pourra douter que ces paroles ne soient la forme de la Consécration
du vin, s’il se rappelle ce que nous avons dit sur la forme de la Consécration du
pain, car il est certain qu’elle consiste dans les paroles qui expriment le
changement de la substance du vin au Sang de Notre-Seigneur. Or, celles que
nous venons de rapporter indiquent clairement ce changement ; et par
conséquent il ne saurait y avoir d’autre forme que celle-là, pour consacrer le vin.
Ces paroles expriment en outre quelques effets admirables du Sang de Jésus-
Christ répandu dans sa Passion, et qui appartiennent d’une manière spéciale à ce
Sacrement. Le premier de ces effets c’est l’accès à l’héritage éternel, auquel
nous donne droit l’Alliance nouvelle et éternelle. Le second, c’est l’accès à la
justice par le mystère de la Foi. Car Dieu a établi Jésus-Christ 25 pour être la
Victime de propitiation, par la Foi dans sort Sang, montrant tout ensemble qu’Il
est juste. Lui-même, et qu’Il justifie celui qui a la Foi en Jésus-Christ. Le
troisième effet est la rémission des péchés.
Mais comme ces paroles de la Consécration du vin sont pleines de mystères ; et
qu’elles sont parfaitement appropriées à ce qu’elles expriment, il y a lieu de les
examiner avec le plus grand soin. Quand on dit: 26 « Ceci est le calice de mon
Sang », ces mots signifient ceci est mon Sang qui est contenu dans ce calice. Et
c’est avec beaucoup de sagesse et de raison que l’on fait mention du calice, en
consacrant le Sang qui doit être le breuvage des Fidèles. Le Sang par lui-même
n’exprimerait pas assez nettement qu’il doit être bu, s’il ne nous était présenté
dans une coupe. Ensuite on ajoute: « de la nouvelle Alliance », pour nous faire
comprendre que le Sang de Jésus-Christ ne nous est pas seulement donné en
figure, comme dans l’ancienne Alliance dont Saint Paul a dit: 27 « qu’elle ne fut
22 Decret. lib. 3. de Celebret. Missae.
23 Luc., 22, 20. 1 Cor., 11, 25.
24 Luc., 22, 20. Matth., 28, 28.
25 Rom., 3, 25, 26.
26 1 Cor., 11, 25.
27 Hebr., 9, 18.
(Page 177)
point confirmée sans effusion de Sang », mais en vérité et réellement. Ce qui ne
convient qu’à l’Alliance nouvelle.
Voilà pourquoi Saint Paul a écrit: 28 Jésus-Christ est le Médiateur du nouveau
testament, afin que, par sa mort ; ceux qui noter appelés reçoivent l’héritage
éternel qui leur a été promis: quant au mot éternel, il se rapporte précisément à
cet héritage éternel qui nous est échu par le droit que nous confère la mort: de
Jésus-Christ notre testateur éternel.
Les mots qui suivent, à savoir: « Le Mystère de la Foi », n’excluent pas la réalité
de la chose, ils indiquent seulement qu’il faut admettre un effet caché et
infiniment éloigné de la portée de nos yeux. Le sens qu’on leur donne ici est tout
différent de celui qu’ils ont, quand on les applique au Baptême. Comme c’est
par la Foi que nous voyons le Sang de Jésus-Christ caché sous l’apparence du
vin, c’est pour ce motif que nous l’appelons le mystère de la Foi. Le Baptême,
au contraire, s’appelle chez nous le sacrement de la Foi, ou chez les grecs, le
mystère de la Foi, parce qu’il contient une profession entière de la Foi
chrétienne. — Ce qui fait encore que nous appelons mystère de la Foi le Sang du
Seigneur, c’est que la raison a beaucoup de difficulté et de peine à admettre et à
croire, d’après l’enseignement de la Foi, que Notre-Seigneur Jésus-Christ,
véritable Fils de Dieu, vrai Dieu Lui-même et vrai homme tout ensemble, a
souffert la mort pour nous. Or cette mort nous est représentée par le Sacrement
de son Sang. C’est pourquoi il était de toute convenance de rappeler ici, plutôt
que dans la consécration du pain, la Passion du Sauveur par ces paroles: « Qui
sera répandu pour la rémission des péchés. » Le Sang, consacré séparément,
possède beaucoup plus de force et plus d’efficacité pour mettre sous les yeux de
tous la Passion de notre Seigneur, sa Mort et la nature de ses souffrances. Les
autres mots: « pour vous et pour plusieurs », sont empruntés les uns à saint
Matthieu, 29 et les autres à saint Luc 30. Et c’est l’Eglise qui, inspirée par l’esprit
de Dieu, les a réunis. Ils servent à exprimer les fruits et les avantages de la
Passion. Si nous en considérons en effet la vertu et l’efficacité, nous sommes
obligés d’avouer que le Sang du Seigneur a été répandu pour le salut de tous.
Mais si nous examinons les fruits que les hommes en retirent, il est évident que
plusieurs seulement, et non pas tous, en profitent. Lorsque Jésus-Christ dit: pour
vous, Il entendait par là, à l’exception de Judas, ceux qui étaient présents, et à
qui il parlait, ou bien les élus d’entre les Juifs, tels que ses disciples. En ajoutant:
« pour plusieurs », Il voulait désigner tous les autres élus, soit d’entre les Juifs,
soit d’entre les Gentils. Ainsi c’est avec raison qu’il n’a pas été dit: pour tous,
puisqu’il s’agissait en cet endroit du fruit de la Passion, qui n’a procuré le salut
qu’aux élus seulement. C’est dans ce sens qu’il faut entendre ces paroles de
28 Hebr., 9,.13.
29 Matth., 26, 28.
30 Luc., 22, 20.
(Page 178)
l’Apôtre: 31 « Jésus-Christ n’a été immolé qu’une fois pour effacer les péchés de
plusieurs » ; et ce que dit Notre-Seigneur dans Saint Jean: 32 « Je prie pour eux,
je ne prie pas pour le monde, mais pour ceux que Vous m’avez donnés, parce
qu’ils sont à vous. »
Il y a encore beaucoup d’autres Mystères renfermés dans ces paroles de la
Consécration. Mais les Pasteurs zélés, et fidèles à méditer souvent les choses
célestes, les découvriront aisément d’eux-mêmes avec l’aide de Dieu.
31 Hebr., 9, 26.
32 Joan., 17, 9.
(Page 179)
Chapitre dix-neuvième — Du sacrement de l’Eucharistie (suite)
§ I. — LA PRÉSENCE RÉELLE.
Le moment est venu de reprendre l’explication de certains points de doctrine
que, pour aucun motif, on ne doit laisser ignorer aux Fidèles.
L’Apôtre nous enseigne que ceux qui 1 ne discernent point le Corps de Notre-
Seigneur, commettent un grand crime. Les Pasteurs devront donc, avant tout,
exhorter les Chrétiens à faire tous leurs efforts pour élever ici leur esprit et leur
raison au-dessus des choses sensibles. S’ils se persuadaient que le sacrement de
l’Eucharistie ne contient que ce que les sens y aperçoivent, ils tomberaient
fatalement dans cette impiété énorme de croire qu’il ne renferme que du pain et
du vin, puisque les yeux, le toucher, l’odorat, le goût ne rapportent que des
apparences de pain et de vin. Il faut donc faire en sorte qu’ils renoncent, autant
que possible, au jugement des sens, pour s’élever uniquement à la contemplation
de la Vertu et de la Puissance infinie de Dieu ; car la Foi catholique enseigne et
croit, sans hésitation aucune, que les paroles de la Consécration produisent
spécialement trois effets admirables.
Le premier, c’est que le vrai corps de Notre-Seigneur Jésus-Christ, Celui-là
même qui: est né de la Vierge Marie, qui est assis à la droite du Père, est
contenu dans l’Eucharistie.
Le second c’est que dans le Sacrement il ne reste rien de la substance des deux
éléments, quoique cela semble tout-à-fait opposé et contraire au rapport des
sens.
Le troisième, qui se, déduit aisément des deux autres, et qui est positivement
exprimé par les paroles de la Consécration, c’est que par une disposition
inexplicable et toute miraculeuse, les accidents qui apparaissent aux yeux, et que
les autres sens perçoivent aussi, se soutiennent sans le secours d’aucun sujet. Ils
présentent encore toutes les apparences du pain et du vin. Mais ils ne tiennent à
aucune substance ; ils subsistent par eux-mêmes. Quant à la substance même du
pain et du vin, elle est tellement changée au Corps et au Sang de Jésus-Christ,
qu’il n’en reste absolument rien, et qu’il n’y a réellement plus ni substance du
pain, ni substance du vin.
Parlons d’abord du premier de ces effets. Les Pasteurs s’efforceront de faire
comprendre combien sont claires et positives les paroles de Notre Sauveur, qui
établissent la présence réelle de son Corps dans l’Eucharistie. En effet, il a dit : 2
« Ceci est mon Corps, ceci est mon Sang. » Or, il n’est personne de bon sens qui
ne comprenne immédiatement ce que ces paroles signifient : d’autant plus qu’il
est ici question de la nature humaine, et qu’il est hors de doute, dans la Foi
1 1 Cor., 11, 29.
2 Matth., 16, 26.
(Page 180)
catholique, que Jésus-Christ était véritablement homme. Aussi saint Hilaire, ce
personnage si distingué par sa sainteté et par sa science, parlant de la présence
réelle de la Chair et du Sang de Jésus-Christ, a-t-il dit nettement : 3 « qu’il est
impossible pour nous de douter de cette vérité, puisque Jésus-Christ a déclaré
lui-même, et que la Foi nous enseigne, que sa Chair est vraiment une
nourriture. »
Les Pasteurs auront encore à développer un autre passage dont l’explication fera
aisément conclure que l’Eucharistie contient vraiment le Corps et le Sang de
Jésus-Christ. Saint Paul, après avoir rappelé la consécration que le Seigneur
avait faite du pain et du vin, et la distribution des saints Mystères à ses Apôtres,
ajoute : 4 « que l’homme s’éprouve donc lui-même, et qu’après cela il mange de
ce pain et boive de ce calice : car celui qui le mange et le boit indignement,
mange et boit sa propre condamnation, ne discernant pas le corps du
Seigneur ». Si, comme le prétendent les hérétiques, nous n’avions autre chose à
vénérer dans ce Sacrement que le souvenir et le signe de la Passion de Jésus-
Christ, pourquoi l’Apôtre se servirait-il d’expressions aussi fortes pour exhorter
les Fidèles à s’éprouver ? Ce mot terrible de condamnation, employé par lui,
montre que c’est un crime abominable de recevoir indignement le Corps du
Seigneur caché sous les espèces eucharistiques, et de ne pas distinguer cette o
Triture e toutes les autres. Mais le même Apôtre s’exprime encore plus
formellement dans le Chapitre précédent de la même Epître, lorsqu’il dit : 5 « Le
calice de bénédiction que nous bénissons, n’est-il pas la communication du Sang
de Jésus-Christ ? et le pain que nous rompons, n’est-ce pas la participation du
Corps du Seigneur ? »
On ne peut désigner plus clairement la véritable substance du Corps et du Sang
de Jésus-Christ. Mais en expliquant ces passages de la sainte Ecriture, les
Pasteurs auront soin de faire remarquer aux Fidèles, qu’ils ne renferment rien de
douteux ni d’incertain, surtout parce que l’Eglise de Dieu, avec son autorité
infaillible, les a toujours entendus dans le sens que nous venons d’exposer. Pour
nous en convaincre nous avons deux moyens faciles.
Le premier, c’est de consulter les Pères qui ont fleuri à l’origine et dans tous les
âges de l’Eglise, et qui sont les meilleurs témoins de sa doctrine. Or, ils ont tous
enseigné, et d’un accord unanime, la vérité du dogme en question. Mais ce serait
un travail infini de citer tous les témoignages. Il nous suffira d’en rapporter, ou
d’en indiquer quelques-uns, qui nous permettront de juger des autres. Que Saint
Ambroise produise, le premier sa profession de Foi : dans le livre qu’il a écrit sur
ceux qui sont initiés aux Mystères 6 , il affirme que « l’on reçoit dans
l’Eucharistie le vrai Corps de Jésus-Christ, comme Il l’avait pris lui-même très
3 Lib. 8, de Trinit.
4 1 Cor., 11, 28.
5 1 Cor., 10, 16.
6 Lib. 4, de Sacram.
(Page 181)
réellement dans le sein de la bienheureuse Vierge et que c’est un article de Foi
incontestable ». – « Avant la Consécration, dit-il ailleurs, il n’y a que du pain,
mais après la Consécration, il n’y a que la Chair de Jésus-Christ ».
Que S. Jean Chrysostome se présente ensuite ; c’est un autre témoin non moins
digne de confiance, et d’une autorité non moins grande. II professe et enseigne la
même vérité dans une foule de passages, mais surtout dans la 60e homélie, « de
ceux qui participent indignement aux saints Mystères » et dans les homélies 41
et 45, sur Saint Jean. « Obéissons à Dieu, dit-il, et ne refusons pas de Le croire,
lors même qu’Il semble dire des choses contraires à la raison et aux sens. Sa
parole est infaillible, tandis que notre jugement s’égare facilement. »
Et Saint Augustin, ce défenseur si zélé de la Foi catholique, a toujours pensé et
parlé de même, mais spécialement dans son commentaire sur le Psaume 33 : « se
porter soi-même dans ses mains est impossible à l’homme, dit-il, cela ne peut
convenir qu’à Jésus-Christ ; car il se portait dans ses propres mains, lorsque,
donnant son Corps, il dit : ceci est mon Corps. »
Enfin, sans parler de Saint Justin et de Saint Irénée, Saint Cyrille, dans son 4e
livre sur Saint Jean, affirme si clairement que la véritable Chair de Jésus-Christ
est dans l’Eucharistie, que nulle interprétation fausse et captieuse ne pourra
jamais obscurcir ses paroles.
Si les Pasteurs désiraient connaître encore d’autres témoignages des Pères, il
serait facile de leur citer Saint Denys, Saint Hilaire, Saint Jérôme, Saint Jean
Damascène et une foule d’autres dont les sentiments si importants sur cette
matière ont été réunis en corps d’ouvrage, par des hommes pieux et savants, et se
lisent partout.
Le second moyen de connaître la doctrine de l’Eglise dans les choses de la Foi,
c’est la condamnation qu’elle a faite des doctrines et des opinions contraires. Or,
il est impossible de le nier, le dogme de la Présence réelle de Jésus-Christ dans
l’Eucharistie a toujours été tellement répandu et popularisé dans toute l’Eglise, il
a toujours été si universellement reçu par tous les Fidèles, qu’au moment où
Bérenger, dans le onzième siècle, osa l’attaquer et prétendre qu’il n’y avait là
qu’un signe, il fut aussitôt condamné, et d’une voix unanime, au Concile de
Verceil, convoqué par le Pape Léon IX, et lui-même y anathématisa son hérésie.
Et lorsque plus tard il revint encore à cette erreur impie, il fut de nouveau
condamné par trois autres Conciles, l’un de Tours, et les deux autres de Rome,
ces deux derniers assemblés successivement par les Papes Nicolas II et Grégoire
VIII. Toutes ces décisions furent confirmées ensuite par Innocent III dans le
Concile général de Latran. Enfin les Conciles de Florence et de Trente sont
venus tour à tour fixer ce dogme avec une clarté et une précision invincibles.
Si les Pasteurs ont soin de bien mettre en lumière toutes ces autorités, ils
pourront, non pas ramener les hérétiques qui, aveuglés par leurs erreurs, ne
baissent rien tant que la vérité, mais affermir les faibles, et remplir les âmes
(Page 182)
pieuses de consolation et de joie : d’autant plus — et cela est évident pour les
Fidèles — que la foi de cette vérité est renfermée dans les autres articles de la
Doctrine chrétienne. Quiconque en effet croit et confesse que Dieu est Tout
Puissant, croit par là-même qu’Il n’a pas manqué de pouvoir pour opérer le chefd’oeuvre
que nous admirons et que nous révérons dans l’Eucharistie. Quiconque
encore croit la sainte Eglise catholique, doit nécessairement reconnaître pour
vraie la doctrine que nous venons d’expliquer.
Mais ce qui met le comble au bonheur et à l’édification des âmes pieuses, c’est
de contempler la sublime dignité (le ce Sacrement. Par là elles comprennent
d’abord toute la perfection de la Loi évangélique, laquelle possède en réalité ce
que la Loi de Moise n’avait qu’en figures et en images. Ce qui a fait dire
admirablement à Saint Denys 7 que « Notre Eglise tient le milieu entre la
Synagogue et la Jérusalem céleste, et qu’elle participe de l’une et de l’autre ».
Les fidèles ne sauraient donc trop admirer la perfection, la gloire et la grandeur
de la sainte Eglise, puisqu’il n’y a, pour ainsi dire, qu’un seul degré qui la sépare
de la béatitude céleste. Nous avons cela de commun avec les habitants des cieux,
que les uns et les autres nous possédons Jésus-Christ ; Dieu et homme, présent
au milieu de nous. Le seul degré qui nous sépare d’eux, c’est qu’ils jouissent de la
Présence de Jésus-Christ par la vision béatifique, tandis que nous, nous adorons
seulement sa Présence, Présence invisible à nos yeux, et cachée sous le voile
miraculeux des saints Mystères, mais que cependant nous confessons avec une
Foi ferme et inébranlable.
Enfin Jésus-Christ nous a laissé dans ce Sacrement, la preuve de l’immense
amour qu’Il a pour nous. N’était-ce pas en effet un des plus beaux traits de cet
amour, de n’avoir pas emporté loin de nous cette nature qu’Il nous avait
empruntée, mais d’avoir voulu, autant Rue cela était possible, demeurer sans
cesse avec nous, afin que sans cesse on pût dire de Lui en toute vérité 8 : « mes
délices sont d’être avec les enfants des hommes ? ».
§ II — JÉSUS-CHRIST EST TOUT ENTIER DANS L’EUCHARISTIE.
Ici les Pasteurs auront à expliquer que l’Eucharistie ne contient pas seulement le
Corps de Jésus-Christ avec tout ce qui constitue un corps véritable, comme les
os et les nerfs, mais encore Jésus-Christ tout entier. Il faut enseigner que Jésus-
Christ, c’est le nom d’un Dieu et d’un homme tout à la fois, c’est-à-dire d’une
personne dans laquelle la nature divine et la nature humaine son ; réunies ;
Jésus-Christ possède les deux substances et ce qui les caractérise, la divinité
d’abord, puis la nature humaine tout entière avec l’âme, les parties du corps et le
sang qui la composent. Nous devons donc croire que toutes ces choses se
trouvent dans l’Eucharistie. Car de même qu’au ciel l’humanité de Jésus-Christ
est unie à la divinité dans une seule personne, (et dans une seule hypostase). de
7 De Eccl. Hierarch. C., 3.
8 Prov., 8, 31.
(Page 183)
même ce serait un crime de supposer que le Corps, présent dans l’Eucharistie, y
est séparé de la divinité.
Cependant les Pasteurs auront soin de faire observer que toutes ces choses ne
sont point contenues de la même manière et par la même raison dans ce
Sacrement. II en est qui s’y trouvent en vertu, et par la force même de la
Consécration. Ces paroles en effet produisent ce qu’elles signifient, et les
Théologiens disent qu’une chose se trouve dans le Sacrement, par la force du
Sacrement, quand elle est exprimée par la forme des paroles. Selon eux, s’il
pouvait arriver que les choses fussent détachées les unes des autres, il y aurait
dans le Sacrement uniquement ce que sa forme signifie ; le reste ne s’y trouverait
point. Au contraire, il est certaines choses qui sont renfermées dans le
Sacrement, par cette seule et unique raison qu’elles. sont inséparablement liées
avec celles que la forme exprime. Ainsi, comme la forme employée pour la
Consécration du pain exprime le Corps de Notre-Seigneur, puisqu’on y dit : ceci
est mon Corps, c’est donc par la force même du Sacrement que le Corps de
Jésus-Christ est renferme dans l’Eucharistie. Mais parce que le Sang, l’âme et la
Divinité sont inséparables du Corps, toutes ces choses seront aussi dans le
Sacrement, non en vertu de la Consécration, mais par l’union qu’elles ont avec le
Corps, ou comme disent les Théologiens, par concomitance. C’est de cette
manière que manifestement Jésus-Christ est tout entier dans l’Eucharistie. Car
lorsque deux choses sont absolument liées entre elles, il faut que l’une soit
partout où l’autre se trouve. Il suit de là que Jésus-Christ est tellement tout entier,
(si nous pouvons ainsi dire), et sous l’espèce du pain et sous l’espèce du vin, que,
comme l’espèce du pain contient non seulement le Corps, mais le Sang, et Jésus-
Christ tout entier, de même l’espèce du gyrin renferme non seulement le Sang,
mais aussi le Corps et toute la Personne de Jésus-Christ.
Quoique les Fidèles doivent avoir la certitude et la persuasion que les choses se
passent ainsi, cependant l’Eglise a été très sage de faire séparément les deux
Consécrations. D’abord cela exprime bien mieux la Passion du Sauveur, dans
laquelle le Sang fut séparé du Corps. C’est même pour cette raison que l’on fait
mention de l’effusion du Sang, dans la Consécration. Ensuite, comme ce
Sacrement était destiné à nourrir nos âmes, il était convenable qu’il fût établi
sous la forme de nourriture et de breuvage, puisque ces deux choses constituent
évidemment l’aliment complet de nos corps.
Il ne faut pas non plus oublier de dire que non seulement Jésus-Christ est tout
entier dans chacune des espèces du pain et du vin, mais qu’Il est aussi tout entier
dans la moindre parcelle de chaque espèce. « Chacun reçoit Jésus-Christ,
écrivait Saint Augustin., 9 et Jésus-Christ est tout entier dans la portion de
chacun ; Il ne se divise pas entre tous, mais il se donne tout II tous. » nous avons
d’ailleurs une preuve de cette vérité dans les Evangélistes. Il n’est pas à croire
9 De Consecrat. Dist., 2.
(Page 184)
en effet que Jésus-Christ ait consacré séparément chacun des morceaux de pain
qu’Il distribua aux Apôtres ; il paraît au contraire qu’il consacra, en prononçant
une seule fois les paroles de la forme, tout le pain qui était nécessaire, et qu’Il le
distribua ensuite à chacun. C’est évidemment ce qui eut lieu pour le calice,
c’est-à-dire pour l’espèce du vin, puisque Jésus-Christ lui-même dit: 10 « prenez
et partagez entre vous »
Tout ce que nous avons dit jusqu’ici a pour but de faire enseigner par les
Pasteurs que le vrai Corps et le vrai Sang de Jésus-Christ sont contenus dans
l’Eucharistie.
§ III. — DE LA TRANSSUBSTANTIATION.
Les Pasteurs enseigneront également — et c’était là notre second point, —
qu’après la Consécration il ne reste absolument rien de la substance du pain et
du vin dans le Sacrement. Si extraordinaire, si prodigieux que puisse nous
paraître ce miracle, cependant il est une conséquence nécessaire de ce que nous
venons de démontrer. En effet, si après la Consécration le Corps et le Sang de
Jésus-Christ sont réellement présents sous les espèces du pain et du vin où Ils
n’étaient pas auparavant, ce ne peut être que par changement de lieu, ou par
création, ou par le changement d’une autre substance en la sienne. Or il est
impassible que le Corps de Jésus-Christ soit présent dans l’Eucharistie, en y
venant d’un autre lieu, puisque autrement Il devrait quitter le ciel, un corps ne
pouvant être mis en mouvement sans s’éloigner du lieu d’où part le mouvement.
Il est encore bien moins croyable que le Corps de Jésus-Christ soit dans
l’Eucharistie par création, ou plutôt il n’est même pas permis de le penser. Que
reste-t-il donc, sinon que le pain soit changé en son Corps, et par conséquent que
la substance du pain soit totalement détruite par la Consécration ? Aussi les
Pères du Concile général de Latran, et ceux du Concile de Florence ont-ils
nettement enseigné cette vérité. Et après eux, le Concile de Trente l’a définie
plus formellement encore en ces termes: « Si quelqu’un dit que dans le très saint
sacrement de l’Eucharistie, la substance du pain et du vin demeure avec le
Corps et le Sang de Notre-Seigneur Jésus-Christ, qu’il soit anathème !» 11 Il est
très facile d’ailleurs d’arriver à la même conclusion par les textes mêmes de la
Sainte Ecriture. Et d’abord Notre-Seigneur, en instituant ce Sacrement,
s’exprime ainsi: « ceci est mon Corps »: Or la propriété du mot: ceci, est
d’exprimer toute la substance de l’objet présent. Si donc la substance du pain
était demeurée, Jésus-Christ n’aurait pas pu dire avec vérité: ceci est mon Corps.
D’un autre côté, le Seigneur dit, dans Saint Jean 12 « le pain que Je donnerai,
c’est ma Chair pour la vie du monde » désignant ainsi sa Chair par le nom du
pain ; puis un instant après, II ajoute 13 « Si vous ne mangez la Chair du Fils de
10 Luc., 22, 17.
11 Conc. Trid. Sess., 13. Cap., 4
12 Joan., 6, 52.
13 Joan., 6, 54.
(Page 185)
l’homme, et si vous ne buvez son Sang, vous n’aurez point la vie en vous ; » et
encore 14 « ma Chair est véritablement une nourriture, et mon Sang est vraiment
un breuvage » Or appeler en termes si clairs et si formels sa Chair un vrai pain,
une véritable nourriture, et son Sang un vrai breuvage, n’est-ce pas évidemment
pour nous apprendre que ni la substance du pain ni celle du vin ne demeurent
dans ce Sacrement ?
Ceux qui auront seulement parcouru les Saints Pères, reconnaîtront sans peine
que telle a toujours été leur croyance unanime. Voici ce qu’écrit Saint
Ambroise: 15 « vous direz peut-être: ce pain est tout ordinaire. Oui c’est du pain
ordinaire avant la Consécration ; mais aussitôt après la Consécration, ce pain
devient la Chair de Jésus-Christ ». Puis, pour rendre ses preuves plus sensibles,
il apporte plusieurs exemples et plusieurs comparaisons. Dans un autre endroit,
en expliquant ces paroles du Psalmiste: 16 « le Seigneur a fait dans le ciel et sur
la terre tout ce qu’Il a voulu, il dit: quoique l’on voie la figure et la forme du
pain et du vin, il n’y a cependant rien autre chose après la Consécration, que la
Chair et le Sang de Jésus-Christ ». Saint Hilaire s’est servi presque des mêmes
termes pour exprimer la même vérité, il enseigne que 17 « le Corps et le Sang du
Seigneur sont réellement dans l’Eucharistie, quoique, au dehors, on n’aperçoive
que du pain et du vin »
Ici les Pasteurs feront bien d’avertir les Fidèles qu’ils ne doivent pas s’étonner
qu’on ait conservé le nom de pain à l’Eucharistie, même après la Consécration.
La raison en est que l’Eucharistie garde les apparences du pain et même la
propriété naturelle du pain, qui est de nourrir et de fortifier le corps. C’est
d’ailleurs une coutume de la Sainte Ecriture de nommer les objets d’après leurs
formes extérieures. C’est ce qu’on voit dans la Genèse, où il est dit que trois
hommes apparurent à Abraham, et cependant c’étaient trois Anges. De même
nous lisons dans les Actes que deux hommes apparurent aux Apôtres, au
moment où Notre-Seigneur Jésus-Christ venait de monter au ciel, et ces hommes
étaient des Anges.
§ IV. — COMMENT S’OPÈRE LA TRANSSUBSTANTIATION
L’explication de ce Mystère est extrêmement difficile. Cependant les Pasteurs
tâcheront de faire comprendre à ceux qui sont assez avancés dans la
connaissance des Vérités saintes, comment s’opère ce changement admirable.
Car pour ceux qui sont encore faibles dans la Foi, il serait à craindre qu’ils ne
fussent accablés sous le poids d’une Vérité si haute. Ce changement est tel que,
par la puissance de Dieu, toute la substance du pain est convertie en la substance
entière du Corps de Jésus-Christ, et toute la substance du vin en la substance
entière de son Sang, sans aucun changement de la part de Notre-Seigneur Lui-
14 Joan., 6, 56.
15 Lib. 4 de Sacr.
16 Psal., 134, 6.
17 De Consecr. Distr. 2.
(Page 186)
même. En effet, Il n’y est ni engendré, ni changé, ni augmenté ; mais Il demeure
intact dans sa substance. C’est ce qui a fait dire à Saint Ambroise, en parlant de
ce Mystère 18 : « vous voyez combien la parole de Jésus-Christ est efficace. Si
elle a eu assez de force pour faire exister ce qui n’était pas, le monde, par
exemple, combien ne lui en a-t-il pas fallu pour donner un nouvel être aux
choses qui existaient déjà et pour les changer en d’autres ? »
Plusieurs autres Pères très anciens, et d’une grande autorité, ont parlé dans le
même sens. «nous le déclarons sans hésiter, dit Saint Augustin 19 avant la
Consécration, il n’y a que le pain et le vin formés par la nature ; mais après la
Consécration, il n’y a plus que la Chair et le Sang de Jésus-Christ, rendus
présents par les paroles sacrées. » — Le Corps de Notre-Seigneur 20, dit de son
côté Saint Jean Damascène, « Celui-là même qui est né d’une Vierge, est
véritablement uni dans l’Eucharistie à sa divinité ; non qu’Il descende du ciel
où Il est monté, mais parce que le pain et le vin sont transsubstantiés au Corps
et au Sang du Seigneur. »
C’est donc avec beaucoup de raison et de justesse que l’Eglise catholique
appelle ce merveilleux changement transsubstantiation, comme l’enseigne le
Concile de Trente. En effet de même que la génération naturelle peut très bien
s’appeler transformation, parce qu’il s’y fait un changement de forme ; de même
le mot de transsubstantiation a été très convenablement créé par nos Pères, pour
exprimer le changement d’une substance tout entière en une autre substance, tel
que celui qui s’opère dans l’Eucharistie.
Mais ainsi que les Saints Pères l’ont très souvent recommandé, il faut avertir les
Fidèles de ne pas rechercher avec trop de curiosité comment un tel changement
peut se faire. Il nous est impossible de le comprendre, et nous ne pouvons en
trouver aucune image ni aucun exemple dans les changements naturels, ni même
dans la création. La Foi nous apprend que la chose est ainsi, nous ne devons
point chercher avec curiosité pourquoi ou comment la chose est ainsi.
Il ne faudra pas moins de prudence aux Pasteurs, lorsqu’ils expliqueront
comment dans ce Mystère le Corps de Jésus-Christ se trouve contenu tout entier
dans chacune des plus petites parcelles du pain eucharistique. Autant qu’on le
peut il faut éviter soigneusement ces sortes de discussions ; cependant, si la
Charité chrétienne en-fait un devoir, qu’on n’oublie pas tout d’abord de
prémunir et de fortifier l’esprit des Fidèles par ces paroles de l’Evangile 21
« Rien n’est impossible à Dieu. » Après cela les Pasteurs pourront enseigner que
Notre-Seigneur Jésus-Christ n’est point dans ce Sacrement comme dans un lieu.
Les choses ne sont dans un lieu qu’autant qu’elles ont quelque étendue. Or,
quand nous disons que Jésus-Christ est dans l’Eucharistie, nous ne faisons pas
18 Lib. 4, de Sacr.
19 De Consecrat.
20 1 Lib., 4, de orth. fid. c., 4.
21 Luc., 1, 37.
(Page 187)
attention à l’étendue plus ou moins grande de son Corps, mais à la substance
elle-même, considérée indépendamment de l’étendue. Car la substance du pain
est changée en la substance, et non pas en la quantité, ni en la grandeur du Corps
de Jésus-Christ. Or personne ne doute qu’une substance ne puisse être également
renfermée dans un petit espace aussi bien que dans un grand. Ainsi la substance
de l’air est aussi entière dans une petite partie d’air que dans une grande ; la
nature (ou la substance) de l’eau n’est pas moins entière dans un petit vase que
dans un grand. Et comme le Corps de Notre-Seigneur remplace la substance du
pain dans l’Eucharistie, on est obligé de convenir qu’Il est dans le Sacrement de
la même manière que la substance du pain y était avant la Consécration. Or la
substance du pain était aussi bien et aussi entière dans la plus petite partie que
dans le tout. Cela ne se discute même pas.
§ V. — DES ACCIDENTS DU PAIN ET DU VIN.
La troisième merveille de ce Sacrement, la plus grande et la plus étonnante de
toutes, mais que les Pasteurs pourront aborder plus aisément, après avoir
expliqué les deux précédentes, c’est que les espèces du pain et du vin y
subsistent sans être soutenues d’aucun sujet. En effet, nous avons démontré
d’une part que le Corps et le Sang de Notre-Seigneur sont véritablement présents
dans ce Sacrement, et de manière qu’il ne reste absolument rien de la substance
du pain et du vin. Mais d’autre part il est impossible que les accidents qui
demeurent, s’attachent à son Corps et à son Sang. Par conséquent il est de toute
nécessité que, contre toutes les lois de la nature, ces accidents subsistent en euxmêmes,
et sans être soutenus par aucune substance. telle a toujours été la
doctrine constante de l’Eglise catholique, doctrine qui peut du reste se déduire
des témoignages que nous avons rapportés plus haut en faveur de la vérité qui
nous occupe, à savoir qu’après la Consécration, il ne demeure plus rien de la
substance du pain et du vin dans l’Eucharistie.
Mais rien ne convient mieux à la piété des Fidèles que de laisser de côté ces
questions difficiles, et de se borner à vénérer, à adorer la majesté de ce
Sacrement, et ensuite à admirer la souveraine Providence de Dieu, qui a établi
ces sacrés Mystères, pour être administrés sous les espèces du pain et du vin.
toutefois, comme il répugne absolument à la nature de manger la chair et de
boire le sang de l’homme, c’est une grande marque de Sagesse de la part de
Notre-Seigneur de nous avoir donné sa Chair et son Sang adorables sous les
apparences du pain et du vin, qui sont notre nourriture journalière, la plus
ordinaire, et en même temps la plus agréable.
Nous trouvons encore en cela deux autres avantages ; le premier, c’est d’être à
l’abri d’accusations calomnieuses, et qu’il nous eût été difficile d’éviter de la
part des infidèles, s’ils nous avaient vus manger la Chair de Jésus-Christ dans sa
propre forme. Le second, c’est qu’en prenant le Corps et le Sang de Notre-
Seigneur, sans que nos sens puissent saisir la réalité de leur existence, c’est un
(Page 188)
puissant moyen d’augmenter la Foi dans nos âmes. « Car la Foi, dit Saint
Grégoire 22 ne mérite plus, quand la raison démontre. »
Tout ce que nous avons dit sur ces vérités si profondes ne doit être présenté aux
Fidèles qu’avec de grandes précautions, et en tenant compte du développement
de leur intelligence, aussi bien que des circonstances.
22 Hom., 26, Sup. Evang.
(Page 189)
Chapitre vingtième — Du sacrement de l’Eucharistie (suite)
DE LA COMMUNION ET DU SACRIFICE DE LA MESSE
§ I. — DE LA VERTU ET DES FRUITS DE L’EUCHARISTIE.
La vertu et les fruits du sacrement de l’Eucharistie méritent toute notre
admiration. Il n’est personne, à coup sûr, à qui il ne soit utile et même nécessaire
de les connaître. Et même toute la doctrine que nous avons exposée jusqu’ici sur
ce Sacrement avait principalement pour but de mettre les Pasteurs en état de
mieux en instruire les Fidèles. Mais comme les biens et les avantages qu’ils
renferment sont presque infinis, les plus beaux et les plus longs discours ne
pourraient les expliquer en détail. Voilà pourquoi les Pasteurs seront forcés de
s’attacher à une ou deux considérations principales qui suffiront pour montrer
l’étendue et l’abondance des fruits salutaires contenus dans ce sacré Mystère.
Voici un moyen d’atteindre en partie ce but: c’est de faire voir, en comparant
entre elles la nature et l’efficacité de tous les Sacrements, que l’Eucharistie est
comme la source, tandis que les autres sont les ruisseaux. En effet l’Eucharistie
est vraiment la source de toutes les grâces, puisqu’elle renferme d’une manière
admirable Notre-Seigneur Jésus-Christ, la Source même de tous les dons
célestes, l’Auteur de tous les Sacrements, le Principe enfin d’où dérive tout ce
qu’il y a de bien et de parfait dans les autres Sacrements. Après cela il ne sera
pas difficile de comprendre combien sont magnifiques les dons de la Grâce
divine que nous communique la sainte eucharistie.
On pourra encore en juger aisément, en examinant la nature du pain et du vin,
qui sont les symboles de l’Eucharistie. Ce que le pain et le vin produisent pour le
corps, l’Eucharistie le produit également, mais d’une manière infiniment plus
parfaite, pour le salut et le bonheur de l’âme. Ce n’est pas le Sacrement qui se
convertit comme le pain et le vin en notre substance, c’est nous-mêmes au
contraire qui sommes changés pour ainsi dire en sa nature. En sorte que l’on
peut très bien appliquer ici ces paroles que Saint Augustin met dans la bouche de
Notre-Seigneur 1 : « Je suis la nourriture des hommes faits ; croissez, et nous
Me mangerez ensuite. Et vous ne Me changerez point en vous, comme il arrive d
la nourriture de votre corps mais c’est vous qui vous changerez en Moi. »
« Si la Grâce et la Vérité ont été apportées par Jésus-Christ 2 », ne doivent-elles
pas nécessairement se répandre dans l’âme de celui qui reçoit ce Sacrement avec
un coeur pur et saint ? Car Notre-Seigneur a dit 3: « Celui qui mange ma Chair et
qui boit mon Sang, demeure en Moi, et Moi en lui. s Personne ne doit douter que
ceux qui participent à ce Sacrement avec des sentiments de Foi et de piété, ne
reçoivent le Fils de Dieu, de manière à se trouver en quelque sorte greffés sur
1 V. Ambr. lib., 5, de Sacr.
2 Joan., 1, 17.
3 Joan., 6, 56.
(Page 190)
son Corps, comme des membres vivants. » Celui qui Me mange, dit le Sauveur 4
vivra aussi pour Moi. Le pain que je donnerai, c’est ma Chair pour la vie du
monde. » Sur quoi Saint Cyrille a fait cette remarque 5: « Le verbe de Dieu, en
s’unissant à sa propre chair, l’a rendue vivifiante. il était donc convenable qu’Il
s’unît à nos corps d’une manière admirable. par sa Chair sacrée et par son
Sang précieux qu’Il nous livre sous les espèces du pain et du vin, pour nous
sanctifier et nous donner la vie. »
Mais en disant que l’Eucharistie donne la Grâce, que les Pasteurs fassent bien
entendre aux Fidèles que pour recevoir ce Sacrement d’une manière vraiment
utile, il est nécessaire de la posséder auparavant. De même que les aliments
naturels ne servent de rien aux morts, de même aussi il est certain que les saints
Mystères sont inutiles à celui qui n’a pas la vie de l’âme. Si même ils se
présentent sous les apparences du pain et du vin, c’est précisément pour nous
faire comprendre qu’ils n’ont pas été institués pour rendre la vie à l’âme, mais
seulement pour la lui conserver.
On veut donc dire par là que la première grâce nécessaire à tous ceux qui
veulent recevoir ce Sacrement, sans manger et boire leur condamnation, ne se
donne qu’à ceux qui ont le désir et la résolution bien arrêtée d’y participer, car il
est la fin de tous les autres Sacrements, le symbole de l’unité et de l’union de
tous les membres ale l’Eglise, hors de laquelle il est impossible d’obtenir la
Grâce.
D’un autre côté, la nourriture naturelle n’est pas destinée seulement à la
conservation du corps, mais aussi à son accroissement, et même à ses
jouissances et à son plaisir. De même la nourriture eucharistique non seulement
soutient l’âme, mais la fortifie et lui donne plus de goût pour les choses
spirituelles. nous avions donc raison de dire que ce Sacrement communique la
Grâce, et qu’on peut le comparer justement à la manne, dans laquelle on trouvait
les délices de toutes les saveurs.
On ne peut douter non plus que l’Eucharistie ne remette et pardonne les péchés
légers, que l’on appelle ordinairement véniels. tout ce que l’âme entraînée par
l’ardeur de la concupiscence, a perdu de la vie de la Grâce en commettant des
fautes légères, ce Sacrement le lui rend en effaçant ces petites fautes. De même
aussi, pour nous servir toujours de notre comparaison, la nourriture corporelle
répare peu à peu et nous rend ce que nous perdons tous les jours par l’effet de la
chaleur naturelle. Ce qui a fait dire si justement à Saint Ambroise, parlant de ce
céleste Sacrement 6: « Ce pain de chaque jour est an remède aux infirmités de
chaque jour. » toutefois ceci ne s’applique qu’aux péchés dont le sentiment et
l’attrait n’émeuvent plus l’âme.
4 Joan., 6, 57.
5 Lib. 4 in Joan.
6 Lib. 4 de Sacr.
(Page 191)
C’est encore un autre effet de l’Eucharistie de nous conserver exempts et purs de
tout péché, de nous sauvegarder contre les attaques furieuses des tentations, et
de nous servir comme d’un céleste antidote qui nous empêche d’être infectés et
corrompus par le venin mortel des mauvaises passions. Aussi, au rapport de
Saint Cyprien, lorsque dans les premiers temps de l’Eglise, les Fidèles étaient
condamnés par les tyrans aux supplices et à la mort pour avoir confessé la Foi de
Jésus-Christ, les Evêques avaient coutume de leur administrer le sacrement du
Corps et du Sang de Notre-Seigneur, de peur que vaincus par la violence des
tourments ils ne vinssent à succomber dans ce combat suprême du salut.
L’Eucharistie réprime et modère aussi l’ardeur des désirs de la chair. Par cela
même qu’elle augmente dans les coeur s le feu de l’Amour de Dieu, elle éteint
nécessairement celui de la concupiscence. Enfin, pour exprimer en un seul mot
tous les avantages et tous les bienfaits de ce Sacrement, il suffit de dire qu’il
possède une puissance souveraine pour nous faire acquérir la gloire éternelle.
Car il est écrit, (et c’est une parole de Notre-Seigneur Jésus-Christ): « Celui qui
mange ma Chair, et qui boit mon Sang, a la Vie Eternelle, et Je te ressusciterai
au dernier jour. 7 » A en effet, par la grâce de l’Eucharistie, les Fidèles jouissent
déjà dès cette vie d’une paix et d’une tranquillité de conscience parfaites. Puis,
quand il faut mourir, c’est encore par sa Vertu qu’ils s’élèvent à la gloire et à la
béatitude éternelle ; semblables à Elie « qui fortifié par le pain cuit sous la
cendre marcha jusqu’à Horeb, la montagne de Dieu 8 ».
Il sera facile aux Pasteurs d’expliquer plus longuement tous ces bienfaits de
l’Eucharistie, s’ils veulent commenter devant les Fidèles le sixième chapitre de
l’Evangile de Saint Jean, où un grand nombre des effets de ce Sacrement se
trouvent marqués ; ou bien encore, si en parcourant la suite admirable des
actions de Notre-Seigneur, ils comparent le bonheur de ceux qui Le reçurent
dans leur maison, pendant sa vie mortelle, ou qui recouvrèrent la santé «en
touchant ses vêtements et le bord de sa robe, 9 » avec le bonheur beaucoup plus
considérable de ceux qui Le reçoivent dans leur coeur, (maintenant qu’Il est en
possession de la gloire immortelle), pour guérir toutes leurs blessures et enrichir
leur âme de ses dons les plus excellents.
§ II. — TROIS MANIÈRES DE PARTICIPER A L’EUCHARISTIE.
Il faut montrer à présent qui sont ceux qui reçoivent véritablement tous ces fruits
admirables de l’Eucharistie. Il faut faire voir également qu’il y a plus d’une
manière de participer à ce Sacrement, afin que les Fidèles s’efforcent
d’employer celle qui est la plus salutaire. Or, dans leur sagesse, nos pères ont
très bien distingué, et le Concile de Trente après eux, qu’il y a trois manières de
recevoir l’Eucharistie.
7 Joan., 6, 54.
8 3 Reg., 19, 8.
9 Matth., 9, 20 et 14, 36.
(Page 192)
Les uns reçoivent seulement le Sacrement. Ce sont ces pécheurs qui ne craignent
pas de prendre les saints Mystères avec une bouche et un coeur impurs, et dont
l’Apôtre a dit: 10 « Qu’ils mangent et boivent indignement le Corps du
Seigneur. » C’est à eux aussi que s’appliquent ces paroles de Saint Augustin 11.:
« Celui qui ne demeure pas en Jésus-Christ, et en qui Jésus-Christ ne demeure
pas, ne change certainement point sa Chair spirituellement, quoique
matériellement et visiblement il presse sous ses dents les Sacrements de son
Corps et de son Sang. » Mais ceux qui reçoivent les saints Mystères dans cette
disposition, non seulement n’en retirent aucun fruit, mais même, au témoignage
de l’Apôtre, 12 « ils mangent et boivent leur propre condamnation. »
Il y en a d’autres qui ne participent à l’Eucharistie que spirituellement: ce sont
ceux qui, animés 13 « de cette Foi vive qui opère par la Charité », se nourrissent
de ce Pain céleste par des désirs et des voeux ardents. S’ils ne retirent pas de ce
Sacrement tous les fruits qu’il contient, ils en reçoivent néanmoins de très
considérables.
Enfin il en est qui participent à l’Eucharistie réellement et spirituellement tout à
la fois. Fidèles aux avertissements de l’Apôtre, ils ont soin de s’éprouver euxmêmes,
et de se revêtir de la robe nuptiale, avant de s’approcher de la sainte
table. Aussi ils ne manquent jamais d’en recueillir les avantages si abondants
dont nous avons parlé.
Voilà pourquoi ceux qui peuvent se mettre en état de recevoir le sacrement du
corps de Notre-Seigneur, et qui se contentent de faire la Communion spirituelle,
se privent eux-mêmes volontairement de biens immenses et célestes.
§ III. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR COMMUNIER.
Mais il est temps de dire comment les Fidèles doivent se préparer à recevoir le
sacrement de l’Eucharistie. Et d’abord, afin de les bien convaincre de la
nécessité de cette préparation, il convient de leur proposer l’exemple de notre
Sauveur. Lorsqu’Il voulut donner à ses Apôtres le sacrement de son Corps et de
son Sang précieux, bien qu’ils fussent déjà purs, (Il le leur avait dit Lui-même),
Il ne laissa pas néanmoins de leur laver les pieds, afin de nous faire comprendre
par là que nous ne devons rien négliger pour nous mettre en état de grâce, et de
grâce parfaite, lorsque nous allons recevoir les saints Mystères. n’oublions pas
non plus que si l’on reçoit toute l’abondance des dons `de Dieu, quand on
participe à l’Eucharistie avec un coeur bien disposé et parfaitement préparé, on y
trouve au contraire les inconvénients et les malheurs les plus grands — bien,
loin d’en retirer 1e moindre fruit -lorsqu’on la reçoit sans la préparation
nécessaire. Les choses les plus excellentes et les plus salutaires ont cela de
10 1 Cor., 11, 99.
11 In Joan. Tract., 26.
12 1 Cor., 11, 29.
13 Gal., 5, 6.
(Page 193)
particulier qu’elles produisent les plus heureux effets, si l’on s’en sert à propos,
et qu’elles sont au contraire funestes et pernicieuses, si on les emploie à
contretemps. Il n’est donc pas étonnant que ces dons si précieux et si brillants de
la pure bonté de Dieu, lorsque nous les recevons dans un coeur bien préparé,
soient pour nous un puissant secours capable de nous faire obtenir la gloire du
ciel, mais que par contre ils nous apportent la mort -et la mort éternelle — si
nous avons le malheur de les recevoir indignement.
Nous voyons une preuve frappante de cette vérité dans l’Arche d’alliance. Les
Israélites n’avaient rien de plus sacré. Dieu s’en était servi souvent pour leur
accorder les plus signalés bienfaits. Mais enlevée un jour par les Philistins, elle
fit tomber sur eux un terrible fléau, aussi affligeant que honteux, et qui les
couvrit d’opprobre. De même aussi la nourriture, qui arrive dans un estomac
bien préparé, soutient et fortifie le corps, mais au contraire elle engendre de
graves maladies, si l’estomac est mal disposé et plein d’humeurs mauvaises.
La première disposition nécessaire, c’est de savoir distinguer entre table et table,
c’est-à-dire, discerner cette table sacrée des tables profanes, ce Pain céleste du
pain ordinaire. Pour cela, il faut croire fermement que l’Eucharistie renferme le
vrai Corps et le vrai Sang du même Dieu que les Anges adorent dans le ciel, qui
fait trembler par ses ordres les colonnes du ciel, dont la gloire remplit le ciel et
la terre. C’est là discerner en effet, comme le recommande l’Apôtre, le Corps
du Seigneur. Mais il faut se contenter d’adorer la profondeur de ce Mystère, sans
chercher à en pénétrer l’essence par des recherches trop curieuses.
Une seconde disposition absolument indispensable, c’est de nous demander à
nous-mêmes si nous sommes en paix avec les autres, si nous aimons notre
prochain sincèrement, et du fond du coeur. «Si en offrant votre don à l’autel,
vous vous souvenez que votre frère a quelque chose contre vous, laissez-là votre
don devant l’autel, et allez vous réconcilier avec votre frère, puis après vous
viendrez faire votre offrande. » 14
En troisième lieu, nous devons examiner notre conscience avec le plus grand
soin, de peur qu’elle ne soit souillée de quelque faute mortelle, dont il soit
nécessaire de nous repentir et d’obtenir le pardon par la contrition et la
confession. Le saint Concile de Trente a décidé en effet, qu’« il m’était point
permis à celui qui a sur la conscience un péché mortel, de recevoir la sainte
Communion, quelque repentir qu’il croie éprouver, avant de s’être purifié par la
confession, si toutefois il a pu trouver un Confesseur. 15 »
La quatrième disposition, c’est de réfléchir en silence au-dedans de nous-mêmes
combien nous sommes indignes de ce bienfait divin que nous recevons dans la
sainte eucharistie. Comme le Centurion, auquel Notre-Seigneur Jésus-Christ
14 Matth., 5, 23.
15 Sess., 13. Can., 11.
(Page 194)
Lui-même rendit ce témoignage, 16 « qu’Il n’avait point trouvé une si grande
Foi en Israël », nous devons répéter du fond du coeur : « Seigneur, je ne suis pas
digne que Vous entriez dans ma maison. » Demandons-nous également si nous
aurions le droit de dire avec Saint Pierre 17: « Seigneur, Vous savez que je Vous
aime ! » Car n’oublions pas que celui qui était allé s’asseoir au festin de son
maître « sans la robe nuptiale », fut jeté dans une prison ténébreuse, pour y
subir d’éternels châtiments.
Mais la préparation de l’âme ne suffit pas ; il faut aussi apporter à la
Communion certaines dispositions du corps. Ainsi nous devons nous approcher
de la sainte table à jeun, c’est-à-dire sans avoir rien mangé ni rien bu depuis le
milieu de la nuit, jusqu’au moment où nous recevons l’Eucharistie. La sainteté
d’un si grand Sacrement demande en effet que le corps lui-même qui va devenir
le temple de Notre-Seigneur Jésus-Christ, soit purifié, et autant que possible
conservé digne de l’Hôte divin qui daigne descendre en lui. Voilà, à peu près, ce
qu’il y a de plus nécessaire à observer pour se préparer à recevoir utilement les
saints Mystères. toutes les autres dispositions peuvent facilement se rapporter et
se réduire à celles que nous venons d’indiquer ici.
§ IV. — DE L’OBLIGATION DE COMMUNIER.
Il peut arriver que certains Chrétiens montrent de la négligence, et même de la
lâcheté, à recevoir ce Sacrement, sous prétexte que la préparation qu’il demande
est trop pénible et trop difficile. Il est donc nécessaire de rappeler aux Fidèles
que l’obligation de communier atteint tout le monde. Il y a plus ; car l’Eglise a
décrété que celui qui ne s’approche pas de la sainte table au moins une fois
chaque année dans le temps de Pâques, doit être excommunié. Mais n’allons pas
croire qu’il suffit d’obéir à ce Commandement et de recevoir une fois seulement
chaque année le Corps de Notre-Seigneur. Soyons bien persuadés au contraire
qu’il faut renouveler très souvent la sainte Communion. Mais faut-il communier
tous les mois, toutes les semaines ou tous les jours ? on ne saurait établir là
dessus une règle précise et générale. Ce que l’on peut prescrire de mieux: 18
« Vivez de manière à pouvoir communier tous les jours ! »
C’est pourquoi les Pasteurs auront soin d’exhorter souvent les Fidèles à ne point
négliger de nourrir chaque jour leur âme de ce Pain salutaire, en leur
représentant qu’ils ne manquent pas de donner chaque jour à leur corps les
aliments dont il a besoin., et que la nourriture spirituelle n’est pas moins
nécessaire à l’âme que la nourriture matérielle au corps. Il sera aussi très utile de
leur rappeler en même temps ces immenses et divins bienfaits que nous procure
la Communion eucharistique, ainsi que nous l’avons montré plus haut. On
pourra invoquer encore, et le pain figuratif de la manne, dont les Israélites
16 Matth., 8, 10.
17 Joan., 21, 15.
18 De verb. Dom. Serm., 28.
(Page 195)
étaient obligés de se nourrir tous les jours, pour réparer les forces de leur corps,
et l’autorité des Saints Pères qui recommandent fortement la réception fréquente
de ce Sacrement. Ce n’est pas seulement Saint Augustin qui a dit: 19 « Vous
péchez tous les jours ; communiez tous les jours » Quiconque voudra étudier
sérieusement les Pères qui ont écrit sur ce sujet, se convaincra facilement qu’ils
sont tous du même avis.
Aussi voyons-nous dans les Actes des Apôtres qu’il fut un temps autrefois où les
Fidèles communiaient tous les jours. tous ceux qui professaient alors la Religion
chrétienne étaient enflammés d’une Charité si vraie et si sincère, que sans cesse
appliqués à la prière et aux autres devoirs de la piété, ils se trouvaient prêts à
s’approcher chaque jour des saints Mystères. Cet usage ayant paru s’affaiblir, le
très saint Pape et martyr Anaclet le renouvela en partie. Il ordonna que tous les
ministres de l’Eglise qui assisteraient au Sacrifice de la Messe, y
communieraient, suivant l’institution des Apôtres. Au reste ce fut pendant
longtemps un usage dans l’Eglise que le Prêtre, après avoir achevé le Sacrifice,
et pris lui-même l’Eucharistie, se tournait vers le peuple et invitait les Fidèles à
la table sainte par ces paroles: « Venez, mes frères, à la Communion », et alors
ceux qui étaient préparés recevaient les saints Mystères, avec de grands
sentiments de religion.
Mais ensuite la Charité et l’amour de la piété se refroidirent tellement que les
Fidèles n’approchaient plus que très rarement de la sainte Communion. C’est
pourquoi le Pape Fabien décréta que tous les Chrétiens devraient recevoir
d’Eucharistie au moins trois fois par an, aux fêtes de la naissance de Notre-
Seigneur, de sa Résurrection, et de la Pentecôte. Cette règle fut confirmée plus
tard par plusieurs Conciles, et spécialement par le premier Concile d’Agde.
Enfin les choses en étant venues à ce degré de relâchement que non seulement
on n’observait plus cette ordonnance si sainte et si salutaire, mais qu’on différait
même pendant plusieurs années de communier, le Concile général de Latran
porta ce décret que tous les Fidèles devraient recevoir au moins une fois par an,
à Pâques, le Corps sacré de Notre-Seigneur, et que ceux qui négligeraient de le
faire seraient exclus de l’entrée de l’Eglise.
Cependant quoique cette Loi, fondée également sur l’autorité de Dieu et sur
celle de l’Eglise, s’étende à tous les fidèles, il faut excepter de l’obligation
qu’elle impose ceux qui n’ont point encore l’usage de la raison, à cause de la
faiblesse de leur âge. Ils sont incapables en effet de discerner la sainte
eucharistie d’un pain ordinaire et profane, et par suite de la recevoir avec les
sentiments de religion et de piété qu’elle demande. Il semble même qu’il serait
absolument contraire à l’institution de ce Sacrement d’agir d’une autre manière ;
Notre-Seigneur Jésus-Christ ayant dit, en l’instituant 20: « Prenez et mangez »,
19 Epist., 118.
20 Matth., 26, 26.
(Page 196)
paraît avoir exclu les enfants qui ne peuvent d’eux-mêmes ni prendre ni manger.
Il est vrai qu’anciennement quelques Eglises étaient dans l’usage de donner la
sainte eucharistie aux enfants ; mais il y a longtemps que l’autorité de l’Eglise a
fait disparaître cet usage, soit pour les raisons que nous venons de dire, soit pour
d’autres motifs très conformes à la piété chrétienne.
Quant à l’âge où l’on doit donner les saints Mystères aux enfants, personne ne
peut mieux le déterminer que leurs parents, et le Prêtre auquel ils confessent
leurs péchés. C’est à eux qu’il appartient d’examiner et d’interroger les enfants
pour savoir s’ils ont une connaissance suffisante de cet admirable Sacrement, et
s’ils sont capables d’en goûter les fruits.
On ne doit point non plus administrer l’Eucharistie aux insensés, parce qu’ils
sont incapables d’aucun sentiment de piété. Cependant, si avant de tomber en
démence, ils avaient montré de la piété et des sentiments religieux, on pourrait, à
l’article de la mort, leur donner la sainte Communion, suivant le décret du
Concile de Carthage, pourvu que l’on n’eût à craindre ni vomissement, ni
indécence, ni aucun autre inconvénient.
§ V. — COMMUNION SOUS LES DEUX ESPÉCES.
En ce qui regarde la manière de communier, les Pasteurs auront soin d’enseigner
que l’Eglise a défendu la Communion sous les deux espèces à tous les Chrétiens,
excepté aux Prêtres lorsqu’ils consacrent l’Eucharistie dans le Sacrifice de la
Messe ; car, comme l’explique le Concile de Trente, quoique Notre-Seigneur
Jésus-Christ dans la dernière Cène, ait institué cet auguste Sacrement sous la
double espèce du pain et du vin, et qu’Il l’ait donné ainsi à ses Apôtres, il ne
s’ensuit pas néanmoins qu’Il ait voulu faire une loi d’administrer les saints
Mystères aux Fidèles sous ces deux espèces. Lui-même d’ailleurs, quand Il parle
de ce Sacrement, ne fait le plus souvent mention que d’une seule espèce 21 : « Si
quelqu’un mange de ce pain, dit-Il, il vivra éternellement. Et ce pain que Je
donnerai, c’est ma Chair, pour la vie du monde. Celui qui mange ce Pain vivra
éternellement. »
Ce n’est pas sans motifs — et les motifs les plus graves — que l’Eglise s’est
déterminée non seulement à approuver, mais encore à sanctionner par l’autorité
d’un décret la coutume de ne communier que sous une seule espèce.
D’abord il fallait prendre les plus grandes précautions pour que le Sang de
Notre-Seigneur ne se répandit point à terre, ce qu’il était très difficile, pour ne
pas dire impossible, d’éviter lorsqu’on, avait à le distribuer à une grande
multitude de peuple.
En second lieu, l’Eucharistie devant être toujours réservée et prête pour les
malades, il était bien à craindre que l’espèce du vin conservée un peu longtemps
ne vînt à s’aigrir.
21 Joan., 6, 51.
(Page 197)
Troisièmement, il est un grand nombre de personnes qui ne peuvent supporter ni
le goût, ni même l’odeur du vin. Voilà pourquoi l’Eglise a très sagement
ordonné que les Fidèles ne recevraient, dans la sainte Communion, que l’espèce
du pain. Autrement ce que l’on donnait pour le salut de l’âme aurait pu nuire à la
santé du corps.
Ajoutons à toutes ces raisons que dans beaucoup de contrées, on trouve
difficilement du vin, et que l’on ne peut s’en procurer qu’à grands frais, à cause
de l’éloignement des lieux et de la difficulté des chemins.
Enfin — et c’est là le point principal dans cette question — il fallait abattre
l’hérésie de ceux qui prétendaient que Jésus-Christ n’est pas tout entier sous
chaque espèce ; que l’espèce du pain contenait seulement son Corps, séparé de
son Sang, et l’espèce du vin son Sang, séparé de son Corps. Et dès lors, pour
manifester d’une manière plus sensible aux yeux de tous la vérité de la Foi
catholique, l’Eglise a très sagement ordonné la Communion sous une seule
espèce, qui est celle du pain.
Il est encore d’autres raisons de cet usage, rapportées par ceux qui ont traité
cette matière, et que les Pasteurs pourront leur emprunter, s’ils le jugent à
propos.
§ VI. — MINISTRE DU SACREMENT DE L’EUCHARISTIE.
Nous avons à parler maintenant du Ministre de l’Eucharistie, non qu’il soit
possible à personne de l’ignorer, mais pour ne rien omettre de tout ce qui semble
se rattacher à la doctrine de ce Sacrement. On enseignera donc que les Prêtres
seuls ont reçu le pouvoir de consacrer l’Eucharistie, et de la distribuer aux
Fidèles. L’usage de l’Eglise a toujours été, dit le Concile de Trente, que le
peuple reçût la communion des mains des Prêtres, et que les Prêtres se
communiassent eux-mêmes, quand ils célèbrent les saints Mystères ; usage que
ce saint Concile fait remonter aux Apôtres et qu’il ordonne de conserver
religieusement, d’autant plus qu’il est fondé sur l’exemple si frappant de Notre-
Seigneur Jésus-Christ Lui-même, qui consacra son Corps adorable et Le
présenta aux Apôtres de ses propres mains. Et même afin de rehausser encore
par tous les moyens possibles, la dignité d’un Sacrement si auguste, non
seulement le pouvoir de l’administrer n’a été donné qu’aux Prêtres, mais
l’Eglise a défendu par une loi, à tous ceux qui ne sont pas dans les Ordres, de
manier ou de toucher les vases sacrés, les linges et autres choses nécessaires
pour la Consécration, sauf le cas de quelque grave nécessité. Et c’est ce qui doit
faire comprendre, tant aux Prêtres eux-mêmes, qu’aux simples Fidèles, avec
quels sentiments de piété et quelle innocence il convient de consacrer,
d’administrer et de recevoir l’Eucharistie. néanmoins, ce que nous avons dit plus
haut des autres Sacrements, qu’ils peuvent être administrés validement, même
par des Ministres indignes, pourvu que la matière et la forme soient exactement
employées, n’est pas moins vrai du Sacrement de l’Eucharistie. La Foi nous
(Page 198)
enseigne que leur effet ne dépend pas du mérite de celui qui les administre, mais
de la puissance et des mérites de Notre-Seigneur Jésus-Christ.
Voilà ce qu’il faudra dire de l’Eucharistie considérée comme Sacrement. Il reste
à la considérer maintenant comme Sacrifice. Après cela, les Pasteurs
n’ignoreront rien de ce qu’ils sont obligés, d’après le décret du Concile de
Trente, d’enseigner aux peuples sur ce Mystère ; les jours de Dimanches et de
Fêtes.
§ VII. — DE L’EUCHARISTIE CONSIDÉRÉE COMME SACRIFICE.
L’Eucharistie n’est pas seulement le trésor des richesses spirituelles dont le bon
usage nous assure la grâce et l’amitié de Dieu. Elle possède en outre une vertu
particulière qui nous donne le moyen de témoigner à Dieu notre reconnaissance
pour les immenses bienfaits que nous avons reçus de Lui. Or, pour comprendre
combien ce Sacrifice Lui est agréable et cher, lorsqu’on le Lui offre comme il
convient, il suffit de se rappeler les sacrifices de l’ancienne Loi. De ces
sacrifices les Prophètes avaient dit 22: « Vous n’avez voulu ni sacrifices ni
offrandes.» « Si vous aimiez les sacrifices, je Vous en offrirais ; mais les
holocaustes ne Vous sont point agréables. » Et cependant le Seigneur les agréait,
puisque l’Ecriture atteste 23 qu’Il « les a reçus en odeur de suavité », c’est-à-dire
qu’ils Lui ont été réellement agréables. Dès lors que ne devons-nous pas
attendre d’un Sacrifice où l’on immole et où l’on offre Celui dont une voix
céleste a dit deux fois 24: « Celui-ci est mon Fils bien-aimé en qui J’ai mis foutes
mes complaisances ? » Les Pasteurs devront donc expliquer soigneusement ce
Mystère aux Fidèles, afin que, lorsqu’ils assisteront à la Messe, ils soient
capables de méditer avec attention et avec piété sur ce très saint Sacrifice.
Ils enseigneront avant tout que Notre-Seigneur Jésus-Christ a institué
l’Eucharistie pour deux raisons: la première, afin qu’elle servit à notre âme de
nourriture spirituelle pour soutenir et conserver en elle la vie de la grâce ; la
seconde, afin que l’Eglise possédât un Sacrifice perpétuel, capable d’expier nos
péchés, et au moyen duquel notre Père céleste, trop souvent offensé d’une
manière grave pour nos iniquités, pût être ramené de la colère à la miséricorde et
des justes rigueurs du châtiment à la clémence. Double effet dont nous avons
une figure et une image dans l’Agneau pascal que les enfants d’Israël avaient
coutume d’offrir comme sacrifice, et de manger comme sacrement. Et à coup
sûr, au moment de s’offrir Lui-même à son Père sur l’Autel de la Croix, notre
divin Sauveur ne pouvait nous donner une marque plus éclatante de son
immense Charité que de nous laisser ce Sacrifice visible, afin de renouveler sans
cesse cette immolation sanglante qu’Il allait offrir une fois le lendemain sur la
Croix, afin aussi d’en conserver la mémoire jusqu’à la fin des siècles et d’en
22 Psal., 39, 7. —– 50, 18.
23 Genes., 8, 21.
24 Matth., 3, 17.
(Page 199)
répandre chaque jour les fruits infinis dans tout l’univers, par le moyen de son
Eglise.
Mais il y a une grande différence entre le Sacrement et le Sacrifice. Le
Sacrement a lieu par la Consécration, et le Sacrifice consiste surtout dans
l’Offrande. Ainsi, pendant qu’elle est conservée dans le ciboire, ou bien quand
on la porte aux malades, l’Eucharistie n’a que le caractère de Sacrement, et non
celui de Sacrifice. De plus, en tant que Sacrement, elle est une cause de mérite
pour ceux qui la reçoivent, et leur procure tous les avantages dont nous avons
parlé plus haut. Mais, en tant que Sacrifice, elle possède outre la vertu de nous
faire mériter, celle de satisfaire. De même en effet que Notre-Seigneur Jésus-
Christ a mérité et satisfait pour nous dans sa Passion, ainsi ceux qui offrent ce
Sacrifice, par lequel ils communiquent avec nous, méritent de participer aux
fruits de la Passion de Notre-Seigneur, et ils satisfont pour leurs péchés.
Quant à l’institution de ce Sacrifice, il n’est pas permis d’avoir le moindre
doute, après la déclaration du Concile de Trente ; en effet cette sainte assemblée
dit formellement que Jésus-Christ l’institua dans la dernière Cène, et elle frappe
d’anathème ceux qui prétendent qu’on n’offre point à Dieu de Sacrifice véritable
dans l’Eglise, ou du moins que celui qu’on offre consiste uniquement à donner
la Chair de Notre-Seigneur à manger.
Le Concile n’a point oublié non plus de rappeler soigneusement que le Sacrifice
ne s’offre et ne peut s’offrir qu’à Dieu. Quoique l’Eglise ait coutume de célébrer
de temps en temps des Messes en mémoire et à l’honneur des Saints, le saint
Concile nous enseigne que ce Sacrifice ne leur est point offert, mais à Dieu seul
qui les a couronnés
d’une gloire immortelle. C’est pourquoi le Prêtre ne dit pas: Pierre, ou Paul, je
vous offre ce Sacrifice ; mais en sacrifiant à Dieu seul, il Lui rend des actions de
grâces pour les victoires signalées des bienheureux Martyrs, et il implore leur
protection, afin qu’ils daignent intercéder pour nous dans le ciel, pendant que
nous honorons leur mémoire sur la terre. Au surplus, cette doctrine sur la réalité
du Sacrifice eucharistique, l’Eglise l’a reçue de Notre-Seigneur Jésus-Christ
Lui-même, lorsque dans cette nuit suprême, où Il ordonna à ses Apôtres de
célébrer les saints Mystères, Il leur dit 25: « Faites ceci en mémoire de Moi. »
En effet, comme l’a déclaré le saint Concile, c’est en ce moment-là même qu’Il
les institua Prêtres, et qu’If leur ordonna, à eux et à leurs successeurs, d’immoler
et d’offrir le sacrifice de son Corps. On tire également une autre preuve de cette
vérité de ces paroles de l’Apôtre aux Corinthiens 26: « Vous ne pouvez pas boire
le Calice du Seigneur, et le calice des démons ; vous ne pouvez pas participer à
la table du Seigneur, et à la table des démons. » Or, par la table des démons, il
faut nécessairement entendre l’autel sur lequel on leur immolait des victimes,
25 Luc., 22, 19. —– 1 Cor., 11, 24.
26 1 Cor., 10, 21.
(Page 200)
donc, pour que le raisonnement de l’Apôtre soit concluant, la table du Seigneur
ne peut signifier rien autre chose que l’Autel sur lequel on Lui sacrifie.
Si nous cherchons dans l’Ancien testament des figures et des prophéties de ce
Sacrifice, nous y trouvons d’abord ces paroles de Malachie, qui l’annoncent
avec une clarté parfaite 27: « Depuis le lever du soleil jusqu’à son coucher, mon
nom est grand parmi les nations: en tout lieu on sacrifie et on offre à mon Nom
une victime pure, parce que mon nom est grand parmi les nations, dit le
Seigneur des armées. » Cette même victime était figurée par tous les sacrifices
qui eurent lieu, soit avant, soit après la promulgation de la Loi. C’est que, en
effet, tous les biens qui étaient signifiés par ces sacrifices se trouvent renfermés
dans celui de l’Eucharistie, qui est la perfection et l’accomplissement de tous les
autres.
Mais de toutes les figures qui l’ont annoncé, il n’en est point de plus frappante
que le sacrifice de Melchisédech, puisque Notre-Seigneur Jésus-Christ Luimême,
pour bien nous marquer qu’Il avait été établi «Prêtre pour l’éternité
selon l’ordre de Melchisédech 28 », offrit à Dieu son Père, dans la dernière Cène,
son Corps et son Sang sous les espèces du pain et du vin.
§ VIII. — LE SACRIFICE DE LA MESSE EST LE MÊME QUE CELUI
DE LA CROIX.
Nous reconnaissons donc que le Sacrifice qui s’accomplit à la Messe, et celui
qui fut offert sur la Croix ne sont et ne doivent être qu’un seul et même
Sacrifice, comme il n’y a qu’une seule et même Victime, Notre-Seigneur Jésus-
Christ, qui s’est immolé une fois sur la Croix d’une manière sanglante. Car il n’y
a pas deux hosties, l’une sanglante, et l’autre non sanglante, il n’y en a qu’une ;
il n’y a qu’une seule et même Victime dont l’immolation se renouvelle tous les
jours dans l’Eucharistie depuis que le Seigneur a porté ce Commandement 29
« Faites ceci en mémoire de Moi. »
Il n’y a non plus qu’un seul et même Prêtre dans ce Sacrifice, c’est Jésus-Christ.
Car les Ministres qui l’offrent n’agissent pas en leur propre nom. Ils représentent
la Personne de Jésus-Christ, lorsqu’ils consacrent son Corps et son Sang, comme
on le voit par les paroles mêmes de la Consécration. Car les prêtres ne disent pas
30: Ceci est le Corps de Jésus-Christ, mais, Ceci est mon Corps : se mettant ainsi
à la place de Notre-Seigneur, pour convertir la substance du pain et du vin en la
véritable substance de son Corps et de son Sang.
Les choses étant ainsi, il faut sans aucune hésitation enseigner avec le saint
Concile que l’auguste Sacrifice de la Messe n’est pas seulement un Sacrifice de
louanges et d’actions de grâces, ni un simple mémorial de celui qui a été offert
27 Malach, 1, 11.
28 Hebr., 7, 17. —– Psal., 109, 4.
29 Luc., 22, 19.
30 Cor., 11, 24.
(Page 201)
sur la Croix, mais encore un vrai Sacrifice de propitiation, pour apaiser Dieu et
nous le rendre favorable. Si donc nous immolons et si nous offrons cette victime
très sainte avec un coeur pur, une Foi vive et une douleur profonde de nos
péchés, nous obtiendrons infailliblement miséricorde de la part du Seigneur, et
le secours de sa Grâce dans tous nos besoins. Le parfum qui s’exhale de ce
Sacrifice lui est si agréable qu’Il nous accorde les dons de la grâce et du repentir,
et qu’Il pardonne nos péchés. Aussi l’Eglise dit-elle dans une de ses Prières
solennelles : « Chaque fois que nous renouvelons la célébration de ce sacrifice,
nous opérons l’oeuvre de notre salut. » 31 Car tous les mérites si abondants de la
Victime sanglante se répandent sur nous par ce Sacrifice non sanglant.
Enfin, telle est la vertu de ce Sacrifice, — et les Pasteurs ne doivent pas
manquer de l’enseigner — qu’il profite non seulement à celui qui l’immole et à
celui qui y participe, mais encore à tous les Fidèles, soit à ceux qui rivent avec
nous sur la terre, soit à ceux qui déjà sont morts dans le Seigneur, mais sans
avoir suffisamment expié leurs fautes. Car c’est une tradition très certaine des
Apôtres que le saint sacrifice de la Messe s’offre avec autant d’avantage pour les
morts, que pour les péchés, les peines, les satisfactions et tous les genres de
calamités et d’afflictions des vivants. D’où il suit clairement que toutes les
Messes sont communes, (ou générales) puisqu’elles s’appliquent au bien
général, et au salut commun de tous les Fidèles.
§ IX. — CÉRÉMONIES DE LA MESSE.
Ce sacrifice est accompagné de cérémonies imposantes et majestueuses. Et non
seulement il n’en est aucune qui puisse être regardée comme inutile et superflue,
mais encore elles ont toutes pour but de faire briller davantage la majesté d’un si
grand Sacrifice, et de porter les Fidèles par ces signes salutaires et mystérieux
qui frappent la vue, à la contemplation des choses divines voilées dans le
Sacrifice. Mais nous ne croyons pas devoir nous arrêter plus longtemps sur ce
sujet, qui demanderait des développements trop considérables pour le travail que
nous avons en vue. D’autre part il existe, — dans le même ordre d’idées — un
très grand nombre de traités et de commentaires qui sont l’oeuvre d’hommes
aussi pieux que savants, et que tous les Prêtres peuvent se procurer. nous nous
en tiendrons donc à ce que nous avons exposé jusqu’ici, avec la grâce de Dieu,
sur les points principaux de la Doctrine catholique par rapport à la sainte
eucharistie considérée comme Sacrement, et comme Sacrifice.
31 Secreta Dom., 9, post Pent.
(Page 202)
Chapitre vingt-et-unième — Du sacrement de Pénitence
La faiblesse et la fragilité de la nature humaine sont assez connues, et chacun en
éprouve assez les effets en soi-même, pour que personne ne puisse ignorer
combien le sacrement de Pénitence est nécessaire. Si donc le zèle que les
Pasteurs sont obligés d’apporter dans leurs explications, doit se mesurer sur la
grandeur et l’importance de la matière qu’ils traitent, nous conviendrons
volontiers qu’ils ne pourront jamais paraître assez empressés à faire connaître le
sujet que nous abordons. Le sacrement de Pénitence demande même à être
expliqué avec plus de soin que le Baptême, car le Baptême ne s’administre
qu’une seule fois et ne peut se réitérer, tandis que le sacrement de Pénitence
devient nécessaire, et veut être renouvelé, toutes les fois que l’on tombe dans le
péché après le Baptême. C’est ce qui a fait dire au Concile de Trente que la
Pénitence n’est pas moins nécessaire pour le salut à ceux qui pèchent après le
Baptême, que le Baptême à ceux qui ne sont pas encore régénérés. De là aussi
cette parole si remarquable de Saint Jérôme, parole approuvée ensuite sans
réserve par tous ceux qui ont écrit sur cette matière : « La pénitence est une
seconde planche 1. » En effet, lorsque le vaisseau se brise, l’unique ressource
pour sauver sa vie, c’est de pouvoir saisir une planche au milieu du naufrage ;
ainsi, quand on a perdu l’innocence baptismale, si on n’a pas recours à la
planche de la pénitence, il n’y a plus de salut possible. Et ce que nous disons ici
ne s’adresse pas seulement aux Pasteurs, mais aux Fidèles eux-mêmes qui ont
besoin qu’on excite leur zèle, afin qu’on n’ait jamais à blâmer en eux d’incurie
pour une chose aussi nécessaire. Pénétrés de la fragilité humaine, leur premier et
plus ardent désir doit être de marcher dans la voie de Dieu, avec le secours de sa
Grâce, sans faux pas et sans chute. Mais cependant s’ils viennent à tomber
quelques fois, qu’ils tournent alors leurs regards vers l’infinie bonté de Dieu,
qui, comme un bon Pasteur, daigne panser les plaies de ses brebis et les guérir,
et qu’ils comprennent que le remède si salutaire du sacrement de Pénitence ne
doit pas être renvoyé à un autre temps.
§ I. — DU NOM ET DE LA VERTU DE PÉNITENCE.
Mais pour entrer immédiatement en matière, il convient d’expliquer d’abord les
différentes significations du mot de Pénitence, afin que l’ambiguïté de cette
expression n’induise personne en erreur. Les uns prennent la Pénitence pour la
Satisfaction. D’autres, d’un sentiment tout opposé à la doctrine de la Foi
catholique, prétendent que la Pénitence n’est autre chose qu’une vie nouvelle,
sans repentir du passé. Voilà pourquoi il faut montrer que ce mot a plusieurs
sens différents.
Premièrement, on dit de quelqu’un qu’il se repent lorsqu’une chose qui lui était
agréable auparavant, commence à lui déplaire ; que cette chose soit bonne ou
1 In 3. cap. Isa.
(Page 203)
mauvaise, peu importe. tel est le repentir de ceux « dont la tristesse est selon le
monde 2 », et non selon Dieu ; repentir qui opère la mort, et non le salut.
Un autre repentir, c’est la douleur que l’on éprouve non pas à cause de Dieu,
mais à cause de soi-même, après avoir commis une mauvaise action, qui
auparavant nous souriait.
Un troisième repentir enfin, est celui qui ne se borne pas au regret sincère et
profond du mal que l’on a fait, ni même à des signes extérieurs qui expriment ce
regret, mais qui vient principalement ou uniquement de ce que nous avons
offensé Dieu.
Le nom de Pénitence convient également à ces trois sortes de repentir.
Mais quand nous lisons dans les Saintes Ecritures que Dieu se repentit 3,
évidemment ce n’est là qu’une métaphore. Cette manière de parler est toute
humaine et conforme à nos habitudes. Nos Livres Saints l’emploient pour
exprimer que Dieu a résolu de changer quelque chose, parce qu’en cela Dieu
semble ne pas agir autrement que les hommes qui, après avoir fait une chose
dont ils se repentent, travaillent de toutes leurs forces à la changer. C’est dans ce
sens qu’il est écrit que Dieu « se repentit d’avoir créé l’homme 4 », — « et
d’avoir fait roi Saül 5. »
Cependant il faut observer une grande différence entre ces trois sortes de
Pénitence. La première est un défaut ; la seconde n’est que l’affliction d’une
âme agitée et troublée. Et la troisième est tout ensemble une Vertu et un
sacrement. C’est dans ce dernier sens que nous allons entendre ici le mot de
Pénitence.
Mais d’abord nous avons à parler de la Pénitence considérée comme vertu non
seulement parce que les Pasteurs sont obligés de former les Fidèles à toutes les
vertus en général, mais encore parce que les actes de cette vertu sont comme la
matière sur laquelle s’exerce l’action du sacrement de Pénitence. Et de fait, si
l’on ne connaît d’abord la vertu de Pénitence, il est impossible de jamais bien
comprendre l’efficacité du Sacrement.
En premier lieu on doit donc exhorter les Fidèles à faire tous leurs efforts et à
déployer toute leur ardeur pour obtenir ce repentir du coeur, que nous appelons la
vertu de Pénitence. Sans lui, la Pénitence extérieure est peu profitable. Or cette
Pénitence intérieure consiste à retourner à Dieu du fond du coeur, à détester
sincèrement les péchés que nous avons commis, et à être fermement décidés et
absolument résolus à réformer nos mauvaises habitudes et nos moeurs
corrompues. Mais en même temps nous devons avoir l’espérance que Dieu nous
pardonnera, et nous fera miséricorde. A cette Pénitence vient toujours se joindre,
2 2 Cor., 7, 10.
3 Genes., 6, 6. —– 1 Reg., 15, 11.
4 Genes., 6, 6.
5 1 Reg., 15, 11.
(Page 204)
comme inséparable compagne de la détestation du péché, une douleur, une
tristesse, qui est une véritable émotion, un trouble, et même une passion, comme
plusieurs l’appellent. Voilà pourquoi quelques saints Pères définissent la
Pénitence par ces sortes de tourments de l’âme. Cependant il est nécessaire que
la Foi précède la Pénitence. Personne sans la Foi ne peut se convertir à Dieu.
D’où il suit qu’on ne peut en aucune façon considérer la Foi comme une partie
de la Pénitence. Mais que cette Pénitence intérieure soit une vertu, comme nous
l’avons dit, c’est ce que démontrent clairement les nombreux Commandements
que Dieu nous en fait. Car la Loi ne prescrit que les actes qui s’accomplissent
par vertu. Or, personne ne peut nier qu’il ne soit bon et louable de se repentir
quand, comment, et comme il le faut. Et c’est là précisément ce qui fait la vertu
de Pénitence.
Il arrive quelquefois que les hommes n’ont pas un repentir proportionné à leurs
péchés ; et même, comme le dit Salomon 6: « Il y en a qui se réjouissent,
lorsqu’ils ont fait le mal. » D’autres, au contraire, s’abandonnent à tel point au
chagrin et à la désolation, qu’ils viennent à désespérer entièrement de leur salut.
Tel semble avoir été Caïn, qui disait 7: « Mon crime est trop grand pour obtenir
le pardon. » Et tel fut certainement Judas 8 que « le repentir de son crime
conduisit à se pendre lui-même, » perdant ainsi la vie et son âme tout ensemble.
La vertu de Pénitence nous aide donc à garder une juste mesure dans notre
douleur.
Ce qui prouve encore que la Pénitence est une vertu, c’est la fin que se propose
celui qui se repent véritablement de son péché. Il veut d’abord effacer sa faute et
laver toutes les taches et toutes les souillures de son âme. Ensuite il désire
satisfaire à Dieu pour ses iniquités. Or c’est là évidemment un acte de justice.
Car s’il ne peut y avoir de justice stricte et rigoureuse entre Dieu et les hommes,
puisqu’ils sont séparés par un intervalle infini, cependant il est certain qu’il
existe entre eux une sorte de justice, que l’on peut comparer à celle que nous
trouvons entre un père et ses enfants, entre un maître et ses serviteurs.
La troisième fin que se propose celui qui se repent, c’est de rentrer en grâce avec
Dieu, dont il a encouru l’inimitié et la disgrâce par la laideur de son péché.
toutes choses qui montrent assez que la Pénitence est véritablement une vertu.
Mais il est nécessaire d’apprendre aux Fidèles par quels degrés on peut s’élever
jusqu’à cette vertu divine.
D’abord la miséricorde de Dieu nous prévient, et tourne nos coeur s vers Lui,
pour nous convertir. C’est cette grâce que demandait le Prophète, quand il disait
9 : « Convertissez-nous à vous, Seigneur, et nous serons convertis ! »
6 Prov., 2, 14.
7 Genes., 4, 13.
8 Matth., 27, 3.
9 Thren., 5, 21.
(Page 205)
Ensuite illuminés par cette lumière, nous tendons vers Dieu par la Foi. Car
comme l’Apôtre nous l’assure 10 : « Celui qui veut aller à Dieu doit croire qu’il
existe, et qu’il est le rémunérateur de ceux qui le cherchent. »
Puis viennent les mouvements de crainte, c’est alors que frappé par la
considération des supplices rigoureux qu’il a mérités, le pécheur détache son
coeur du péché. C’est à cet état d’âme que semblent se rapporter ces paroles
d’Isaïe: 11 « Nous sommes devenus comme celle qui approche du temps où elle
doit enfanter, et qui crie au milieu des douleurs qu’elle ressent. »
A ces sentiments se joint l’espérance d’obtenir miséricorde du Seigneur,
espérance qui nous relève de notre abattement, et nous fait prendre la résolution
d’amender notre vie et nos moeurs.
Enfin la Charité enflamme nos coeur s et fait naître en nous cette crainte filiale
qui convient à des enfants généreux et bien nés. Dés lors ne craignant plus
qu’une seule chose, qui est de blesser en quoi que ce soit la majesté de Dieu,
nous abandonnons entièrement l’habitude du péché.
Tels sont les degrés par lesquels on parvient à cette sublime vertu de la
Pénitence, vertu qui doit être à nos yeux toute céleste et toute divine, car la
sainte Ecriture lui promet le Royaume des cieux. Ainsi il est écrit dans Saint
Matthieu: 12 « Faites pénitence, car le Royaume des cieux est proche. » Et dans
Ezéchiel: 13 « Si l’impie fait pénitence de tous les péchés qu’il a commis ; s’il
garde tous mes préceptes ; s’il accomplit le jugement et la justice, il vivra et ne
mourra point. » Et dans un autre endroit: 14 « je ne veux point la mort de l’impie,
mais qu’il se convertisse de sa voie, et qu’il vive » Or, toutes ces paroles doivent
évidemment s’entendre de la Vie Eternelle et bienheureuse.
§ II. — DE LA PÉNITENCE CONSIDÉRÉE COMME SACREMENT.
Quant à la Pénitence extérieure, il faut enseigner que c’est elle qui constitue, à
proprement parler, le Sacrement, et qu’elle consiste dans certaines actions
extérieures et sensibles qui expriment ce qui se passe dans l’intérieur de l’âme.
Mais avant tout il nous semble qu’il faut instruire les Fidèles des raisons pour
lesquelles Notre-Seigneur Jésus-Christ a placé la Pénitence au nombre des
Sacrements. Or la raison principale a été certainement de lever tous les doutes
que nous aurions pu concevoir sur la rémission de nos péchés. Quoique Dieu en
effet nous l’ait promise (cette rémission) dans ces paroles du Prophète 15: « Si
l’impie fait pénitence, etc., », nous n’en serions pas moins dans de continuelles
inquiétudes sur la vérité de notre repentir, car personne ne peut se fier au
jugement qu’il porte sur ses propres actions. C’est donc pour détruire toute
10 Hebr., 11, 6.
11 Isa., 26, 17.
12 Matth., 3, 2, 4, 17.
13 Ezech., 18, 21.
14 Id., 33, 11.
15 Ezech., 18, 21.
(Page 206)
inquiétude à cet égard, que notre Seigneur a fait de la Pénitence un Sacrement
capable de nous donner la confiance que nos péchés nous sont pardonnés par
l’absolution du Prêtre, et par suite de mettre plus de calme dans notre conscience
par cette Foi légitime que nous devons avoir dans la vertu des Sacrements.
Lorsqu’en effet le Prêtre nous absout de nos fautes suivant la forme du
Sacrement, ses paroles n’ont point d’autre sens que celles de Notre-Seigneur au
paralytique 16: « Mon fils, ayez confiance, vos péchés vous sont remis ! »
En second lieu, personne ne peut obtenir le salut que par Jésus-Christ, et par les
mérites de sa Passion. Il était donc très convenable en soi, et très utile pour nous
qu’il y eût un Sacrement qui ferait couler sur nos âmes le Sang de Jésus-Christ ;
un Sacrement qui par sa vertu et son efficacité serait capable d’effacer tous les
péchés commis après le Baptême, et nous obligerait à reconnaître que c’est à
notre divin Sauveur, et à Lui seul, que nous devons le bienfait de notre
réconciliation.
Or, que la Pénitence soit un véritable Sacrement, c’est ce que les Pasteurs
n’auront pas de peine à démontrer. Le Baptême est un Sacrement parce qu’il
efface tous les péchés, et spécialement celui que nous contractons à notre
origine. Par la même raison, la Pénitence qui efface tous les péchés de désirs et
d’actions volontairement commis après le Baptême, doit être un véritable
Sacrement, au sens propre du mot. D’ailleurs, (et c’est ici la raison principale),
dès lors que ce que le Prêtre et le pénitent font au dehors et d’une manière
sensible, exprime nettement les effets qui s’opèrent dans l’âme, qui oserait
soutenir que la Pénitence ne renferme pas toutes les propriétés d’un véritable
Sacrement ? Un Sacrement est le signe d’une chose sacrée. Or, d’une part, le
pécheur qui se repent exprime très bien par ses paroles et par ses actions qu’il a
détaché son coeur du péché, et d’autre part les paroles et les actions du Prêtre
expriment aussi sensiblement que Dieu, par sa miséricorde, remet Lui-même les
péchés. Au reste une preuve évidente de cette vérité se trouve dans ces paroles
du Sauveur 17: « Je vous donnerai les clefs du Royaume des cieux ; et dans
celles-ci: Tout ce que vous délierez sur la terre, sera délié dans le ciel. » Car
l’absolution prononcée par le Prêtre exprime la rémission des péchés qu’elle
produit dans l’âme.
Mais il ne suffit pas d’apprendre aux Fidèles que la Pénitence est un Sacrement,
ils doivent savoir encore qu’elle est du nombre de ceux qui peuvent se réitérer.
L’Apôtre Saint Pierre ayant demandé à Notre-Seigneur si l’on pouvait accorder
jusqu’à sept fois le pardon d’un péché, reçut cette réponse 18 « Je ne vous dis
pari jusqu’à sept fois, mais jusqu’à soixante-dix fois sept fois. » Si donc on doit
traiter avec des personnes qui paraissent se défier de la bonté et de la clémence
infinie de Dieu, il faut raffermir leur courage, et relever leurs espérances vis-à –
16 Matth., 9, 2.
17 Marc., 16, 19.
18 Matth., 18, 22.
(Page 207)
vis de la Grâce divine. Et l’on obtiendra facilement ce but, soit en leur citant ce
passage que nous venons de rappeler, et une foule d’autres qui se rencontrent si
souvent dans la sainte Ecriture, soit en empruntant les arguments et les raisons
de Saint Jean Chrysostome, dans son livre: De ceux qui sont tombés, et ceux de
Saint Ambroise, dans ses traités: De la Pénitence.
§ III. — MATIÈRE ET FORME DU SACREMENT DE PÉNITENCE.
Rien ne doit être plus connu des Fidèles que la matière du Sacrement de
Pénitence. Il faut donc leur faire remarquer que la grande différence entre ce
Sacrement et les autres, c’est que la matière de ces derniers est toujours une
chose naturelle ou artificielle, tandis que les actes du pénitent, la Contrition, la
Confession, et la Satisfaction sont, dit le Concile de Trente, comme la matière de
ce Sacrement. Et ces actes sont nécessaires, de la part du pénitent, pour
l’intégrité du Sacrement, et pour l’entière rémission des péchés. Ceci est
d’institution divine. Aussi bien les actes dont nous parlons sont regardés comme
les parties mêmes de la Pénitence. Et si le saint Concile dit simplement qu’ils
sont comme la matière du Sacrement, ce n’est pas à dire qu’ils ne sont pas la
vraie matière ; mais c’est qu’ils ne sont pas du genre des autres matières
sacramentelles, lesquelles se prennent au dehors, comme l’eau dans le Baptême
et le chrême dans la Confirmation. Que si quelques-uns ont regardé les péchés
eux-mêmes comme la matière du sacrement de Pénitence, leur sentiment ne
paraît pas contraire au nôtre, si l’on veut y regarder de près. De même que nous
disons du bois, qu’il est la matière du feu, parce que le feu le consume ; ainsi
nous pouvons très bien dire des péchés, qu’ils sont la matière de la Pénitence,
puisque ce Sacrement les efface et les consume en quelque sorte.
Les Pasteurs ne doivent pas négliger non plus d’instruire les Fidèles de la forme
de ce Sacrement. Cela ne peut qu’exciter davantage leur ferveur quand ils
voudront le recevoir, et leur inspirer plus de respect et de vénération pour s’en
approcher. Or voici cette forme: Je vous absous. On pourrait déjà la tirer de ces
paroles du Sauveur 19 : « Tout ce que vous délierez sur la terre, sera délié dans
le ciel. » Mais les Apôtres nous l’ont transmise comme l’ayant reçue de Notre-
Seigneur Jésus-Christ Lui-même. D’ailleurs puisque les Sacrements signifient ce
qu’ils produisent, ces paroles: Je vous absous, montrent très bien que la
rémission des péchés s’opère par l’administration de ce Sacrement ; par
conséquent il est clair qu’elles en sont la forme complète. Les péchés, en effet,
sont comme des liens qui tiennent nos âmes enchaînées, et que le sacrement de
Pénitence vient briser. Et le Prêtre ne dit pas moins la vérité, lorsqu’il prononce
ces paroles sur un pénitent qui par la vivacité d’une Contrition parfaite,
accompagnée du voeu de la Confession, a déjà obtenu de Dieu le pardon de ses
péchés.
19 Matth., 18, 18.
(Page 208)
A ces paroles, on ajoute plusieurs prières qui ne sont pas nécessaires pour la
forme du Sacrement, mais qui ont pour but d’écarter tout ce qui pourrait
empêcher sa vertu et son efficacité par la faute de celui auquel il est administré.
Quelles actions de grâces ne doivent donc point rendre à Dieu les pécheurs, de
ce qu’Il a donné un si grand pouvoir aux Prêtres de son Eglise ? Il ne s’agit plus
maintenant comme autrefois, sous la Loi ancienne, du témoignage du Prêtre qui
se bornait à déclarer que le lépreux était guéri. non, le pouvoir des Prêtres dans
l’Eglise est si étendu qu’ils ne se contentent pas de déclarer que le pécheur est
absous de ses péchés, mais qu’ils donnent réellement, comme Ministres du
Seigneur, l’Absolution qui est ratifiée en même temps par Dieu Lui-même,
Auteur et Principe de la grâce et de la justification.
Quant aux rites prescrits pour la réception de ce Sacrement, les Fidèles auront
soin de s’y conformer exactement. Par là ils graveront plus profondément dans
leurs coeur s le souvenir de ce qu’ils lui devront, c’est-à-dire la grâce d’avoir été
réconciliés, comme des serviteurs avec le plus doux des maîtres, ou plutôt
comme des enfants avec le meilleur des pères ; et puis ils comprendront mieux
aussi comment ceux qui le veulent, (et tous doivent le vouloir), peuvent prouver
à Dieu leur reconnaissance pour un si grand bienfait.
Tout pécheur qui se repent, doit donc en premier lieu se jeter aux pieds du
Prêtre, avec des sentiments d’humilité et d’abaissement, afin qu’en s’humiliant
ainsi, d’une part il apprenne à reconnaître plus aisément qu’il doit arracher de
son coeur jusqu’à la racine de l’orgueil qui a été la source et le principe de toutes
les fautes qu’il déplore, et d’autre part qu’il sache révérer dans le Prêtre, qui est
son juge légitime, la Personne et la puissance de Jésus-Christ Lui-même. Car
dans l’administration du sacrement de Pénitence, comme dans tous les autres
Sacrements, le Prêtre tient la place de Notre-Seigneur.
Puis il confessera tous ses péchés les uns après les autres, de manière à convenir
qu’il mérite les châtiments les plus grands et les plus rigoureux. Ensuite, il
implorera le pardon de ses fautes. nous trouvons dans Saint Denys les
témoignages les plus formels sur l’antiquité de toutes ces pratiques.
§ IV. — DES EFFETS DU SACREMENT DE PÉNITENCE.
Mais rien ne sera plus utile aux Fidèles, rien ne leur donnera plus
d’empressement à recevoir le sacrement de Pénitence que d’entendre les
Pasteurs expliquer souvent les grands avantages que nous en retirons. Ils
comprendront alors que la Pénitence est comme un arbre, dont les racines sont
amères, mais dont les fruits sont pleins de douceur.
Et d’abord la Pénitence possède la vertu de nous rétablir dans la grâce de Dieu,
et de nous unir à Lui par une étroite amitié.
Ensuite cette réconciliation produit ordinairement chez les personnes pieuses,
qui reçoivent ce Sacrement avec Foi et piété, une paix profonde, une tranquillité
parfaite de conscience, et des joies ineffables de l’Esprit Saint.
(Page 209)
Il n’y a point d’ailleurs de crime si grand et si horrible, qui ne puisse être effacé
par le sacrement de Pénitence, non seulement une fois, mais deux fois, mais
toujours. Dieu Lui-même nous en donne l’assurance par ces paroles du prophète:
20 « Si l’impie fait pénitence de tous les péchés qu’il a commis, s’il garde mes
commandements, s’il pratique le jugement et la justice, il vivra de la vie et il ne
mourra point ; et Je ne me souviendrai point de toutes les iniquités qu’il a
commises. » C’est là ce qui a fait dire à Saint Jean: 21 « Si nous confessons nos
péchés, Dieu est fidèle et juste pour nous les pardonner. » Et plus loin : « Si
quelqu’un a péché, dit-il, sans excepter aucune sorte de péché, nous avons pour
avocat auprès du Père, Jésus-Christ qui est juste, qui est Lui-même propitiation
pour nos péchés, et non seulement pour les nôtres, mais pour ceux du monde
entier. »
Si nous lisons dans l’Ecriture que certains personnages n’ont point obtenu de
Dieu miséricorde, bien qu’ils l’eussent demandée avec ardeur, nous savons que
cela tenait à ce qu’ils n’avaient pas un repentir et une douleur sincères de leurs
fautes. Ainsi lorsque nous trouvons dans nos Saints Livres, ou dans les saints
Pères, quelques passages qui semblent affirmer que certains péchés sont
irrémissibles, il faut entendre par là que le pardon de ces péchés est extrêmement
difficile à obtenir. De même qu’il est des maladies que l’on dit incurables parce
qu’elles inspirent au malade l’horreur des médicaments qui pourraient le guérir ;
de même il y a des péchés dont on n’obtient pas le pardon parce qu’ils font
repousser la grâce de Dieu, cet unique remède du salut. C’est dans ce sens que
Saint Augustin disait: 22 « Lorsqu’un homme arrivé à la connaissance de Dieu
par la grâce de Jésus-Christ, blesse ensuite la Charité fraternelle, et que
s’élevant contre la grâce même, il s’abandonne aux fureurs de l’envie, le mal de
son péché est tel qu’il ne peut même s’abaisser à en demander pardon, quoique
d’ailleurs les remords de sa conscience le forcent à reconnaître et à avouer sa
faute. »
Mais pour revenir aux effets du sacrement de Pénitence, la vertu d’effacer les
péchés lui est tellement propre, qu’il est impossible de l’obtenir, ni même de
l’espérer par un autre moyen. « Si vous ne faites pénitence, dit notre Seigneur, 23
vous périrez tous. » II est vrai que ces paroles ne s’appliquent qu’aux péchés
graves et mortels. Cependant les péchés légers, que l’on nomme véniels, exigent
aussi leur genre de pénitence. 24 « Car, dit Saint Augustin, cette espèce de
pénitence qui se fait tous les jours dans l’Eglise pour les péchés véniels serait
tout-à -fait vaine, si ces péchés pouvaient se remettre sans pénitence. »
20 Ezech., 18, 21.
21 1 Joan., 1, 9.
22 Lib., 1, de serm. Pont. in mont.
23 Luc., 13, 3 et 5.
24 Hom., 50.
(Page 210)
Mais comme ce n’est pas assez, dans les choses qui sont de pratique, de donner
des notions et des explications générales, les Pasteurs auront soin d’expliquer
séparément tout ce que les fidèles ont besoin de savoir sur les qualités de la
véritable et salutaire Pénitence. Or ce Sacrement a cela de particulier que, outre
la matière et la forme qui sont communes à tous les Sacrements en général, il
contient de plus, comme nous l’avons déjà remarqué, la Contrition, la
Confession, la Satisfaction, qui sont nécessaires pour le rendre entier et parfait.
Ce qui a fait dire à Saint Jean Chrysostome 25 « La Pénitence porte le pécheur à
tout endurer volontiers. La Contrition est dans son coeur, la Confession sur les
lèvres, et l’humilité ou la Satisfaction salutaire dans toutes ses oeuvres. » Or ces
trois parties sont semblables à celles qui entrent nécessairement dans la
composition d’un tout. De même que le corps humain est formé de plusieurs
membres, les mains, les pieds, les yeux, et d’autres parties semblables dont une
seule ne saurait lui manquer sans que nous le trouvions imparfait, — tandis qu’il
est parfait lorsqu’il les possède toutes, — de même aussi la Pénitence est
tellement composée de ces trois parties que si la Contrition et la Confession qui
justifient le pécheur sont seules requises d’une manière absolue pour la
constituer dans son essence, elle n’en reste pas moins nécessairement imparfaite
et défectueuse, quand elle ne possède point en même temps la Satisfaction. Ces
trois parties sont donc inséparables et si bien liées les unes aux autres, que la
Contrition renferme la résolution et la volonté de se confesser et de satisfaire,
que la Contrition et le désir de satisfaire impliquent la Confession, et que la
Satisfaction est la suite des deux autres.
La raison que l’on peut donner de la nécessité de ces trois parties, c’est que nous
offensons Dieu de trois manières, en pensées, en paroles et en actions. Il était
donc juste et raisonnable, en nous soumettant aux clefs de l’Eglise, d’apaiser la
colère de Dieu et d’obtenir de Lui le pardon de nos péchés par les mêmes
moyens que nous avons employés à outrager son infinie Majesté. Mais on peut
encore donner une autre raison de cette nécessité. La Pénitence est une sorte de
compensation pour les péchés, émanant du coeur du pécheur, et fixée au gré de
Dieu, contre qui le péché a été commis. II faut donc d’une part que le pénitent
ait la volonté de faire cette compensation, ce qui implique spécialement la
Contrition, et que de l’autre il se soumette au jugement du Prêtre qui tient la
place de Dieu, afin que ce même Prêtre puisse fixer une peine proportionnée à la
grandeur de ses offenses. De là il est facile de voir le principe et la nécessité de
la Confession et de la Satisfaction.
Mais puisque l’on doit faire connaître distinctement aux Fidèles la nature et les
propriétés de chacune de ces parties, il faut commencer par la Contrition, et
l’expliquer avec le plus grand soin.. Avec un soin d’autant plus grand que nous
devons l’exciter immédiatement dans notre coeur, si le souvenir de nos péchés
25 Hom., 11, de Penit.
(Page 211)
passés se présente à notre esprit, ou si nous avons le malheur d’en commettre de
nouveaux.
(Page 212)
Chapitre vingt-deuxième — Du sacrement de Pénitence (suite)
DE LA CONTRITION
§ I. — QU’EST-CE QUE LA CONTRITION
Voici comment la définissent les Pères du Concile de Trente: 1 « La Contrition
est une douleur de l’âme et une détestation du péché commis, avec un ferme
propos de ne plus pécher à l’avenir. » Puis parlant un peu plus loin du
mouvement de la Contrition, ils ajoutent: Ce mouvement prépare à la rémission
des péchés, pourvu qu’il soit accompagné de la confiance en la miséricorde de
Dieu et de la volonté de faire tout ce qui est nécessaire pour bien recevoir le
sacrement de Pénitence.
Cette définition fera très bien comprendre aux Fidèles que l’essence de la
Contrition ne consiste pas seulement à cesser de pécher, à prendre la résolution
de mener une vie nouvelle, ou même commencer déjà ce nouveau genre de vie,
mais encore et surtout à détester et à expier le mal de la vie passée. C’est ce que
prouvent parfaitement ces gémissements des Saints que nous retrouvons si
souvent dans nos saintes Lettres. « Je m’épuise à gémir, dit David 2, je baigne
toutes les nuits mon lit de mes larmes. Et encore 3 Le Seigneur a écouté la voix
de mes pleurs. »
Isaïe s’écrie à son tour: 4 « Je repasserai en votre présence, Seigneur, toutes mes
années dans l’amertume de mon âme. » Paroles qui, comme tant d’autres
semblables, sont l’expression évidente d’un repentir profond des fautes
commises et de la détestation de la vie antérieure.
Mais quand on dit que la Contrition est une douleur, il faut avertir les Fidèles de
ne point s’imaginer qu’il est ici question d’une douleur extérieure et sensible. La
Contrition est un acte de la volonté. Et Saint Augustin nous avertit que «la
douleur accompagne le repentir, mais qu’elle n’est pas le repentir. 5 » Les Pères
du Concile se sont servis du mot douleur pour exprimer la haine et la détestation
du péché, soit parce que la sainte Ecriture s’en sert elle-même: « Jusques à
quand, s’écrie David, 6 mon âme sera-t-elle agitée de pensées diverses, et mort
coeur en proie à la douleur durant le jour entier ? » soit aussi parce que la
Contrition engendre la douleur dans cette partie inférieure de l’âme qui est le
siège de la concupiscence. Ce n’est donc pas à tort qu’on a défini la Contrition
une douleur, puisqu’elle produit précisément de la douleur, et que les pénitents,
pour exprimer plus sensiblement celle qu’ils ressentent, ont coutume de changer
même leurs vêtements ; ainsi qu’on le voit par ces paroles de notre Seigneur
1 Sess., 6. Cap., 6 et 14.
2 Psal., 6, 7.
3 Id. Ibid.
4 Isa., 38..15.
5 Homil., 50.
6 Psal., 12, 2.
(Page 213)
dans Saint Matthieu: 7 « Malheur à toi Corozaïn ! Malheur à toi Bethsaide !
parce que si les miracles qui ont été faits au milieu de vous, avaient été
accomplis Tyr et à Sidon, ces villes auraient fait pénitence sous le cilice et la
cendre. »
C’est encore avec raison que la détestation du péché dont nous parlons a reçu le
nom de Contrition. On voulait exprimer par là la violence de la douleur qu’elle
cause. Il y a dans ce mot une figure empruntée aux choses matérielles qui se
brisent en morceaux, quand on les frappe avec une pierre ou un autre corps plus
dur. De même le mot de Contrition signifie que nos coeur s endurcis par l’orgueil
sont brisés et broyés par la force du repentir. Et c’est pourquoi aucune autre
douleur, — qu’elle soit causée par la mort de parents et d’enfants chéris, ou par
toute autre calamité — ne prend jamais ce nom ; il est absolument réservé à
cette douleur que nous fait éprouver la perte de la grâce de Dieu et de
l’innocence.
Il est encore d’autres termes que l’on emploie assez fréquemment pour désigner
cette détestation du péché. tantôt elle s’appelle brisement du coeur, parce que
l’Ecriture Sainte prend souvent le coeur pour la volonté. De même que le coeur
est le principe des mouvements du corps, de même aussi la volonté règle et
gouverne toutes les autres puissances de l’âme. tantôt les Pères lui donnent le
nom de componction du coeur, en sorte qu’ils ont donné ce titre aux ouvrages
qu’ils ont écrits sur la Contrition. De même en effet qu’on ouvre avec le fer un
ulcère qui est enflé, afin que le pus qu’il renferme puisse en sortir, ainsi le
scalpel de la Contrition, — si l’on peut parler de la sorte — ouvre les coeurs,
pour en faire sortir le poison mortel du péché. Aussi le Prophète Joël 8 appelle-til
la Contrition « un déchirement du coeur » « Convertissez-vous n moi de tout
votre coeur, dans le jeune, dans les pleurs et dans les gémissements, et déchirez
vos coeurs. »
§ II. — QUALITÉS DE LA CONTRITION.
La douleur d’avoir offensé Dieu par le péché doit être souveraine, et telle que
l’on ne puisse en concevoir de plus grande. Il est facile de démontrer cette vérité
par les considérations suivantes
Puisque la vraie Contrition est un acte de Charité qui procède de la crainte
filiale, il est évident que la Contrition ne doit point avoir d’autre mesure que la
Charité elle-même. Et comme la Charité par laquelle nous aimons Dieu est
l’amour le plus grand, il s’en suit que la Contrition doit emporter avec elle la
douleur de l’âme la plus vive. Dès lors que nous devons aimer Dieu plus que
toutes choses, plus que toutes choses aussi nous devons détester ce qui nous
éloigne de Lui. Et ce qui confirme notre raisonnement, c’est que les saintes
Ecritures emploient les mêmes termes pour exprimer l’étendue de la Charité et
7 Matth., 11, 21.
8 Joël., 2, 12.
(Page 214)
celle de la Contrition. Ainsi, en parlant de la première elles disent 9: « Vous
aimerez le Seigneur votre Dieu de tout votre coeur ; » et, quand il s’agit de la
Contrition le Seigneur nous crie par la bouche du Prophète 10 : « Convertissezvous
de tout votre coeur. »
En second lieu, de même que Dieu est le premier de tous les biens que nous
devons aimer, de même aussi le péché est le premier et le plus grand de tous les
maux que les hommes doivent haïr. Et par conséquent la même raison qui nous
oblige à reconnaître que Dieu doit être souverainement aimé, nous oblige
également à concevoir pour le péché une haine souveraine. L’amour de Dieu
doit être préféré à tout. Même pour conserver sa vie il n’est pas permis de
pécher. Il y a là pour nous un devoir formel. Ecoutons plutôt ces paroles de
Notre-Seigneur 11: « Celui qui aime son père ou sa mère plus que Moi n’est pas
digne de Moi. » Et encore 12: « Celui qui voudra sauver sa vie la perdra. »
Remarquons encore que la charité, au témoignage de Saint Bernard, ne peut
avoir ni limite, ni mesure. Car, dit-il: « La mesure d’aimer Dieu, est de L’aimer
sans mesure. » Par conséquent il doit en être de même de la détestation du
péché. Elle ne peut être limitée.
Ce n’est pas assez que cette détestation du péché soit souveraine, il faut encore
qu’elle soit si vive et si profonde, qu’elle exclue toute négligence et toute
paresse. Il est écrit dans le Deutéronome 13: « Lorsque vous chercherez le
Seigneur votre Dieu, vous Le trouverez, pourvu cependant que vous Le
cherchiez de tout votre coeur, et dans toute la douleur de votre âme. » Et dans
Jérémie 14 : « Vous Me chercherez, et vous Me trouverez lorsque vous M’aurez
cherché de tout votre coeur ; car alors Je me laisserai trouver par vous, dit le
Seigneur. »
Mais, quand même notre Contrition ne serait pas aussi parfaite que nous venons
de le dire, notre repentir pourrait cependant être véritable et efficace. Il arrive
souvent que les choses sensibles font sur nous des impressions plus vives que les
choses spirituelles. Et l’on voit des personnes à qui la mort de leurs enfants, par
exemple, cause une douleur plus vive que la laideur du péché. II n’est pas non
plus nécessaire, pour que la Contrition soit réelle, qu’elle fasse verser des
larmes. toutefois ces larmes sont bien désirables dans la Pénitence, et il faut y
exciter fortement. « Vous n’avez point les entrailles de la piété chrétienne, dit
très bien Saint Augustin 15, vous qui pleurez un corps que l’âme a quitté, et qui
ne pleurez point une âme dont Dieu s’est éloigné. » C’est aussi ce que signifient
9 Deut., 6, 5.
10 Joël., 2, 12.
11 Matth., 10, 37.
12 Matth., 16, 25. — Marc., 8, 35.
13 Deut., 4, 29.
14 Jer., 29, 13.
15 Serm., 41.
(Page 215)
ces paroles de notre-Sauveur que nous avons rapportées plus haut 16: « Malheur
à toi, Corozaïn ! Malheur à toi, Bethsaïde ! parce que si les miracles qui ont été
faits au milieu de vous s’étaient accomplis dans Tyr et dans Sidon, ces villes
auraient fait pénitence sous le cilice et la cendre. » Mais il nous suffit, pour
établir cette vérité, de rappeler les exemples fameux des ninivites 17, de David 18,
de la femme pécheresse 19 et du prince des Apôtres 20, qui tous implorèrent avec
des larmes abondantes la miséricorde de Dieu, et obtinrent par là le pardon de
leurs péchés.
Il sera bon d’apprendre aux Fidèles et de les exhorter de la manière la plus
pressante à former un acte particulier de Contrition pour chaque péché mortel.
nous le concluons de ces paroles d’Ezéchias 21:, « Je repasserai en votre
Présence toutes les années de ma vie dans l’amertume de mon âme. » Repasser
toutes ses années dans son esprit, c’est rechercher ses péchés les uns après les
autres, pour les déplorer du fond du coeur, chacun en particulier. nous lisons
encore dans Ezéchiel 22: « Si l’impie fait pénitence de tous ses péchés, il vivra. »
C’est dans le même sens que Saint Augustin dit: 23 « Que le pécheur examine la
qualité de son péché d’après le lieu, le temps, la chose et la personne. »
Mais que les Fidèles ne désespèrent jamais de la bonté et de la clémence infinie
de notre Dieu, souverainement désireux de notre salut. Ce Dieu n’apporte jamais
de retard à nous accorder notre pardon ; Il étend sa tendresse paternelle sur le
pécheur aussitôt qu’il rentre en lui-même et qu’il déteste tous ses péchés en
général, pourvu seulement qu’il ait l’intention de les rappeler plus tard, s’il le
peut, à son souvenir, et de les détester chacun en particulier.
C’est ce que le Seigneur Lui-même nous ordonne d’espérer, quand Il dit par son
Prophète 24: « Du jour où l’impie se sera converti, son impiété ne lui nuira
plus. »
Après ce que nous venons de dire, il est facile de voir quelles sont les conditions
nécessaires à une véritable Contrition. Ces conditions doivent être expliquées
aux Fidèles avec le plus grand soin, afin que tous sachent par quels moyens ils
pourront l’acquérir, et qu’ils aient une règle sûre pour discerner jusqu’à quel
point ils peuvent être éloignés de la perfection de cette vertu.
La première chose nécessaire, c’est de haïr et de détester tous les péchés que
nous avons eu le malheur de commettre. Si nous n’éprouvions de repentir que
pour quelques-uns seulement, notre Pénitence ne serait point salutaire. Elle
16 Matth., 11, 21.
17 Jonas., 3, 6.
18 Psal., 6 et 50.
19 Luc., 7, 37, 48, 51.
20 Matth., 26, 75.
21 Isa., 38, 15.
22 Ezech., 18, 21.
23 De ver. et fals. poenit. cap., 14.
24 Ezech., 33, 12.
(Page 216)
serait fausse et simulée. Car, comme il est écrit dans l’Apôtre Saint Jacques: 25
« Celui qui observe toute la Loi excepté en un seul point qu’il transgresse est
coupable de la Loi tout entière. »
La seconde, c’est que notre Contrition renferme la volonté de nous confesser et
de satisfaire: deux points dont nous parlerons tout à l’heure.
La troisième, c’est que le pénitent prenne la résolution ferme et sincère de
réformer sa conduite. Le Prophète nous l’enseigne clairement par ces paroles: 26
« Si l’impie fait pénitence de tous les péchés qu’il a commis, s’il observe tous
mes Commandements, et qu’il pratique la justice et le jugement, il vivra de la
vie, et il ne mourra point ; et Je ne me souviendrai point de toutes les iniquités
qu’il a commises. » Et un peu plus loin il dit encore : « Lorsque l’impie aura
quitté l’impiété qu’il a commise, et qu’il pratiquera la justice et le jugement, il
donnera la vie à son âme. » Et enfin il ajoute: « Convertissez-vous et faites
pénitence de tous vos péchés, et votre iniquité ne tournera pas à votre raine.
Jetez loin de vous toutes vos prévarications, par lesquelles vous avez péché, et
faites vous un coeur nouveau et un esprit nouveau. » C’est là aussi ce que Notre-
Seigneur ordonne Lui-même à la femme oui avait été surprise en adultère: 27
« Allez, lui dit-il, et ne péchez plus, » et au paralytique qu’Il avait guéri près de
la piscine: 28 « Voilà que vous êtes guéri, prenez garde de ne plus pécher. »
D’ailleurs la nature et la raison elle-même nous montrent clairement qu’il y a
deux choses absolument nécessaires pour rendre la Contrition sincère et
véritable, à savoir le repentir des péchés commis, et la résolution de n’en plus
commettre à l’avenir. Quiconque veut se réconcilier avec un ami qu’il a offensé
doit tout ensemble déplorer l’injure et l’outrage dont il s’est rendu coupable à
son égard, et ne rien négliger dans la suite pour éviter de blesser en quoi que ce
soit la religion de l’amitié.
Mais ces deux choses doivent encore être nécessairement accompagnées de
l’obéissance, car il est juste que l’homme obéisse à la loi naturelle, divine ou
humaine à laquelle il est soumis. Si donc un pénitent a dérobé quelque chose à
son prochain par violence ou par fraude, il est obligé de restituer. De même il
doit faire satisfaction par quelque service et quelque bienfait à celui qu’il a lésé,
en parole ou en action, dans ses emplois ou dans sa vie. tout le monde connaît
cette parole de Saint Augustin qui est devenue un véritable axiome: 29 « Le
péché n’est point remis, si ce que l’on a pris n’est point rendu. »
Mais parmi les conditions que la Contrition exige, il ne faudrait pas considérer
comme peu important et peu essentiel de remettre et de pardonner entièrement
toutes les injures qu’on a reçues. Notre-Seigneur et Sauveur nous en avertit et
25 Jac., 2, 10.
26 Ezech., 18, 21.
27 Joan., 8, 11.
28 Joan., 5, 14.
29 Epist., 54.
(Page 217)
nous dénonce Lui-même cette obligation: 30 « Si vous remettez aux hommes
leurs offenses envers vous, votre Père céleste vous remettra les vôtres ; mais si
vous ne pardonnez pas aux hommes, mon Père non plus ne vous pardonnera
point. »
Voilà ce que les Fidèles ont à observer dans la Contrition. toutes les autres
dispositions que les Pasteurs pourront facilement déduire de celle-ci peuvent
bien rendre la Contrition plus parfaite et plus entière en son genre ; mais elles ne
doivent pas être regardées comme absolument nécessaires, et l’on peut, sans
elles, avoir un repentir véritable et suffisant.
§ III. — DES EFFETS DE LA CONTRITION ET DES MOYENS DE
L’EXCITER.
Mais comme ce n’est pas assez pour les Pasteurs d’enseigner sua Fidèles toutes
les obligations qui ont trait au salut, et qu’ils doivent encore, par toute sorte de
soins et d’efforts les amener à conformer leur vie tout entière sua devoirs qui
leur sont prescrits, ils feront une chose extrêmement utile, s’ils leur rappellent
souvent la vertu et les effets de la Contrition. Les autres oeuvras de piété, comme
le soulagement des pauvres, les jeûnes, la prière et beaucoup d’autres choses
semblables, d’ailleurs très bonnes et très saintes de leur nature, sont quelquefois
rejetées de Dieu par la faute de ceux qui les font. Mais la Contrition ne saurait
jamais cesser de Lui être chère et agréable. « Vous ne rejetterez point, ô mon
Dieu, dit le Prophète, 31 un coeur contrit et humilié. » Bien plus mous n’avons
pas plus tôt conçu cette Contrition dans notre coeur, que Dieu sur le champ nous
accorde la rémission de nos péchés. C’est ce que nous déclare le même Prophète
dans un autre endroit: 32 « J’ai dit, je confesserai cotre moi mon iniquité au
Seigneur, et Vous, Vous m’avez remis aussitôt l’impiété de mon péché. » Et nous
avons une figure sensible de cette vérité dans les dix lépreux que Notre-Seigneur
envoya vers les Prêtres, et qui furent guéris avant d’arriver jusqu’à eus. Ce qui
fait voir que la véritable Contrition dont nous venons de parler possède une
vertu si grande qu’à cause d’elle le Seigneur nous accorde immédiatement la
rémission de tous nos péchés.
Un autre puissant motif pour stimuler le zèle des Fidèles, sera de leur donner
une méthode pour s’exciter à la Contrition. II faudra donc les avertir d’examiner
souvent leur conscience et de voir s’ils ont gardé fidèlement les
Commandements de Dieu et de l’Eglise. S’ils se reconnaissent coupables de
quelque faute, qu’ils s’en accusent aussitôt devant Dieu, et qu’ils Lui demandent
très humblement pardon. Qu’ils Le conjurent de leur accorder le temps de se
confesser et de satisfaire. Et surtout qu’ils implorent le secours de sa Grâce pour
ne plus retomber dans des péchés qu’ils ont un si grand regret d’avoir commis.
30 Matth., 6, 14.
31 Psal., 50, 19.
32 Psal., 31, 5.
(Page 218)
Enfin les Pasteurs tâcheront d’inspirer aux Fidèles une haine souveraine pour le
péché, soit à cause de la honte et de l’infamie qu’il porte avec lui, soit à cause
des inconvénients et des maux extrêmes qu’il attire sur noua. Car il éloigne de
nous la bonté infinie de Dieu, de qui nous avons reçu les plus grands biens, et
qui nous en promettait encore de plus précieux ; et il nous voue à la mort
éternelle, à des tourments sans fin, à des supplices infinis.
Voilà ce que nous avions à dire sur la Contrition. Venons maintenant à la
seconde partie du sacrement de Pénitence, qui a besoin d’être expliquée par les
Pasteurs avec le plus grand soin et la plus grande exactitude, comme on le verra
facilement par ce qui va suivre.
(Page 219)
Chapitre vingt-troisième — Du sacrement de la Pénitence (suite)
§ I. — DE LA CONFESSION.
Tous les Chrétiens croyants et pratiquants sont persuadés que tout ce qu’il a plu
à la bonté de Dieu de conserver, en ce temps-ci, dans son Eglise, de sainteté, de
piété et de religion, on le doit en grande partie à la Confession. Il ne faut donc
pas s’étonner que l’ennemi du genre humain, qui voudrait par ses satellites et ses
ministres détruire la Foi catholique jusque dans ses fondements, ait fait tous ses
efforts pour renverser cette sorte de citadelle de la Vertu chrétienne.
§ II. — UTILITÉ ET NÉCESSITÉ DE LA CONFESSION.
II faudra enseigner tout d’abord que l’institution de la Confession ne nous était
pas seulement avantageuse ; mais qu’elle nous était même nécessaire. Sans
doute, — et nous le reconnaissons — la Contrition efface les péchés, mais ne
voit-on pas qu’elle doit être dans ce cas, si forte, si vive, si ardente, que la
violence de la douleur puisse égaler et atteindre l’énormité des fautes
commises ? et comme il y en a peu qui soient capables de parvenir à un si haut
degré de repentir, il y en a peu aussi qui doivent espérer par ce moyen le pardon
de leurs péchés. II était donc nécessaire que Notre-Seigneur Jésus-Christ, dans
son infinie clémence, pourvût au salut de tous par une voie plus facile. Et c’est
ce qu’il a réalisé d’une manière admirable, en donnant à son Eglise les clefs du
Royaume des cieux. En effet, l’enseignement de la Foi catholique est formel.
nous devons tous croire et affirmer sans réserve, que si quelqu’un est
sincèrement repentant de ses péchés, s’il est bien résolu à ne plus les commettre
à l’avenir, — lors même qu’il ne ressentirait pas une Contrition suffisante pour
obtenir son pardon — tous ses péchés lui sont remis et pardonnés par le pouvoir
des clefs, s’il les confesse à un Prêtre approuvé. Aussi tous les saints Pères ont
eu soin de proclamer, et avec raison, que le ciel nous est ouvert par les clefs de
l’Eglise, et le Concile de Florence a mis cette vérité hors de doute en décrétant
« que l’effet du sacrement de Pénitence est de purifier du péché. »
Voici encore une autre considération qui nous montre les avantages et l’utilité de
la Confession. L’expérience prouve que rien n’est plus propre à réformer les
moeurs des personnes corrompues, que la confidence réitérée de leurs pensées,
de leurs paroles et de leurs actions à un ami sage et fidèle qui peut les aider de
ses services et de ses conseils. De même, et pour la même raison, nous devons
regarder comme très salutaire à ceux qui sont troublés des remords de leurs
fautes, de découvrir les maladies et les plaies de leur âme au Prêtre qui tient la
place de Notre-Seigneur Jésus-Christ, et qui est soumis par les lois les plus
sacrées au plus inviolable silence. Ils trouveront aussitôt par ce moyen des
remèdes tout prêts, et qui possèdent une vertu céleste, non seulement pour guérir
les maladies dont ils souffrent, mais encore pour les fortifier en vue de l’avenir,
et rendre leurs rechutes très difficiles.
(Page 220)
Il ne faut pas oublier non plus un autre avantage de la Confession, qui intéresse
vivement la société tout entière. En effet, retranchez de la Religion chrétienne la
Confession sacramentelle, et bientôt le monde sera inondé de crimes cachés et
monstrueux. Puis, en peu de temps l’habitude du mal rendra les hommes si
dépravés qu’ils ne rougiront plus de commettre publiquement ces iniquités, et
d’autres beaucoup plus graves encore. Au contraire, la honte salutaire attachée à
la Confession est un frein à la licence et à l’audace du vice, et elle retient les
plus pervertis.
Ces avantages une fois exposés, les Pasteurs auront à faire connaître la nature et
la vertu de la Confession. Voici comment on la définit: une accusation de ses
péchés faite pour en recevoir la rémission par la vertu des clefs, dans le
sacrement de Pénitence.
Et d’abord, c’est avec raison qu’on l’appelle une accusation, parce que nous ne
devons point confesser nos péchés, comme pour en faire parade, à l’exemple de
ceux 1 « qui se réjouissent quand ils ont fait le mal » ; ni pour faire un récit,
comme s’il s’agissait d’amuser des auditeurs oisifs ; mais il faut les énumérer
avec l’intention de nous avouer coupables, et le désir de les venger sur nousmêmes
par la Pénitence.
Mais si nous confessons nos péchés, c’est pour en obtenir le pardon. Car le
tribunal de la Pénitence est bien différent des tribunaux humains. Là, en effet, la
peine et la confusion des aveux sont loin de compter pour l’acquittement de la
faute, et pour le pardon des égarements.
Les Saints Pères semblent avoir donné de la Confession une définition
semblable à la nôtre, quoique en termes différents, quand ils disent comme Saint
Augustin: 2 « La Confession, c’est la révélation d’une maladie cachée, avec
l’espoir d’en obtenir la guérison. » ; ou bien, comme Saint Grégoire: 3 « C’est la
détestation des péchés, » Ces deux définitions peuvent facilement se rapporter à
la nôtre, puisque la nôtre les contient.
§ III. — JÉSUS-CHRIST AUTEUR LE LA CONFESSION.
Mais ici, — et c’est une de leurs obligations les plus importantes, — les Pasteurs
auront soin d’enseigner aux Fidèles, et sans la moindre hésitation, que la
Confession a été instituée par Notre-Seigneur Jésus-Christ (qui a bien fait toutes
choses, et uniquement pour notre salut), et qu’elle est un effet de sa bonté et de
sa miséricorde infinies envers nous. En effet, un jour que ses Apôtres, après sa
Résurrection, étaient réunis dans le même lieu, Il souffla sur eux, en disant: 4
« Recevez le Saint-Esprit, les péchés seront remis à ceux à qui vous les
remettrez, et ils seront retenus à ceux à qui vous les retiendrez. »
1 Prov., 2, 14.
2 Serm., 3, de Verbis Domini.
3 Hom., 40.
4 Joan., 20, 22.
(Page 221)
Mais si Notre-Seigneur a donné aux Prêtres le pouvoir de retenir et de remettre
les péchés, évidemment Il les a aussi établis juges en cette matière. C’est ce
qu’Il semble avoir voulu exprimer, lorsque, au moment de la résurrection de
Lazare, II chargea les Apôtres de le dégager des liens qui le tenaient enseveli,
Voici en effet comment Saint Augustin explique ce passage: 5 « Maintenant, ditil,
les Prêtres peuvent eux-mêmes être encore plus utiles et remettre beaucoup
plus aux pénitents dont ils pardonnent les péchés dans la Confession ; car en
donnant à délier à ses Apôtres Lazare qu’Il venait de ressusciter, Jésus-Christ
montrait par là que les Prêtres ont reçu le pouvoir de délier. » C’est encore pour
nous apprendre la même vérité que le Sauveur ayant guéri les dix lépreux, sur le
chemin, leur ordonna «d’aller se faire voir aux Prêtres » et de se soumettre à
leur décision. Et comme, selon la sage remarque du Concile de Trente, il est
impossible de porter un jugement équitable, et de garder les véritables règles de
la justice en punissant le crime dans une cause qui n’est point suffisamment
instruite, et que l’on ne connaît point à fond, il s’ensuit que les pénitents sont
obligés de révéler aux Prêtres, par la Confession, tous leurs péchés les uns après
les autres.
Voilà donc ce que les Pasteurs enseigneront, conformément aux décisions du
Concile de Trente. Et à la doctrine constante de l’Eglise catholique. Partout en
effet nous trouvons, en lisant les Saints Pères avec attention, les témoignages les
plus clairs pour établir que le sacrement de Pénitence a été institué par Notre-
Seigneur Jésus-Christ, et qu’il faut regarder comme vraiment évangélique la loi
de la Confession sacramentelle, appelée par les Grecs exomologèse et
exagoreuse (c’est-à-dire, confession et manifestation d’une chose secrète.) et
même, si nous consultons les figures de l’Ancien testament, nous n’aurons pas
de peine à reconnaître que c’est encore à la Confession qu’il faut rapporter ces
sacrifices si variés qui étaient offerts par les Prêtres, pour expier les différentes
sortes de péchés.
Mais s’il faut apprendre aux Fidèles que Notre-Seigneur Jésus-Christ Lui-même
a institué la Confession, il faut aussi les avertir que l’Eglise y a ajouté de son
autorité certains rites, certaines cérémonies consacrées, qui, sans tenir à
l’essence même du Sacrement, ne servent pas moins à en faire ressortir
davantage la dignité et l’excellence ; toutes choses qui excitent la piété des
pénitents, et qui disposent mieux leur coeur à recevoir la grâce de Dieu. En effet,
lorsque nous confessons nos péchés, prosternés aux pieds du Prêtre, la tête
découverte, les yeux baissés vers la terre, élevant des mains suppliantes, et
donnant d’autres marques semblables d’humilité chrétienne qui ne sont pas
essentielles, tout cela nous fait entendre clairement que nous devons reconnaître
dans ce Sacrement une vertu vraiment céleste, et solliciter, en l’implorant avec
la plus vive ardeur, la miséricorde divine.
5 De vera et falsa poenit. c., 16, et Serm., de Verbis Domini.
(Page 222)
Et qu’on se garde bien de penser que la Confession a été instituée par Notre-
Seigneur Jésus-Christ dans des conditions telles que nous ne serions pas obligés
d’en faire usage. Au contraire il faut que les Fidèles soient bien persuadés que
tout homme coupable d’un péché mortel ne peut revenir à la vie de la Grâce que
par la Confession sacramentelle. Et nous en avons une preuve sensible dans la
figure employée par Notre-Seigneur pour exprimer le pouvoir d’administrer ce
Sacrement ; il l’appelle «la clef du Royaume des cieux. » De même en effet
qu’il n’est pas possible de pénétrer dans un endroit fermé sans le secours de
celui qui en a la clef, de même aussi personne ne peut entrer au ciel, si les portes
n’en sont ouvertes par les Prêtres à qui Jésus-Christ en a confié les clefs.
Autrement l’usage des clefs semblerait nul dans l’Eglise, et ce serait en vain que
celui qui aurait reçu le pouvoir de ces clefs voudrait interdire à quelqu’un
l’accès du ciel, s’il y avait un autre moyen de s’en faire ouvrir l’entrée. Saint
Augustin comprenait admirablement cette vérité, lorsqu’il s’écriait: 6 « non, que
personne ne se dise: Je fais en secret pénitence devant le Seigneur, et Dieu de
qui vient le pardon connaît bien ce que j’éprouve au fond du coeur. Car alors on
aurait dit sans raison: ce que vous délierez sur la terre sera délié dans le ciel ;
sans raison aussi les clefs auraient été confiées à l’Eglise de Dieu ». Tel est
également le sentiment exprimé par Saint Ambroise, dans son livre de la
Pénitence, livre qu’il écrivit pour détruire l’erreur des Novatiens qui
prétendaient que Dieu seul a le pouvoir de remettre les péchés. «Lequel des
deux, dit-il, honore Dieu davantage, de celui qui obéit à ses Commandements,
ou de celui qui y résiste ? Dieu nous a ordonné d’obéir à ses Ministres, et
lorsque nous leur obéissons, c’est Dieu seul que nous honorons. »
§ IV. — DE L’OBLIGATION DE SE CONFESSER.
Puisqu’il est impossible de douter que la loi de la Confession a été portée et
établie par Notre-Seigneur Jésus-Christ Lui-même, il reste à examiner qui sont
ceux que cette loi oblige, à quel âge, et en quel temps de l’année on doit la
remplir.
Et d’abord, d’après le Canon du Concile de Latran, qui commence par ces mots:
« Tout Fidèle de l’un et de l’autre sexe, » il est sûr et certain que personne n’est
tenu à la loi de la Confession avant l’âge de raison. Mais cet âge ne peut être
fixé d’une manière générale et positive. La règle en cette matière est de faire
confesser les enfants, dès le moment où ils distinguent le bien du mal, et
commencent à être capables de quelque ruse. Lorsqu’un homme est parvenu à
cette époque de la vie où il peut et doit penser à son salut éternel, dès lors il est
obligé de confesser ses péchés à un Prêtre, puisqu’il n’y a pas d’autre moyen de
salut pour lui s’il est coupable de quelque péché mortel.
Quant au temps où il est particulièrement nécessaire de se confesser, l’Eglise l’a
décidé et décrété dans le Canon dont nous avons déjà parlé. Elle ordonne à tous
6 Lib., 50. Hom. 40.
(Page 223)
les Fidèles de confesser leurs péchés au moins une fois chaque année. Mais si
nous faisons attention à ce que réclament les intérêts de notre salut, sans aucun
doute, toutes les fois que nous sommes en danger de mort, ou bien que nous
sommes obligés de faire une chose qu’un homme souillé de péchés n’est pas
digne d’accomplir, comme par exemple d’administrer et de recevoir les
Sacrements, toujours alors nous devons recourir à la Confession. Mais surtout
nous devons user de ce moyen lorsque nous craignons d’oublier quelque faute.
Car nous ne pouvons confesser que les péchés dont nous nous souvenons ; et
nous n’obtenons point du Seigneur le pardon de nos fautes, si le sacrement de
Pénitence ne les efface par la Confession.
§ V. — DES QUALITÉS DE LA CONFESSION.
Il y a encore plusieurs choses à observer dans la Confession. De ces choses, les
unes sont nécessaires pour la validité du Sacrement, et les autres ne le sont pas
absolument. toutes néanmoins doivent être expliquées avec exactitude. Il ne
manque ni de traités, ni de commentaires où l’on peut puiser facilement, sur ces
différents points, les explications désirables. Les Pasteurs enseigneront avant
tout que nous devons nous efforcer de rendre nos confessions entières et
complètes. nous sommes obligés de découvrir au Prêtre tous nos péchés mortels.
Pour les fautes vénielles, qui ne nous font pas perdre la grâce de Dieu, et dans
lesquelles nous tombons plus souvent, s’il est bon et utile de les confesser,
comme le prouve la pratique des personnes pieuses, cependant on peut les
omettre sans péché, et les expier par beaucoup d’autres moyens. Mais pour les
péchés mortels, il faut, comme nous venons de le dire, les énumérer tous, les uns
après les autres, quand même ils seraient extrêmement secrets, et du genre de
ceux qui sont défendus par les deux derniers Commandements du Décalogue.
Car il arrive assez souvent que ces sortes de péchés blessent plus
dangereusement l’âme que ceux que l’on commet ouvertement et en public. Et
c’est ce que le Saint Concile de Trente a défini, et que l’Eglise catholique a
toujours enseigné, comme on peut le voir par le témoignage des saints Pères.
Saint Ambroise dit: 7 « Nul ne peut être justifié de son péché, s’il ne le
confesse. » Saint Jérôme, commentant l’Ecclésiaste, confirme pleinement la
même vérité. « Quand le serpent infernal, dit-il, a mordu quelqu’un secrètement
et sans témoin et qu’il l’a infecté du venin du péché, si celui-ci se tait, qu’il ne
fasse point pénitence et qu’il ne veuille point découvrir sa blessure à son frère
ou à son supérieur, le supérieur qui avait les paroles pour le guérir, ne pourra
lui être utile en rien. » Saint Cyprien enseigne clairement la même chose dans le
traité « de Lapsis », (c’est-à-dire de ceux qui sont tombés, dans la persécution.)
« Quoique ces personnes, dit-il, n’aient point commis en effet le crime de
sacrifier ou de recevoir un certificat, néanmoins, parce qu’elles en ont eu la
pensée, elles doivent s’en confesser avec douleur au Prêtre de Dieu. » Enfin tel
7 Lib. de Parad. cap., 14, 4.
(Page 224)
est le sentiment et la voix unanime de tous les Docteurs de l’Eglise. D’où il suit
qu’il faut apporter dans la Confession la même application et le même soin que
l’on a coutume de donner aux affaires les plus importantes, et de concentrer si
bien ses efforts sur ce point que l’on puisse guérir les plaies de son âme, et
arracher de son coeur les racines du péché.
Mais ce n’est pas assez de confesser et d’expliquer les fautes graves ; nous
devons également faire connaître les circonstances qui les ont accompagnées, et
qui en augmentent ou en diminuent notablement la malice. Car il y a des
circonstances si considérables qu’elles suffisent seules pour imprimer à une
faute le caractère du péché mortel. C’est pourquoi on est toujours obligé de les
confesser. Si par exemple quelqu’un a tué un homme, il doit dire si cet homme
était laïque ou ecclésiastique. De même, si le péché a entraîné un complice, il est
nécessaire de faire connaître si cette personne était libre, mariée, parente, ou
consacrée à Dieu par un voeu. Car toutes ces circonstances sont autant de péchés
d’espèce différente. C’est pourquoi les Docteurs dans la science sacrée
distinguent toujours les fautes en les désignant suivant les circonstances qui les
accompagnent et qui peuvent augmenter ou diminuer le degré de culpabilité. Le
vol aussi est un péché, mais celui qui vole un écu fait un péché moins grave que
celui qui en prend cent, deux cents, ou davantage, ou qui s’empare des biens
d’Eglise. Il faut dire la même chose des circonstances de temps et de lieu ; mais
on trouve là -dessus dans un grand nombre de livres des exemples trop connus
pour que nous les citions ici. On est donc obligé, avons-nous dit, de déclarer
toutes ces circonstances. Quant à celles qui n’augmentent pas beaucoup la
malice du péché, on peut les omettre sans crime. Mais c’est une chose tellement
nécessaire que la Confession soit entière et parfaite, comme nous le disions plus
haut, que si quelqu’un omettait exprès et de propos délibéré, quelqu’une de ces
circonstances, en confessant les autres d’ailleurs, non seulement il ne tirerait
aucun fruit de cette Confession, mais encore il commettrait un nouveau péché.
Une semblable déclaration ne saurait être regardée comme une véritable
Confession sacramentelle. Bien plus le pénitent est obligé de recommencer cette
Confession, et de s’accuser spécialement d’avoir profané la sainteté du
sacrement de Pénitence par une Confession simulée. Mais s’il arrive pour
quelque autre motif que la Confession ne soit pas entière, soit parce que le
pénitent aura oublié quelque péché, soit parce qu’il aura mis quelque négligence
à examiner sa conscience, lorsque cependant il avait l’intention positive de
confesser entièrement tous ses péchés, il ne sera point nécessaire de la
recommencer ; et si ces péchés oubliés lui reviennent à la mémoire, il suffira de
les déclarer au Prêtre dans un autre moment. toutefois il faut bien voir ici si l’on
n’a point examiné sa conscience avec trop de mollesse et de lâcheté, et si le peu
de soin qu’on a mis à se rappeler ses péchés ne montre pas que précisément l’on
n’avait point la volonté de s’en souvenir. S’il en était ainsi, il faudrait
absolument recommencer la Confession.
(Page 225)
Il est nécessaire en second lieu que l’accusation soit claire, simple et sincère.
Elle ne doit point être faite avec art, comme il arrive à quelques-uns qui
semblent plutôt exposer la justification de leur conduite que confesser leurs
péchés. non, la Confession doit être telle qu’elle nous fasse connaître au Prêtre,
comme nous nous connaissons nous-mêmes, et qu’elle donne le certain pour
certain, et pour douteux ce qui n’est pas sûr. Qualité qui manque évidemment à
la Confession, quand on ne passe pas en revue chacun de ses péchés, ou que l’on
dit des choses étrangères à ce que l’on doit dire.
D’autre part, on ne saurait trop louer ceux qui mettent de la discrétion et de la
modestie dans l’accusation et l’explication de leurs fautes. trop de paroles ne
valent rien. Il faut dire brièvement et avec retenue ce qui est nécessaire pour
faire connaître la nature et la qualité de chaque faute.
En quatrième lieu, un des principaux soins, aussi bien du pénitent que du
Confesseur, c’est de faire en sorte que tout ce qui se dit en Confession reste
enseveli dans le secret. C’est pourquoi il n’est pas permis de se confesser par
procureur ou par lettre, parce que le secret ne peut être assez exactement gardé
par ces deux moyens.
Mais ce que les Fidèles doivent avoir le plus à coeur, c’est de purifier souvent
leur conscience par la confession de leurs fautes. Dès qu’on a eu le malheur de
tomber en quelque péché mortel, rien ne peut être plus salutaire, à cause des
dangers nombreux qui nous menacent sans cesse, que de s’en confesser sans
retard. Et d’ailleurs, quand même nous pourrions tous nous promettre une
longue carrière ici-bas, ne serait-ce pas une chose vraiment honteuse que, nous
qui sommes si empressés à enlever les taches de nos corps et de nos vêtements,
nous fussions moins zélés pour purifier notre âme des hideuses souillures du
péché ?
Parlons maintenant du Ministre du sacrement de Pénitence.
§ VI. — DU MINISTRE DU SACREMENT DE PÉNITENCE.
Ce Ministre, c’est le Prêtre qui a le pouvoir ordinaire ou délégué d’absoudre. Sur
ce point les Lois ecclésiastiques sont très claires. toutefois, pour remplir la
fonction dont il s’agit, le pouvoir d’Ordre ne suffit pas, il faut de plus le pouvoir
de juridiction. nous avons une preuve très frappante de cette vérité dans les
paroles que Saint Jean met dans la bouche de Notre-Seigneur 8 « Les péchés
seront remis à ceux à qui vous les remettrez, et ils seront retenus à ceux à qui
vous les retiendrez. » Or, ce pouvoir n’a pas été donné à tous les hommes, mais
seulement aux Apôtres. Et les Apôtres ont eu les Prêtres pour successeurs dans
ce ministère. C’est d’ailleurs une chose très naturelle et entièrement conforme à
la raison. Car les grâces que nous recevons dans ce Sacrement nous viennent
toutes de Jésus-Christ, comme d’un Chef dont nous sommes les membres ; et
8 Joan., 20, 23.
(Page 226)
par conséquent ceux-là seuls doivent administrer la Pénitence au corps mystique
de Jésus-Christ, c’est-à-dire aux Fidèles, qui possèdent le pouvoir de consacrer
son véritable Corps ; d’autant plus que c’est par ce même Sacrement que les
Chrétiens se rendent capables et dignes de recevoir la sainte eucharistie.
Pour comprendre combien en cette matière le droit du Prêtre ordinaire était
réservé et sacré dans la primitive Eglise, il suffit de connaître les anciens Décrets
des Pères, qui défendaient à tout évêque et à tout Prêtre d’exercer le moindre
ministère dans la Paroisse d’un autre, sans l’autorisation de celui qui la
gouvernait, ou bien sans une pressante nécessité. Ainsi l’avait réglé l’Apôtre
Saint Paul lui-même, lorsqu’il ordonnait à Tite « d’établir des Prêtres dans
toutes les villes 9 », pour nourrir et fortifier les Fidèles par le céleste Aliment de
la Doctrine et des Sacrements.
Cependant quand il y a danger de mort et que l’on ne peut se confesser à son
propre Pasteur, le Concile de Trente nous enseigne que l’Eglise, pour ne laisser
perdre aucune âme dans ces circonstances, a toujours été dans l’usage de
permettre à tous les Prêtres d’absoudre de toutes sortes de péchés, quel que fût le
pouvoir nécessaire à cet effet, et même de l’excommunication.
Ce n’est pas assez que le Prêtre soit revêtu des pouvoirs d’Ordre et de
juridiction, qui d’ailleurs lui sont absolument nécessaires ; il est indispensable
qu’il possède les lumières, la science et la prudence de son état, puisqu’il remplit
en même temps les fonctions de juge et de médecin. Comme juge, il est évident
qu’il lui faut une science plus qu’ordinaire, soit pour découvrir les péchés, soit
pour distinguer, au milieu de leurs nombreuses espèces, ceux qui sont graves de
ceux qui sont légers, selon la condition, le rang et la classe de chacun. Comme
médecin, il a besoin aussi de la plus grande prudence, puisqu’il doit mettre tous
ses soins à donner au malade les remèdes les plus propres à guérir son âme, et à
le prémunir contre les rechutes dans le mal. Et c’est ce qui doit faire comprendre
aux Fidèles avec quelle attention chacun d’eux doit se choisir un Prêtre
recommandable par l’intégrité de sa vie, par sa science, sa sagesse, son jugement
sûr, un Prêtre enfin qui se rende compte de l’importance et de la gravité du
ministère qui lui est confié, qui sache appliquer dans les divers cas les
pénitences convenables, et reconnaître qui sont ceux qu’il faut lier, ou délier.
Mais comme il n’y a personne qui ne désire très vivement cacher ses crimes et la
honte de ses fautes il faut avertir les Fidèles qu’ils ne doivent craindre en aucune
façon que le Prêtre à qui ils se seront confessés révèle jamais à personne les
péchés qu’ils lui auront fait connaître, ni qu’il puisse jamais leur arriver aucun
mal par suite de la Confession. Les lois et décrets de l’Eglise veulent que l’on
sévisse de la manière la plus rigoureuse contre les Prêtres qui ne tiendraient pas
ensevelis dans un silence éternel et sacré tous les péchés qu’ils auraient connus
par la Confession. Aussi lisons-nous dans les actes du Concile général de
9 Tite, 1, 5.
(Page 227)
Latran: 10 « Que le Prêtre tremble de jamais trahir le pécheur par un mot, -par
un signe, ou de toute autre manière. »
Après avoir parlé du ministre du sacrement de Pénitence, l’ordre des choses
demande que nous expliquions certains points principaux, qui ont rapport à
l’usage de la Confession et à la manière dont le Prêtre doit agir dans
l’administration de ce Sacrement. Un grand nombre de Fidèles, hélas ! ne
désirent rien tant que de voir s’écouler les jours fixés par l’Eglise pour la
Confession. Ils sont si éloignés de la perfection chrétienne qu’ils cherchent à
peine à se rappeler leurs péchés pour les accuser au Prêtre, bien loin d’apporter
la diligence et le soin qui seraient nécessaires pour attirer sur eux la grâce de
Dieu.. néanmoins, comme les Prêtres ne doivent rien négliger pour le salut de
leurs pénitents, leur premier soin sera d’examiner attentivement s’ils ont une
véritable Contrition de leurs péchés, et s’ils sont sincèrement et fermement
résolus à ne plus pécher dans la suite. S’ils les trouvent réellement dans ces
dispositions, ils s’appliqueront de toutes leurs forces à les exhorter vivement à
rendre grâces à Dieu de tout leur coeur, pour un bienfait si grand et si précieux,
et à implorer sans cesse le secours de la grâce céleste, afin que protégés et
couvert par elle, ils puissent résister et tenir tête à leurs mauvaises passions.
Une autre pratique qu’il faut également recommander aux pénitents, c’est de ne
passer aucun jour sans méditer quelqu’un des Mystères de la Passion de Notre-
Seigneur Jésus-Christ, et sans s’exciter, avec toute l’ardeur possible, à L’imiter
et à L’aimer d’un amour souverain. Cette méditation les rendra de jour en jour
plus forts contre les tentations du démon. En effet si nous succombons si
promptement et si facilement à la moindre attaque de l’ennemi, c’est que nous
négligeons d’entretenir et d’exciter dans nos coeur s par la contemplation des
choses du ciel le feu de cet amour divin qui seul peut raffermir et relever notre
courage. Mais si le Confesseur s’aperçoit que celui qui lui accuse ses péchés
n’est pas véritablement contrit et repentant, il doit s’efforcer de lui inspirer un
amour très vif de la Contrition, afin qu’enflammé par le désir d’obtenir un don si
excellent, il se mette aussitôt à l’implorer et à le solliciter humblement de la
miséricorde de Dieu.
Mais il faut particulièrement s’attacher à réprimer l’orgueil de ceux qui
cherchent par des excuses, soit à justifier, soit à diminuer leurs péchés. Il en est,
par exemple, qui, en s’accusant de s’être mis dans une violente colère, en
rejettent aussitôt la cause sur un autre dont ils se plaignent d’avoir reçu les
premiers une injure. Il faut les avertir que ces sortes d’excuses sont la marque
d’un esprit orgueilleux, et d’un homme qui ne réfléchit pas à la grandeur de son
péché, ou qui ne la comprend nullement ; et qu’elles sont bien plus propres à
augmenter leurs fautes qu »à les diminuer. Car prétendre justifier ainsi sa
conduite, c’est sembler dire ouvertement que l’on aura de la patience quand on
10 Cap., 21.
(Page 228)
ne sera injurié par personne. Y a-t-il rien qui soit plus indique d’un Chrétien ?
Au lieu de déplorer le sort de celui qui a fait l’injure, et d’être affligé de la
perversité de son action, on s’irrite contre lui, contre son frère ; est bien loin de
profiter d’une si belle occasion d’honorer Dieu par la patience, et de corriger son
frère par mansuétude, on fait tourner à sa perte un sujet de mérites.
Cependant, c’est une faute bien plus funeste encore de ne pas oser confesser ses
péchés, parce qu’on est retenu par une mauvaise honte. Il faut encourager ceux
qui ont ce malheur, et leur représenter qu’ils n’ont rien à craindre en découvrant
leurs fautes, puisque leur Confesseur ne s’étonnera jamais de trouver les
hommes pécheurs: c’est là en effet un mal qui est commun à tous, et qui est une
suite naturelle de la faiblesse et de la fragilité humaine.
Il en est d’autres qui, parce qu’ils se confessent trop rarement, ou parce qu’ils
n’ont pris aucune peine, pour examiner leur conscience et reconnaître leurs
péchés, ne savent ni expliquer leurs fautes, ni par où commencer
l’accomplissement de ce devoir. Ceux-là doivent être repris plus vivement, et
surtout il faut bien leur montrer qu’avant de se présenter au Prêtre, chacun de
nous doit faire tous ses efforts pour avoir la Contrition de ses péchés et que l’on
ne peut jamais atteindre ce but, si l’on ne s’applique à les reconnaître en les
repassant dans sa mémoire les uns après les autres. C’est pourquoi, lorsque le
Confesseur rencontrera des pénitents aussi peu préparés, ils les renverra dans les
termes les plus bienveillants, et il les exhortera à prendre quelque temps pour
penser à leurs fautes, et à revenir ensuite. Mais si ces pénitents affirment qu’ils
ont apporté à cette affaire tous leurs soins et toute leur diligence, le Prêtre —
dans la crainte trop fondée qu’une fois renvoyés, ils ne reviennent plus — se
fera un devoir de les entendre, surtout s’ils montrent quelque désir de s’amender,
et si lui-même peut les amener à reconnaître leur négligence, et à promettre
qu’une autre fois ils feront un examen plus soigné et plus exact. Cependant ceci
demande beaucoup de précautions: car si après avoir entendu la Confession de
ces pénitents, le Prêtre juge qu’ils n’ont manqué ni d’exactitude en accusant
leurs péchés, ni de douleur et de Contrition en les regrettant, il pourra les
absoudre. Mais s’il s’aperçoit que l’une et l’autre de ces deux choses ont fait
défaut, il leur conseillera et tâchera de les persuader d’examiner leur conscience
avec plus d’attention, ainsi que nous venons de le dire, et il les renverra, après
leur avoir parlé avec toute la douceur possible.
Et comme il arrive quelquefois aux femmes, lorsqu’elles ont oublié quelque
péché en Confession, de n’oser pas retourner au Confesseur dans la crainte
d’être soupçonnées de quelque grand désordre, ou de chercher à se donner la
réputation d’une piété extraordinaire, il faudra enseigner souvent, et en public et
en particulier, que personne ne peut avoir assez de mémoire pour se rappeler
toutes ses actions, toutes ses paroles, et toutes ses pensées ; que par conséquent
rien ne doit empêcher les Fidèles d’aller de nouveau trouver le Prêtre, lorsqu’ils
se souviennent de quelque péché oublié auparavant.
(Page 229)
Telles sont en général les règles que les Prêtres ont à observer dans la
Confession. Venons maintenant à la troisième partie du sacrement de Pénitence,
qui s’appelle la Satisfaction.
(Page 230)
Chapitre vingt-quatrième — Du sacrement de Pénitence (suite)
DE LA SATISFACTION
Il convient d’abord d’expliquer le mot de Satisfaction, et d’en préciser la portée.
Car les ennemis de la Foi catholique ont pris occasion de ce mot pour semer la
division et la discorde parmi les Chrétiens, et au grand détriment de la Religion.
§ I. — QU’EST-CE QUE LA SATISFACTION
La Satisfaction est le paiement intégral d’une dette: Car qui dit satisfaction, dit
une chose à laquelle rien ne manque. Par exemple, en matière de réconciliation,
satisfaire signifie accorder à un coeur irrité tout ce qu’il faut pour le venger de
l’injure qu’on lui a faite. D’où il suit que la satisfaction n’est pas autre chose que
la compensation, (ou réparation) de l’injure faite à quelqu’un. Et pour en venir à
l’objet qui doit nous occuper ici, les Docteurs de l’Eglise ont employé ce mot de
Satisfaction pour exprimer cette compensation qui s’établit, lorsque l’homme
paie quelque chose à Dieu pour les péchés qu’il a commis.
Et comme cette compensation peut avoir plusieurs degrés différents, on a
distingué aussi plusieurs sortes de Satisfaction. La première et la plus excellente
est celle qui a payé suffisamment à Dieu tout ce que nous devions pour nos
péchés, quand même il aurait voulu traiter avec nous en toute rigueur de justice.
Mais nous ne regardons comme telle que la Satisfaction qui a apaisé Dieu et
nous L’a rendu propice. Et c’est à Jésus-Christ seul que nous en sommes
redevables. Car c’est Lui qui sur la Croix a payé la dette de nos péchés, et a
satisfait surabondamment à la justice de Dieu pour nous. Rien de créé n’aurait
pu être d’un pria assez grand pour nous libérer d’une dette si considérable. Mais,
comme dit Saint Jean 1: « Jésus-Christ est Lui-même la Victime de propitiation
pour nos péchés, et non seulement pour tes nôtres, mais encore pour ceux du
monde entier. » Cette Satisfaction est donc pleine et complète. Elle est
proportionnée d’une manière parfaite et adéquate au poids de tous les crimes qui
ont été commis, et qui se commettent en ce monde. C’est elle seule qui donne du
prix et du mérite à nos actions devant Dieu. Sans elle, elles seraient vaines et
dénuées de toute valeur réelle. C’est là ce que David semblait avoir en vue
quand, se recueillant en lui-même, il s’écriait 2: « Que rendrai-je au Seigneur
pour tous tes bienfaits qu’Il m’a accordés ? » et que ne trouvant, pour
reconnaître tant de faveurs, que la Satisfaction dont nous parlons, et à laquelle il
donne le nom de calice, il ajoutait: « Je prendrai le calice de salut, et
j’invoquerai le nom du Seigneur. »
Une autre espèce de Satisfaction est celle que l’on appelle canonique, et qui
s’accomplit dans un temps fixe et déterminé. C’est un usage suivi dés la plus
haute antiquité dans l’Eglise, d’infliger quelque peine aux pénitents, lorsqu’ils
1 Joan., 1, 2, 2.
2 Psal., 115, 12.
(Page 231)
reçoivent l’Absolution de leurs péchés, et l’accomplissement de cette peine s’est
toujours appelé Satisfaction.
Enfin on donne encore le nom de Satisfaction à toutes les peines que nous
subissons pour nos péchés, sans les recevoir des mains du Prêtre, mais en nous
les imposant nous-mêmes, et en nous les infligeant par notre propre volonté.
Mais ces peines ne font point partie du sacrement
de Pénitence. Celles-là seules lui appartiennent qui nous sont imposées par
l’autorité du Prêtre, pour payer à Dieu ce que nous Lui devons pour nos péchés:
encore faut-il que nous ayons dans l’âme la résolution très sincère et très ferme
de faire tous nos efforts pour éviter de l’offenser à l’avenir. En effet quelquesuns
ont dit que satisfaire, c’est rendre à Dieu l’honneur qui lui est dû. Mais il
est évident que nul ne peut Lui rendre cet honneur, s’il n’est résolu à fuir
absolument le péché. Par conséquent satisfaire, c’est détruire les causes du
péché, et lui fermer l’entrée de nos coeurs. Dans le même ordre d’idées, d’autres
ont affirmé que la satisfaction purifie notre âme des restes de souillures que la
tache du péché y avait laissées et qu’elle acquitte les peines temporelles qui
nous restaient à supporter.
§ II. — NÉCESSITÉ DE LA SATISFACTION.
Les choses étant ainsi, il ne sera pas difficile de faire sentir aux Fidèles combien
il est nécessaire aux pénitents de s’exercer à cette pratique de la Satisfaction. Il
faudra leur apprendre que le péché entraîne après lui deus choses, la tâche et la
peine. Et bien que la remise de la faute renferme toujours en elle celle du
supplice de la mort éternelle, préparé dans les enfers, cependant il arrive
souvent, comme l’a déclaré le Concile de Trente 3 que Dieu ne remet pas en
même temps certains restes du péché, et la peine temporelle qui lui est due. nous
avons des preuves non équivoques de cette vérité dans plusieurs endroits de nos
Saintes Lettres, au 3e chapitre de la Genèse, aux 12e et 22e chapitres des
nombres, et dans beaucoup d’autres passages, mais dont le plus célèbre et le plus
frappant est celui de David. Le Prophète Nathan lui avait dit: 4 « Le Seigneur n’a
point retenu votre péché, vous ne mourrez point. » Et cependant il s’imposa
volontairement des peines très grandes, implorant jour et nuit la miséricorde de
Dieu en ces termes: 5 « Lavez-moi de plus en plus de mon iniquité, et purifiezmoi
de mon péché ; parce que je connais mon iniquité, et mon péché est toujours
devant moi. » Par ces paroles il demandait au Seigneur, non seulement le pardon
de son crime, mais encore la remise de la peine qu’il avait méritée ; et il Le
conjurait de le purifier de tous les restes de ses fautes, et de le rétablir dans son
premier état d’innocence et de gloire. Cependant, malgré toute la ferveur de ses
prières, le Seigneur ne laissa pas de le punir, et par la perte de l’enfant né après
3 Sess., 14, cap., 8,
4 2 Reg., 12, 13, 3. – Psal., 50.4.
5 Psal., 50, 4.
(Page 232)
sa faute, et par la révolte et la mort d’Absalon qu’il aimait tendrement, et par
plusieurs autres peines et châtiments, dont II l’avait…auparavant menacé. nous
voyons encore dans l’Exode que le Seigneur apaisé par les prières de Moïse,
pardonna au peuple son idolâtrie: ce qui ne L’empêcha pas d’annoncer qu’Il en
tirerait une vengeance très sévère et Moïse lui-même déclara que le Seigneur le
punirait de ce crime, avec la dernière rigueur, jusqu’à la troisième et quatrième
génération. Quant à l’Eglise catholique, sa Doctrine n’a jamais varié sur ce
point, et tous les écrits des Pères prouvent qu’elle n’a pas cessé de croire cette
vérité.
Mais comment se fait-il que le sacrement de Pénitence ne remette pas avec le
péché toutes les peines qui lui sont dues, aussi bien que le Baptême ? C’est ce
que nous explique fort bien le Concile de Trente, en ces termes: «La justice
divine semble exiger, dit-il, que la réconciliation soit accordée différemment à
ceux qui ont péché par ignorance avant le Baptême, et d ceux qui, délivrés du
péché et de l’esclavage du démon, après avoir reçu le don du Saint-Esprit, ne
craignent pas cependant de profaner sciemment le temple de Dieu, et de
contrister le Saint-Esprit. »
D’ailleurs, il convient à la clémence divine de ne pas nous remettre nos péchés,
sans exiger de nous quelque satisfaction. Autrement nous serions exposés à
regarder nos fautes comme moindres qu’elles ne sont, et, à la première occasion,
à tomber dans d’autres plus graves, par un mépris souverainement injurieux au
Saint-Esprit, nous amassant ainsi à nous-mêmes un trésor de colère pour le jour
de la vengeance 6. II est hors de doute que les peines satisfactoires sont comme
un frein puissant pour nous retenir, et nous empêcher de retomber dans le mal.
Par la même raison elles rendent les pénitents beaucoup plus circonspects et plus
vigilants pour l’avenir.
On peut ajouter que ces pénitences sont comme des
témoignages Publics de la douleur que nous font éprouver nos péchés, et par là
même un moyen de satisfaire à l’Eglise qui a été grièvement offensée par nos
crimes. Car, comme dit Saint Augustin, Dieu ne rejette point un coeur contrit et
humilié. 7 Mais comme la douleur d’un coeur est ordinairement cachée pour un
autre, et qu’elle ne se manifeste au dehors ni par des paroles ni par d’autres
signes, c’est avec raison que les Pasteurs de l’Eglise ont établi des temps de
Pénitence, pendant lesquels on satisfait à l’Eglise, de qui l’on reçoit la rémission
de ses péchés.
§ III. — EFFETS ET AVANTAGES DE LA SATISFACTION.
D’un autre côté, nos exemples de pénitence apprennent aux autres comment ils
doivent régler leur conduite et pratiquer la piété. Lorsque nos semblables sont
témoins des peines qui nous sont infligées pour nos péchés, ils en concluent
6 Rom., 2, 5.
7 Psal., 50, 19.
(Page 233)
qu’ils doivent vivre toujours dans la plus grande vigilance et réformer leurs
moeurs. Voilà pourquoi l’Eglise avait voulu avec beaucoup de sagesse imposer
une pénitence publique à celui qui avait commis publiquement quelque faute,
afin que les autres, frappés d’une salutaire terreur, fussent désormais plus
attentifs à éviter le péché. Cette loi s’étendait même quelquefois aux crimes
secrets, lorsqu’ils étaient très graves. Mais pour les fautes publiques, c’était un
usage constant et invariable de ne point absoudre ceux qui en étaient coupables,
avant qu’ils n’eussent subi et achevé leur pénitence publique. Pendant ce temps,
les Pasteurs priaient Dieu pour leur salut, et ils ne cessaient d’exhorter les
pénitents à faire de même. C’est en cela que l’on vit briller surtout le zèle et la
sollicitude de Saint Ambroise. Ses larmes, dit-on, attendrissaient tellement
certains pécheurs qui venaient lui demander l’Absolution avec un coeur endurci,
qu’il leur inspirait la douleur d’une véritable Contrition. Mais dans la suite, il y
eut tant de relâchement dans la sévérité de l’ancienne discipline, et la Charité se
trouva si refroidie que la plupart des fidèles ne regardent plus la douleur
intérieure de l’âme et les gémissements du coeur comme nécessaires pour obtenir
le pardon de leurs péchés, et qu’ils croient suffisant de montrer les dehors et les
apparences du repentir.
Les peines satisfactoires qui nous sont imposées ont encore cet avantage de nous
faire retracer l’image et la ressemblance de Jésus-Christ notre Chef, qui Luimême
a été éprouvé, et a subi toutes sortes de souffrances. «On ne peut rien
voir de plus difforme, dit Saint Bernard, qu’un membre délicat sous un chef
couronné d’épines. » 8 D’ailleurs au témoignage de l’Apôtre, « nous ne sommes
les cohéritiers du Sauveur, qu’autant que nous souffrons avec Lui ; 9 et comme il
est écrit dans un autre endroit: Si nous mourons avec Lui, nous vivrons aussi
avec Lui ; si nous souffrons avec Lui, nous régnerons aussi avec Lui. » 10
Saint Bernard établit encore que l’on trouve deux choses dans le péché: une
tache pour l’âme, et une plaie ; qu’à la vérité la miséricorde de Dieu enlève la
tache, mais que pour guérir la plaie du péché, il faut nécessairement ce
traitement que l’on emploie comme remède dans la Pénitence. Lorsqu’une
blessure est guérie, il demeure encore des cicatrices, qui elles-mêmes ont besoin
de guérison
ainsi l’âme, après la remise de sa faute, conserve encore quelques restes de ses
péchés, dont elle a besoin de se purifier. C’est ce que dit très bien Saint Jean
Chrysostome en ces termes: 11 « Ce n’est pas assez d’arracher la flèche du
corps ; il faut de plus guérir la blessure qui a été faite par la flèche. » De même,
après avoir reçu le pardon de ses péchés, il faut encore traiter par la Pénitence la
plaie qui reste dans l’âme. Saint Augustin ne cesse de nous représenter qu’il y a
8 Serm., 5, de Omn. Sanct.
9 Rom., 8, 17.
10 2 Tim., 2, , 11.
11 Serm., 1, in Coena Dom.
(Page 234)
deux choses à considérer dans le sacrement de Pénitence: la miséricorde de Dieu
et sa justice ; la miséricorde qui remet les péchés et les peines éternelles qui leur
sont dues, la justice qui inflige à l’homme des peines limitées par le temps.
Enfin lés Satisfactions du Sacrement de Pénitence nous font éviter les
châtiments de Dieu et les supplices qui nous étaient réservés. Ainsi l’enseigne
l’Apôtre: 12: « Si nous nous jugions nous-mêmes, dit-il, nous ne serions
certainement point jugés ; mais lorsque nous sommes jugés, c’est le Seigneur
qui nous châtie, afin que nous ne soyons pas condamnés avec le monde. »
Si les Pasteurs expliquent avec soin ces vérités, il est presque impossible que les
Fidèles n’embrassent pas avec ardeur les oeuvres de la Pénitence. Mais ce qui
démontre parfaitement l’efficacité de cette Pénitence, c’est qu’elle tire toute sa
vertu des mérites de la Passion de Notre-Seigneur Jésus-Christ. Ces mérites
communiquent à nos bonnes oeuvres en général deux immenses avantages: l’un
est de nous faire mériter les récompenses et la gloire éternelle, au point qu’un
verre d’eau froide, donné au nom du Sauveur, ne sera pas perdu ; et l’autre de
satisfaire à Dieu pour nos péchés.
Et n’allons pas croire que nos satisfactions diminuent celle de Notre-Seigneur, si
abondante et si parfaite. Au contraire elles ne servent qu’à la rendre plus
éclatante et plus glorieuse encore, s’il est possible. En effet la grâce de Jésus-
Christ paraît d’autant plus abondante qu’elle nous fait participer non seulement à
ce qu’Il a mérité et payé Lui-même, mais encore aux mérites et au prix qu’Il a
communiqués aux Justes et au Saints, comme un Chef à ses membres. Et voilà
évidemment ce qui donne tant de valeur et d’importance aux bonnes oeuvres des
vrais Chrétiens ! Comme la tête communique la vie aux membres, comme la
vigne fait passer la sève dans toutes ses branches, ainsi Notre-Seigneur Jésus-
Christ ne cesse de répandre sa Grâce sur ceux qui Lui sont unis par la Charité. Et
cette grâce précède, accompagne et suit toujours nos oeuvres. Sans elle nous ne
pouvons ni mériter, ni satisfaire en aucune façon à la justice de Dieu. Ainsi rien
ne manque aux justes: par les oeuvres qu’ils opèrent avec le secours divin, ils
peuvent d’un côté satisfaire à Dieu et à sa Loi, autant que le comporte la fragilité
humaine, et de l’autre mériter la Vie Eternelle dont ils entreront en possession,
s’ils meurent en état de grâce. La parole de Notre-Seigneur Jésus-Christ est
formelle: 13 « Celui qui boira l’eau que je lui donnerai n’aura jamais soif ; et
cette eau que je lui donnerai deviendra en lui une fontaine qui jaillira pour la
Vie Eternelle. »
Mais il y a deux choses nécessaires dans la Satisfaction la première, que celui
qui satisfait soit juste et ami de Dieu. Les oeuvres qui ne sont pas faites dans la
Foi et dans la Charité ne sauraient être agréables à Dieu ; la seconde, que les
oeuvres que l’on accomplit soient de nature à causer de la douleur et de la peine.
12 1 Cor., 11, 31.
13 Joan., 4, , 14.
(Page 235)
Puisqu’elles sont une véritable compensation des péchés passés et, comme parle
le martyr Saint Cyprien « la rançon des péchés », il est de toute nécessité
qu’elles présentent quelque chose de difficile et de pénible — bien qu’il n’arrive
pas toujours à ceux qui s’exercent à ces oeuvres de mortification d’éprouver le
sentiment de la douleur. Souvent l’habitude de souffrir, ou une Charité ardente
empêchent de sentir les choses les plus dures à supporter par elles-mêmes.
Cependant ces sortes d’actions ne laissent pas de posséder la vertu de satisfaire.
C’est même le propre des enfants de Dieu d’être tellement enflammés des
sentiments de l’amour et de la piété, qu’au milieu des plus cruelles souffrances,
ils ne ressentent aucune douleur ou du moins qu’ils supportent tout avec un coeur
plein de joie.
§ IV. — DIVERSES ESPÈCES D’OEUVRES SATISFACTOIRES.
Les Pasteurs enseigneront que tous les genres de Satisfactions peuvent se
ramener à trois sortes d’oeuvres: la Prière, le Jeûne et l’Aumône, lesquels
répondent parfaitement aux trois sortes de biens que nous avons reçus de Dieu,
les biens de l’âme, les biens du corps et ceux que l’on appelle les avantages
extérieurs. Rien n’est plus propre ni plus efficace que ces trois sortes d’oeuvres
pour extirper les racines de tous les péchés. Puisque, selon l’Apôtre Saint Jean,
14 « Tout ce qui est dans le monde est concupiscence de la chair, ou
concupiscence des yeux, ou orgueil de la vie », il n’est personne qui ne voie qu’à
ces trois sources de maladies, on a eu bien raison d’opposer trois excellents
remèdes, à la première le Jeûne, à la seconde l’Aumône, et à la troisième la
Prière. D’autre part, si nous considérons ceux que nos péchés offensent, il nous
sera facile de comprendre pourquoi toute satisfaction se rapporte à ces trois
choses. En effet le péché offense Dieu, le prochain et nous-mêmes ; or par la
Prière nous apaisons Dieu, par l’Aumône nous donnons satisfaction au prochain,
et par le Jeûne nous nous mortifions nous-mêmes.
Mais comme une foule de peines et de calamités diverses nous accablent tant
que nous sommes dans cette vie, il faut bien apprendre aux Fidèles que ceux qui
supportent avec patience tout ce que Dieu leur envoie de pénible et d’affligeant
trouvent précisément là une source abondante de satisfaction et de mérites ;
tandis que ceux qui n’endurent ces sortes d’épreuves qu’avec répugnance et
malgré eux se privent de tous les avantages des oeuvres satisfactoires, et ne font
que subir la punition et le juste châtiment de Dieu qui se venge de leurs péchés.
Mais ce qui doit nous faire exalter, par les louanges et les actions de grâces les
plus vives, l’infinie bonté et la miséricorde de Dieu, c’est qu’Il a bien voulu
nous accorder à nous si faibles et si misérables de pouvoir satisfaire les uns pour
les autres. C’est là en effet une propriété spéciale qui n’appartient qu’à la
Satisfaction. S’il s’agit de la Contrition et de la Confession, personne ne peut ni
se repentir, ni se confesser pour un autre ; mais ceux qui possèdent la Grâce
14 1 Joan., 2, 16.
(Page 236)
divine peuvent au nom d’un autre payer à Dieu ce qui Lui est dû: C’est ainsi que
nous portons en quelque sorte le fardeau les uns des autres. 15 Et personne
parmi nous ne saurait douter de cette vérité, puisque nous confessons dans le
Symbole des Apôtres la communion des Saints. Dès lors que nous renaissons
tous à Jésus-Christ, purifiés par le même Baptême, que nous participons tous
aux mêmes Sacrements, et surtout que nous avons pour aliment et pour breuvage
réparateurs le même Corps et le même Sang de Notre-Seigneur Jésus-Christ, il
est aussi certain qu’évident que nous sommes tous les membres d’un seul et
même corps. Et si le pied, par exemple, ne remplit pas ses fonctions uniquement
pour lui, mais encore au profit des yeux, et si les yeux ne voient pas pour eux
seuls, mais aussi pour l’avantage commun de tous les membres, les oeuvres
satisfactoires peuvent être également communes entre nous tous.
Cependant ceci, pour être vrai, ne doit pas s’entendre sans restriction, si nous
envisageons en général tous les avantages que la satisfaction nous procure. Car
les oeuvres satisfactoires sont aussi comme un traitement et un remède prescrits
au pénitent pour guérir les affections déréglées de son âme. Mais il est évident
que cet effet particulier ne peut s’appliquer à ceux qui ne satisfont point par euxmêmes.
Voilà donc ce que les Pasteurs auront à exposer d’une manière claire et détaillée
sur les trois parties du sacrement de Pénitence: La Contrition, la Confession et la
Satisfaction. toutefois il est une chose que les Confesseurs doivent observer avec
le plus grand soin, c’est après avoir entendu l’aveu des fautes du pénitent, et
avant de l’absoudre, de l’obliger à la réparation suffisante des torts qu’il a pu
faire au prochain, dans ses biens ou dans sa réputation, si ces torts semblent
assez grands pour l’exposer à la damnation éternelle. nul ne doit être absous, s’il
ne promet de restituer à chacun ce qui lui appartient. Et comme il s’en trouve
plusieurs qui s’engagent par beaucoup de paroles à s’acquitter de ce devoir, mais
n’en sont pas moins décidés et résolus à ne point tenir leurs promesses, il faut
absolument les obliger à restituer, et leur rappeler souvent ces mots de l’Apôtre:
16 « que celui qui dérobait, ne dérobe plus, mais qu’il s’occupe plutôt à
travailler de ses mains à quelque ouvrage bon et utile, afin qu’il ait de quoi
donner à ceux qui sont dans le besoin. »
Quant aux pénitences à imposer aux pécheurs, les confesseurs ne les prescriront
point d’une manière arbitraire ; ils suivront en cela les règles de la justice, de la
prudence et de la piété. Et pour montrer aux pénitents qu’ils mesurent leurs
fautes d’après ces règles, comme aussi pour leur en faire sentir davantage la
gravité, il sera bon qu’ils leur rappellent de temps en temps les peines que les
anciens Canons Pénitentiaux avaient fixées pour certains péchés. En un mot la
nature de la faute doit être la mesure générale de la Satisfaction.
15 Gal., 6, 2.
16 Eph., 4, 28.
(Page 237)
Mais de toutes les oeuvres satisfactoires que l’on peut imposer aux pénitents, la
plus convenable, c’est qu’ils s’appliquent à la Prière à certains jours et pendant
un certain temps, et qu’ils prient pour tout le monde, et surtout pour ceux qui
sont morts dans le Seigneur.
Il faut aussi les exhorter à reprendre quelquefois et à recommencer d’eux-mêmes
les oeuvres de satisfaction prescrites par le Confesseur, et à acquérir des
dispositions telles qu’après avoir accompli tout ce qui se rapporte au Sacrement
de Pénitence, ils n’abandonnent jamais les pratiques de la vertu de Pénitence.
Si quelquefois pour un crime public on se voit dans l’obligation d’infliger une
pénitence publique, et que le pénitent la repousse et supplie d’en être exempté,
on ne devra point l’écouter trop facilement ; au contraire, il faudra lui persuader
de se soumettre volontiers et avec empressement à une peine qui doit être
salutaire et à lui et aux autres.
En enseignant ces choses sur le sacrement de Pénitence, et sur chacune de ses
parties, le Pasteur aura pour but non seulement de les faire connaître exactement,
mais encore d’amener les Fidèles à les mettre e pratique avec un véritable esprit
de religion et de piété.
(Page 238)
Chapitre vingt-cinquième — Du sacrement de l’Extrême-Onction
Lorsque les saints Oracles des Ecritures nous disent 1: « Dans toutes vos actions,
souvenez-vous de vos fins dernières, et jamais vous ne pécherez », ils avertissent
assez les Pasteurs de ne laisser échapper aucune occasion d’exhorter les Fidèles
à méditer sans cesse sur la mort. Et comme l’Extrême-Onction rappelle
nécessairement la pensée de notre dernier jour, il est facile de comprendre qu’il
y a lieu de parler souvent de ce Sacrement, non seulement parce qu’il est très
convenable de faire connaître et d’expliquer les Mystères qui ont rapport au
salut, mais encore parce que les Fidèles en se souvenant que c’est pour tous une
nécessité de mourir, s’appliqueront à réprimer leurs passions déréglées. Dés lors
la pensée, et l’attente de la mort les troublera beaucoup moins. Et même ils
rendront à Dieu d’immortelles actions de grâces de ce que, après nous avoir
ouvert par le sacrement du Baptême l’entrée dans la vie véritable, il a bien voulu
instituer encore le sacrement de l’Extrême-Onction, afin qu’en sortant de cette
vie périssable nous eussions un chemin plus facile et plus sûr pour aller au ciel.
§ I. — DE L’EXTRÊME-ONCTION ET DE LA NATURE DU
SACREMENT DE L’EXTRÊME-ONCTION.
Afin d’exposer à peu près dans le même ordre que nous avons suivi pour les
autres Sacrements ce qu’il y a de plus nécessaire à expliquer ici, nous disons
d’abord que ce sacrement est appelé extrême-Onction, parce que de toutes les
Onctions saintes qui ont été prescrites par Notre-Seigneur Jésus-Christ à son
Eglise, c’est celle qui s’administre la dernière. C’est pourquoi nos pères dans la
Foi donnaient encore à ce Sacrement le nom d’Onction des Malades et de
Sacrement des Mourants. Et ces paroles sont bien propres à rappeler aux Fidèles
la pensée de leurs derniers moments.
Mais il faut montrer, en premier lieu, que l’Extrême-Onction est un véritable
Sacrement. Et il ne peut y avoir aucun doute sur ce point, si l’on veut faire
attention aux paroles dont l’Apôtre Saint Jacques s’est servi pour promulguer la
loi de ce Sacrement 2: « Si quelqu’un est malade parmi vous, dit-il, qu’il fasse
venir les Prêtres de l’Eglise, et qu’ils prient sur lui en l’oignant d’huile au nom
du Seigneur ; et la prière de la Foi sauvera le malade: et le Seigneur le
soulagera ; et s’il a des péchés, ces péchés lui seront remis. » Puisque, suivant
l’Apôtre, les péchés sont remis par cette Onction, elle a donc la nature et la vertu
d’un Sacrement. telle a toujours été d’ailleurs la Doctrine de l’Eglise catholique
sur l’Extrême-Onction ; un grand nombre de Conciles en font foi. Mais celui de
Trente l’a déclaré si formellement qu’il prononce l’anathème contre ceux qui
auraient la témérité d’enseigner ou de penser le contraire. Le Pape Innocent Ier
recommande également ce Sacrement aux Fidèles, avec beaucoup de force.
1 Eccl., 7, 40.
2 Jac., 5, 14.
(Page 239)
Il faut donc que les Pasteurs enseignent sans aucune hésitation que l’Extrême-
Onction est un Sacrement véritable ; et de plus un seul Sacrement, quoiqu’on
l’administre avec plusieurs Onctions différentes, dont chacune se fait avec des
prières et une forme particulière. Ce Sacrement est un, non en ce sens que les
parties qui le composent ne puissent être divisées, mais parce que ces parties
contribuent chacune à sa perfection. C’est ce qui se voit dans tout ce qui est
composé. Ainsi une maison est composée de beaucoup de choses et de parties
différentes, mais sa perfection n’est que dans l’unité de la forme. De même le
sacrement de l’Extrême-Onction renferme plusieurs choses et plusieurs paroles,
et cependant ce n’est qu’un signe unique de l’unique effet qu’il a la vertu de
produire.
Les Pasteurs ne manqueront pas de dire quelles sont les parties de ce Sacrement,
à savoir la matière et la forme. Car l’Apôtre Saint Jacques n’a pas négligé de
nous en instruire, et chacune de ces deux parties renferme des Mystères qu’il est
utile de méditer.
L’élément, ou la matière de ce Sacrement, comme l’ont déclaré plusieurs
Conciles, et spécialement le Concile de Trente, c’est l’huile consacrée par
l’Evêque, non toute sorte d’huile en général, extraite d’une substance adipeuse,
mais seulement l’huile d’olive. Cette matière exprime parfaitement les effets que
la vertu de l’Extrême-Onction opère dans l’âme. De même que l’huile est très
propre à adoucir les douleurs du corps, ainsi la vertu de ce Sacrement diminue la
tristesse et les douleurs de l’âme. De plus l’huile rend la santé, donne la joie, et
sert d’aliment à la lumière, mais surtout elle est très efficace pour renouveler les
forces du corps abattu par la fatigue. Or tous ces effets représentent
sensiblement ce que la puissance divine opère chez les malades par l’Extrême-
Onction. — Mais en voilà assez sur la matière de ce Sacrement.
Quand à la forme qui lui est propre, elle consiste dans ces paroles et ces prières
consacrées que le Prêtre prononce en faisant chacune des Onctions, et en disant:
« Par cette sainte Onction que le Seigneur vous pardonne tout ce que vous avez
fait de mal, par la vue, par l’odorat ou par le toucher. » Et ce qui nous indique
que c’est bien là la forme propre et véritable du Sacrement dont nous parlons, ce
sont ces paroles de Saint Jacques: « Et qu’ils prient sur lui, et la prière de la Foi
sauvera le malade. »
En effet, ce texte nous montre que la forme doit ressembler à une Prière,
quoique l’Apôtre ne nous ait pas laissé les termes mêmes dans lesquels elle doit
être conçue. Mais pour ceux que nous venons d’employer, nous les avons reçus
d’une tradition constante des Pères, et toutes les Eglises se servent de cette
même forme qui leur vient de la sainte Eglise romaine, mère et maîtresse de
toutes les autres Eglises. Quelques-uns, il est vrai, au lieu de ces mots: Que le
Seigneur vous pardonne tout le mal que vous avez fait, disent: Qu’Il vous
remette, ou qu’Il guérisse tout le mal que vous avez commis. Mais le sens est
(Page 240)
toujours le même ; et l’on peut dire que partout on emploie religieusement la
même forme.
Et personne ne doit être surpris que dans les autres Sacrements la forme signifie
d’une manière absolue ce qu’elle opère, comme lorsque nous disons: Je te
baptise, ou, je te marque du signe de la Croix, ou encore qu’elle soit impérative,
comme dans le sacrement de l’Ordre, où l’on dit: recevez le Pouvoir, etc., tandis
que la forme seule de l’Extrême-Onction s’exprime en une Prière. Et c’est avec
beaucoup de raison qu’elle a été ainsi établie. Car outre la grâce spirituelle que
ce Sacrement confère, il a également pour but de rendre la santé aux malades.
Cependant, comme il n’arrive pas toujours que les malades guérissent, on lui a
donné pour forme une Prière, afin que par ce moyen nous obtenions de la bonté
de Dieu un effet que la vertu du Sacrement ne produit pas nécessairement, ni
toujours.
II y a aussi des Cérémonies particulières qui accompagnent l’administration de
ce Sacrement. Ce sont, pour la plupart, des formules de prières que le Prêtre
récite pour obtenir le salut du malade. Il n’y a point de Sacrement qui
s’administre avec plus de prières. Et certes ce n’est pas sans motifs. Il n’est pas
de moment en effet où les Fidèles aient un besoin plus grand de ce pieux
secours. C’est pourquoi tous ceux qui se trouvent présents, et surtout les
Pasteurs, doivent alors prier Dieu de tout leur coeur, et recommander à sa
miséricorde la vie et le salut du malade avec toute la ferveur possible.
Mais puisque, comme nous venons de le démontrer, l’Extrême-Onction est un
Sacrement réel et véritable, il faut en conclure qu’elle a été instituée par Notre-
Seigneur Jésus-Christ Lui-même, et que Saint Jacques plus tard n’a fait que la
publier en quelque sorte, et la porter à la connaissance des Fidèles. Au surplus,
notre Sauveur Lui-même semble avoir donné déjà comme une image de cette
Onction, lorsqu’Il envoya devant Lui ses disciples deux à deux. L’Evangile nous
dit en effet que: 3 « Etant partis, ils prêchaient la pénitence, chassaient un grand
nombre de démons, oignaient d’huile beaucoup de malades et tes guérissaient. »
Or cette Onction n’était certainement pas de l’invention des Apôtres ; elle était
prescrite par notre Seigneur Lui-même, douée d’une vertu mystérieuse et non
point naturelle, instituée enfin plutôt pour guérir les âmes que pour soulager le
corps. Ainsi l’affirment Saint Denys, Saint Ambroise, Saint Jean Chrysostome et
Saint Grégoire le Grand. Il n’est donc pas possible de douter que l’Extrême-
Onction soit un des sept Sacrements de l’Eglise catholique, et que nous devions
la recevoir avec de profonds sentiments de religion.
§ II. — QUI SONT CEUX A QUI L’EXTRÊME-ONCTION DOIT ÊTRE
ADMINISTRÉE.
Il convient d’apprendre aux Fidèles qu’il y a un certain nombre de personnes
auxquelles il n’est pas permis d’administrer ce Sacrement, bien qu’il ait été
3 Marc., 6, 12, 13.
(Page 241)
institué pour tous les Chrétiens sans exception. Et d’abord, on ne peut le donner
à ceux qui sont en bonne santé. Les paroles de l’Apôtre Saint Jacques sont
formelles: « Si quelqu’un est malade parmi vous, » etc. Mais d’un autre côté la
raison elle-même nous le montre, puisque ce Sacrement a été institué pour servir
de remède non seulement à l’âme mais aussi au corps. Or il n’y a que les
malades qui aient besoin de remèdes ; et par conséquent on ne doit administrer
ce Sacrement qu’à ceux qui sont dangereusement malades et pour lesquels on
peut craindre que le dernier jour soit proche. C’est cependant une faute très
grande de ne donner l’Extrême-Onction au malade qu’au moment où tout espoir
de guérison est perdu, et où la vie semble déjà l’abandonner avec l’usage de sa
raison et de ses sens. Car il est certain que la grâce communiquée par ce
Sacrement est beaucoup plus abondante, lorsque le malade possède encore, en le
recevant, sa raison pleine et entière, et qu’il peut encore exciter en lui une Foi
vive et une Religion sincère. Il faut donc que les Pasteurs aient grand soin
d’administrer toujours ce Remède Divin, et Si salutaire par sa propre vertu, dans
le moment où ils jugeront que la piété et la Foi des malades pourront le rendre
utile et plus efficace.
On ne doit pas administrer l’Extrême-Onction à celui qui n’est point attaqué
d’une maladie grave, quand même il serait en danger de perdre la vie, comme,
par exemple, s’il était sur le point d’entreprendre une navigation très
dangereuse, s’il partait pour un combat où il devrait trouver une mort certaine,
ou bien si condamné à la peine capitale il était prêt à marcher au supplice, De
plus ce Sacrement ne peut être donné ni à ceux qui sont privés de l’usage de leur
raison, ni aux enfants qui ne pèchent point encore. Et qui n’ont pas besoin, par
conséquent, de ce moyen pour effacer les restes de leurs fautes ; ni aux insensés,
ni aux furieux, à moins qu’ils n’aient des intervalles de raison, qu’ils ne
témoignent alors des sentiments de piété, et qu’ils ne demandent l’Onction
sainte. Car celui qui n’a jamais eu ni son esprit ni sa raison ne saurait recevoir ce
Sacrement ; mais il n’en est pas de même, si le malade n’était tombé dans l’état
de folie ou de fureur qu’après avoir demandé lui-même l’Extrême-Onction,
lorsqu’il jouissait encore de toutes ses facultés.
On ne fait pas l’Onction sacrée sur toutes les parties du corps, mais seulement
sur celles que la nature a données à l’homme pour servir d’instrument aux sens,
comme sur les yeux, pour la vue, sur les oreilles, pour l’ouïe, sur les narines,
pour l’odorat, sur la bouche, pour le goût et la parole, sur les mains pour le
toucher qui, tout en étant répandu sur tout le corps, a néanmoins son principal
organe dans cette partie. L’Eglise a adopté cette manière de donner l’Extrême-
Onction, parce qu’elle est très conforme à la nature même de ce Sacrement qui
s’administre comme un véritable remède. En effet dans les maladies corporelles,
quoique le corps entier soit malade, on n’applique cependant le traitement que
sur la partie qui est comme le siège et la source du mal. Ainsi ce n’est pas non
plus le corps tout entier qui reçoit l’Onction sacrée, mais seulement les
(Page 242)
membres, qui sont les organes principaux des sensations, puis les reins comme
siège de la concupiscence et de la volupté, et enfin les pieds, ces instruments
naturels de nos pas et de nos démarches.
Mais il faut remarquer ici que lorsque le même danger de mort se renouvelle
dans une seule et même maladie, le malade ne doit recevoir l’Onction sainte
qu’une seule fois. toutefois si après l’avoir reçue, il recouvre la santé, autant de
fois aussi il pourra recevoir le secours du même Sacrement. C’est assez dire que
l’Extrême-Onction doit être mise évidemment au nombre des Sacrements qui
peuvent se réitérer.
§ III. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR RECEVOIR
L’EXTRÊME-ONCTION.
Comme il faut travailler avec le plus grand soin à ce que la grâce du Sacrement
ne soit point arrêtée dans son cours, comme d’autre part rien ne lui est plus
contraire que le péché mortel, il faut se conformer exactement à l’usage constant
de l’Eglise catholique d’administrer les sacrements de Pénitence et d’Eucharistie
avant celui de l’Extrême-Onction. Ensuite les Pasteurs s’appliqueront à
persuader au malade de s’offrir au Prêtre pour recevoir l’Onction sainte avec
l’esprit de Foi de ceux qui se présentaient aux Apôtres pour être guéris: On doit
demander d’abord et avant tout le salut de l’âme, puis la santé du corps, à la
condition toutefois qu’elle tournera au profit du bonheur éternel. Les Fidèles
doivent être bien persuadés d’ailleurs que Dieu est toujours prêt à exaucer ces
prières solennelles et sacrées que le Prêtre lui adresse, non point en son nom
propre, mais au nom de l’Eglise et de Notre-Seigneur Jésus-Christ. Enfin on doit
les exhorter vivement à demander eux-mêmes, avec piété et avec Foi, fonction
de cette huile si salutaire, dès que le combat semble devenir plus violent, et que
les forces de l’esprit et du corps commencent à leur manquer.
§ IV. — QUELS SONT LES MINISTRES DE CE SACREMENT
Quant à celui qui doit être le Ministre de l’Extrême-Onction, le même Apôtre
qui a promulgué cette institution de Notre-Seigneur, nous l’apprend quand il dit:
4 « Que le malade fasse venir les Prêtres » ; et par ce mot il n’entend point les
plus avancés en âge, comme l’a très bien expliqué le Concile de Trente, ni ceux
qui occupent le premier rang parmi le peuple, mais les Prêtres, qui ont été
légitimement ordonnés par les Evêques eux-mêmes avec l’imposition des mains.
C’est donc aux Prêtres que l’administration de ce Sacrement a été confiée, non à
tout Prêtre indistinctement, ainsi que l’a décrété la sainte Eglise, mais seulement
au propre Pasteur qui a juridiction sur le malade, ou à un autre Prêtre autorisé
par lui à exercer cette Fonction. — Mais gardons-nous d’oublier que le Prêtre,
dans ce Sacrement comme dans tous les autres, agit au nom de Jésus-Christ et de
la sainte Eglise son épouse.
4 Jac., 5, 14.
(Page 243)
§ V. — DES EFFETS DE L’EXTRÊME-ONCTION.
Il faut aussi développer avec beaucoup de soin les avantages que nous retirons
de ce Sacrement, afin que si les Fidèles n’ont point d’autre motif pour désirer de
le recevoir, ils v soient portés du moins par leur utilité personnelle, puisque telle
est notre nature, que nous faisons tout dépendre de notre intérêt. Les Pasteurs
enseigneront donc qu’à ce Sacrement se trouve attachée une grâce qui remet les
péchés, et même directement les péchés légers ou véniels, comme on les appelle
communément ; car, pour les fautes mortelles, elles sont effacées par le
sacrement de Pénitence. L’Extrême-Onction n’a pas été instituée directement
pour remettre ces sortes de fautes ; le Baptême et la Pénitence seuls ont la vertu
de produire cet effet.
Un second avantage de l’Extrême-Onction, c’est de guérir l’âme de cette
langueur et de cette infirmité qu’elle a contractées par ses péchés, et de la
délivrer de tous les autres restes de ses fautes. Or le temps le plus propre pour
opérer cette guérison, c’est celui d’une maladie grave où la vie est en danger.
Rien n’est plus naturel à l’homme que de craindre la mort, surtout lorsqu’il se
rappelle ses péchés passés, et que sa conscience les lui reproche plus vivement.
« Ils se souviendront de leurs crimes en tremblant, dit l’Ecriture, et leurs
iniquités se lèveront contre eux pour les accuser. » 5
Une autre pensée, un autre souci qui tourmente encore violemment les malades,
c’est que bientôt il leur faudra paraître devant le tribunal de Dieu, qui
prononcera sur eux, dans sa justice infinie, la sentence qu’ils auront méritée.
Souvent il arrive que, sous le coup de cette terreur, les Fidèles se troublent
étrangement. Or rien n’est p:us propre à faire rentrer l’âme dans la tranquillité à
l’heure de la mort, que d’éloigner d’elle toute tristesse, de lui faire attendre avec
un coeur plein de joie la venue du Seigneur, et de la disposer à Lui rendre
volontiers le dépôt qui lui était confié, dès qu’il le redemandera. Et précisément
l’Extrême-Onction possède la vertu de délivrer les Fidèles de cette anxiété, et de
remplir leurs coeur s d’une pieuse et sainte joie.
Elle nous procure en outre un autre avantage qui peut passer à bon droit pour le
plus grand de tous. tant que nous vivons, l’ennemi du genre humain ne cesse de
méditer notre défaite et notre ruine. Mais jamais toutefois. pour nous perdre
entièrement et nous ôter s’il est possible toute espérance en la miséricorde de
Dieu ; il ne redouble ses efforts avec plus d’énergie que lorsqu’il sent approcher
notre dernier jour. Aussi les Fidèles sont-ils heureux, de trouver dans ce
Sacrement des armes et des forces pour abattre son ardeur et son impétuosité, et
pour lui résister victorieusement. Avec l’Extrême-Onction, en effet, l’espérance
en la bonté de Dieu ranime et relève le courage du malade, qui se sent rassuré, et
qui supporte dès lors avec plus de patience et de force les douleurs qu’il endure,
5 Sap., 4, 20.
(Page 244)
de même qu’il évite plus aisément les pièges et les artifices du démon qui
cherche à le perdre.
Enfin un dernier effet de l’Extrême-Onction, c’est de rétablir la santé du corps,
quand cela est avantageux aux malades. Si de nos jours la guérison du corps
s’obtient moins souvent, croyons bien que cela ne provient point de
l’impuissance du Sacrement, mais de ce que la plupart de ceux qui reçoivent
l’Extrême-Onction ou qui l’administrent ont une Foi trop faible. nous lisons
dans l’Evangile que 6 Notre Seigneur fit peu de miracles parmi les siens, à cause
de leur incrédulité. Au reste on peut bien dire aussi que la Religion chrétienne,
depuis qu’elle a jeté dans les coeur s de plus profondes racines, a moins besoin
du secours des miracles que dans le temps oh elle ne faisait que de naître.
néanmoins il faut à cet égard stimuler fortement la Foi des Fidèles: et quoi qu’il
plaise à Dieu d’ordonner dans sa Sagesse par rapport à la santé du corps, ils
doivent conserver la ferme espérance que par la vertu de l’Huile sainte ils
obtiendront la santé de l’âme, et qu’ils éprouveront, s’ils viennent à mourir, la
vérité de cet oracle sacré: 7 « Heureux ceux qui meurent dans le Seigneur ! »
Nous avons exposé en peu de mots ce qui regarde l’Extrême-Onction ; mais si
les Pasteurs développent chacun de nos points principaux, d’une manière plus
étendue, et avec tout le zèle que le sujet demande, il est hors de doute que les
Fidèles retireront de cet enseignement les avantages les plus considérables pour
leur avancement dans la piété.
6 Matth., 13, 58.
7 Apoc., 14, 13.
(Page 245)
Chapitre vingt-sixième — Du sacrement de l’Ordre
Si l’on veut examiner avec attention la nature et l’essence des autres
Sacrements, on reconnaîtra aisément qu’ils dépendent tous du sacrement de
l’Ordre ; puisque sans lui, les uns ne pourraient jamais ni exister, ni être
administrés, et que les autres demeureraient privés de toutes cérémonies
solennelles, ainsi que d’un certain culte et de certains rites religieux. C’est donc
un devoir pour les Pasteurs, lorsqu’ils traitent la matière des Sacrements,
d’expliquer avec le plus grand soin tout ce qui concerne le sacrement de l’Ordre.
§ I. — IL EST UTILE D’EXPLIQUER AUX FIDÈLES LE SACREMENT
DE L’ORDRE.
Cette explication leur sera très utile à eux-mêmes d’abord, puis aux autres
ecclésiastiques, et même aux simples Fidèles: à eux-mêmes, parce qu’en traitant
cette matière ils seront plus portés à réveiller en eux la Grâce qu’ils ont reçue
dans ce Sacrement: aux autres ecclésiastiques appelés comme eux à l’héritage
du Seigneur, parce qu’ils se sentiront animés du même zèle, et qu’en même
temps ils pourront acquérir la connaissance des choses qui leur sont nécessaires
pour s’élever plus facilement aux Ordres supérieurs: enfin aux simples Fidèles,
d’abord parce qu’ils comprendront combien ils doivent respecter les Ministres
de la Religion, et ensuite parce que cette explication pourra souvent être
entendue de personnes qui ont l’intention ou le désir de faire entrer leurs enfants
dans l’Etat ecclésiastique, ou d’embrasser eux-mêmes ce genre de vie de leur
propre mouvement. Or il ne serait pas convenable de laisser ces personnes dans
l’ignorance des choses qui regardent particulièrement cette vocation.
En premier lieu, il faut enseigner aux Fidèles quelle est l’excellence et la dignité
de ce Sacrement, considéré dans son degré le plus élevé, c’est-à-dire dans le
Sacerdoce. En effet si nous admettons — et il le faut bien — que les Evêques et
les Prêtres sont comme les interprètes et les ambassadeurs de Dieu, chargés de
nous enseigner en son nom la Loi divine et les règles de notre conduite, en un
mot de tenir sur la terre la place de Dieu Lui-même, il est évident qu’on ne
saurait imaginer des Fonctions plus nobles que les leurs. Ainsi l’Ecriture leur
donne-t-elle quelquefois, et à juste titre, les noms d’anges et même de dieux,
parce qu’ils exercent en quelque sorte au milieu de nous la Puissance même du
Dieu immortel.
Dans tous les temps le Sacerdoce a été entouré des plus grands honneurs ; mais
les Prêtres du nouveau testament l’emportent infiniment sur tous ceux qui les ont
précédés.
Le pouvoirs qu’ils ont de consacrer et d’offrir le Corps et le Sang de Notre-
Seigneur Jésus-Christ, et celui de remettre les péchés, dépasse toutes nos
conceptions humaines. On ne peut rien trouver de comparable sur la terre. Enfin,
comme notre Sauveur a été envoyé par son Père, comme les Apôtres et les
(Page 246)
disciples à leur tour ont été envoyés par Jésus-Christ dans le monde entier ; ainsi
tous les jours les Prêtres sont envoyés avec les mêmes pouvoirs, pour travailler à
la perfection des saints, à l’oeuvre du Ministère, à l’édification du Corps de
notre Seigneur. 1
On ne doit donc imposer témérairement à personne le fardeau de Fonctions si
augustes. Ceux-là seuls doivent en être revêtus qui peuvent le soutenir par la
sainteté de leur vie, par leur science, leur Foi et leur prudence. «Que nul ne
vienne (donc) s’attribuer d lui-même cet honneur s’il n’y est appelé de Dieu
comme Aaron » 2 c’est-à-dire s’il n’y a été appelé par les Ministres légitimes de
l’Eglise. Quant aux téméraires qui osent s’ingérer et s’introduire d’eux-mêmes
dans ce ministère, il ne faut pas manquer de faire observer que Dieu les avait en
vue, quand Il disait: 3 « Je n’envoyais point ces Prophètes, et ils couraient. » Il
n’y a rien tout à la fois de plus pitoyable et de plus misérable que ces intrus, ni
de plus funeste à l’Eglise.
Et comme dans tout ce que l’on entreprend, il est de la plus haute importance de
se proposer une bonne fin, puisque c’est de la bonté de la fin que dépend en
grande partie la bonté des actes, la première recommandation à faire à ceux qui
veulent entrer dans les Ordres, c’est qu’ils n’aient en vue rien qui soit indigne de
si hautes Fonctions. — Ce point demande à être traité avec un soin d’autant plus
grand que de nos jours, les Fidèles ont l’habitude de manquer d’une manière
plus grave à cet égard. — Les uns en effet n’embrassent l’Etat ecclésiastique que
pour se procurer ce qui est nécessaire à la nourriture et au vêtement, ils ne
cherchent que le gain dans le Sacerdoce, comme font la plupart de ceux qui
prennent les métiers les plus vulgaires. Il est bien vrai comme l’enseigne
l’Apôtre, d’après la loi naturelle et la Loi divine, que 4 « celui qui sert à l’Autel,
doit vivre de l’Autel », cependant c’est un grand sacrilège d’approcher de l’Autel
en vue du profit qui en résulte. D’autres sont
conduits au Sacerdoce par la soif des honneurs et par l’ambition. Il en est enfin
qui ne recherchent les Ordres que pour s’enrichir ; et la preuve c’est que, si vous
ne leur offrez quelque bénéfice considérable, ils ne songent même pas à recevoir
un seul des Ordres sacrés. Ce sont ceux-là que notre Sauveur appelle des
mercenaires, et dont le Prophète Ezéchiel disait: 5 « Ils se paissent eux-mêmes, et
non leurs brebis. » Leur bassesse et leur avidité a déshonoré l’Etat ecclésiastique
aux yeux des Fidèles, qui le regardent maintenant presque comme la profession
la plus vile et la plus méprisable. Aussi ne tirent-ils point d’autre fruit de leur
Sacerdoce, que celui que recueillit Judas de son apostolat, c’est-à-dire leur perte
éternelle.
1 Eph., 4, 12.
2 Hebr., 5, 4.
3 Jer., 23, 21.
4 1 Cor., 9, 13.
5 Ezech., 34, 1.
(Page 247)
Il n’y a donc que ceux qui, étant légitimement appelés de Dieu, embrassent la
carrière ecclésiastique dans le seul but de travailler à sa Gloire, il n’y a que
ceux-là dont on peut affirmer qu’ils entrent vraiment par la porte dans l’Eglise 6.
Ce n’est pas dire toutefois que l’obligation d’honorer Dieu en toutes choses ne
soit pas commune à tous les hommes. tous en effet ont été créés pour honorer
Dieu et Le servir ; et les Fidèles surtout, qui ont reçu -la Grâce du Baptême,
doivent remplir ce devoir de tout leur coeur, de tout leur esprit et de toutes leurs
forces. Mais ceux qui veulent recevoir le sacrement de l’Ordre, doivent se
proposer non seulement de chercher la Gloire de Dieu en toutes choses,
(obligation qui leur est évidemment commune avec le reste des hommes, et
spécialement avec les Fidèles), mais encore de Le servir dans la sainteté et la
justice, 7 en remplissant l’un ou l’autre des ministères de l’Eglise. Dans une
armée, tous les soldats obéissent aux ordres du Général. Cependant ils n’ont pas
tous les mêmes fonctions à remplir ; l’un est Capitaine, l’autre Commandant. De
même tous les Fidèles doivent faire tous leurs efforts pour vivre dans la piété et
l’innocence, (vertus qui honorent vraiment Dieu) ; et cependant il faut aussi que
ceux qui sont engagés dans les Ordres exercent certaines Fonctions et certains
Ministères particuliers. Ainsi ils offrent les saints Mystères pour eux-mêmes et
pour tout le peuple ; ils enseignent la Loi de Dieu ; ils exhortent et forment les
Fidèles à l’observer avec joie et empressement ; ils administrent les Sacrements
de Notre-Seigneur Jésus-Christ qui nous donnent la Grâce, la conservent et
l’augmentent en nous: enfin pour tout dire en un mot, ils vivent séparés de tout
le reste du peuple, pour remplir le plus grand et le plus excellent de tous les
ministères.
Ces explications une fois données, les Pasteurs passeront à celles qui se
rattachent, à proprement parler, à la nature même du Sacrement, afin que les
Fidèles qui désirent entrer dans l’Etat ecclésiastique, sachent bien à quel genre
de dignité ils sont appelés, et quelle est l’étendue de la puissance que Dieu a
donnée à son Eglise et à ses Ministres.
§ II. — DE LA PUISSANCE ECCLÉSIASTIQUE.
La puissance ecclésiastique est double ; elle se partage 1° en pouvoir d’Ordre, 2°
en pouvoir de Juridiction.
Le pouvoir d’Ordre a pour objet le Corps adorable de Notre-Seigneur Jésus-
Christ dans la Sainte eucharistie.
Le pouvoir de Juridiction s’exerce tout entier sur son Corps mystique. C’est à lui
qu’il appartient de gouverner le peuple chrétien, de le conduire et de le diriger
dans la voie de la céleste et éternelle félicité.
6 Joan., 10, 12.
7 Luc., 1, 74, 75.
(Page 248)
Le pouvoir d’Ordre n’a pas seulement la vertu et la propriété de consacrer
l’Eucharistie ; il prépare encore les coeur s à recevoir ce Sacrement, il les en rend
dignes, et, en général, il s’étend à tout ce qui peut avoir quelque rapport avec
l’Eucharistie.
Nos Saints Livres parlent de ce pouvoir en beaucoup d’endroits. Mais nulle part
il n’est exprimé plus clairement, ni d’une manière plus expresse, que dans Saint
Matthieu et dans Saint Jean 8. « Comme mon Père m’a envoyé. dit Notre-
Seigneur, ainsi je vous envoie: recevez le Saint-Esprit: les péchés seront remis d
ceux à qui vous les remettrez, et ils seront retenus à ceux d qui vous les
retiendrez. » Ailleurs, il disait: 9 « En vérité Je vous le dis ; tout ce que vous
lierez sur la terre sera lié dans le ciel ; et tout ce que vous délierez sur la terre
sera délié dans Ie ciel. » Ces deux textes pourront jeter une lumière très grande
sur la Vérité que nous exposons, si les Pasteurs ont soin de les expliquer d’après
la doctrine et l’autorité des saints Pères. Combien une telle puissance ne
l’emporte-t-elle pas sur celle qui fut accordée sous la loi de nature aux hommes
chargés du soin des choses sacrées ! Car l’âge qui précéda la Loi écrite, eut, lui
aussi, son sacerdoce et son pouvoir spirituel, puisqu’il est certain qu’il avait sa
loi: loi et sacerdoce tellement inséparable, au témoignage de l’Apôtre, que le
changement de l’une entraîne nécessairement le changement de l’autre. Guidés
par un instinct, ou plutôt par une inspiration naturelle, les hommes de ce tempslà
sentaient qu’ils devaient honorer Dieu, et, par une conséquence nécessaire, ils
durent, dans chaque pays, confier à quelques personnes choisies le soin des
choses saintes et du service divin: ce qui constitue par le fait une sorte de
pouvoir spirituel.
Chez les Juifs, on vit aussi un pouvoir sacerdotal, bien supérieur, il est vrai, à
celui dont les Prêtres étaient revêtus sous la loi de nature, et cependant
infiniment moins excellent que la puissance spirituelle de la Loi Evangélique ;
puissance toute céleste, qui surpasse celle des Anges mêmes, qui d’ailleurs
vient, non de Moise, mais de Jésus-Christ, Prêtre selon l’ordre de Melchisédech,
et non selon l’Ordre d’Aaron. Oui, c’est Notre-Seigneur Jésus-Christ qui,
possédant le pouvoir de conférer la Grâce et de remettre les péchés, a laissé à
son Eglise ce même pouvoir, en le limitant il est vrai dans son exercice, et en
l’attachant aux Sacrements.
C’est pour exercer ce pouvoir que des Ministres particuliers ont été institués et
consacrés avec des Cérémonies solennelles. Cette Consécration a reçu le nom de
sacrement de l’Ordre ou de sainte Ordination. Et si les saints Pères ont cru
devoir employer cette expression dont la signification est très étendue, c’est que
précisément ils voulaient faire mieux apprécier la dignité et l’excellence des
Ministres de Dieu.
8 Joan., 20, 21.
9 Matth., 18, 18.
(Page 249)
L’Ordre en effet, à prendre ce mot dans sa force et dans son acception propre,
est un arrangement de choses supérieures et de choses inférieures, disposées
entre elles de telle sorte que l’une se rattache à l’autre. Par conséquent, puisque
dans ce ministère il y a plusieurs degrés et plusieurs fonctions différentes, et que
tout est distribué et arrangé selon un ordre déterminé, le nom d’Ordre lui a été
très bien et très justement appliqué.
§ III. — L’ORDRE EST UN VRAI SACREMENT.
Que l’Ordre, ou l’Ordination sacrée, soit un véritable Sacrement de l’Eglise, le
saint Concile de Trente le prouve par ce raisonnement que nous avons déjà
employé plusieurs fois: le Sacrement est le signe d’une chose sacrée ; or ce qui
se fait extérieurement dans cette Consécration signifie la grâce et la puissance
qui sont accordées à celui que l’on ordonne. Il est donc bien évident d’après cela
que l’Ordre est un vrai Sacrement dans toute la rigueur du terme. Aussi quand
l’Evêque ordonne un Prêtre, il lui présente le Calice avec le vin et l’eau, et la
Patène avec le pain en disant: Recevez le pouvoir d’offrir le Sacrifice, etc… Car
l’Eglise a toujours enseigné que ces paroles, jointes à la matière, confèrent
réellement le pouvoir de consacrer l’Eucharistie, et qu’elles impriment dans
l’âme un caractère qui porte avec lui la grâce nécessaire pour s’acquitter
dignement et légitimement de cette Fonction. Ainsi le déclare l’Apôtre lui-même
10: « Je vous avertis, dit-il à Timothée, de ressusciter la grâce de Dieu qui est en
vous par l’imposition de mes mains ; car Dieu ne nous a pas donné un esprit de
crainte, mais un esprit de force, d’amour et de sagesse. »
Ainsi, pour nous servir des expressions du saint Concile, l’exercice d’un
Sacerdoce si sublime étant une chose toute divine, il était de toute convenance,
pour y attacher plus de dignité et lui attirer plus de vénération, qu’il y eût dans
l’Eglise plusieurs sortes de Ministres de rangs différents, et destinés à assister
les Prêtres, chacun selon ses fonctions propres. Voilà pourquoi ces fonctions
sont distribuées de telle sorte que ceux qui ont reçu la tonsure cléricale, sont
élevés ensuite aux Ordres supérieurs, en passant par les Ordres inférieurs.
II faudra donc enseigner, et l’Eglise catholique l’a toujours fait, que ces Ordres
sont au nombre de sept, désignés sous les noms de Portier, de Lecteur,
d’Exorciste, d’Acolyte, de Sous-Diacre, de Diacre et de Prêtre. Et c’est avec une
grande sagesse que ces Ordres ont été établis en pareil nombre. Il est facile de le
prouver par les différents ministères qui sont nécessaires pour célébrer le Saint
Sacrifice de la Messe, et pour administrer la Sainte eucharistie. Car c’est pour
ces deux fins qu’ils ont été spécialement institués. Ces Ordres se divisent en
majeurs, et en mineurs. Les Ordres majeurs, qu’on appelle aussi Ordres sacrés,
sont la Prêtrise, le Diaconat et le Sous-diaconat. Les Ordres mineurs sont ceux
d’Acolyte, d’Exorciste, de Lecteur et de Portier. nous allons dire un mot de
10 Tim., 2, 1, 7.
(Page 250)
chacun d’eux, afin que les Pasteurs puissent les expliquer, surtout à ceux qui,
selon eux, seraient appelés à les recevoir.
§ IV. — DE LA TONSURE.
Parlons d’abord de la tonsure, qui est comme une préparation à la réception des
Ordres. (Car c’est ainsi qu’il faut l’envisager). Or on prépare au Baptême par les
exorcismes, au Mariage par les Fiançailles. De même aussi ceux à qui on coupe
les cheveux, en les consacrant à Dieu, sont introduits par là dans la voie du
sacrement de l’Ordre: car cette Cérémonie est la figure des dispositions que doit
avoir celui qui désire se vouer aux ministères sacrés.
Le nom de Clerc qu’on reçoit alors pour la première fois vient de ce que le
tonsuré commence à prendre le Seigneur pour sa portion et pour son héritage.
Ainsi chez les Hébreux, ceux qui étaient attachés au culte divin, ne devaient
avoir aucune part dans le partage de la terre promise, d’après l’ordre même du
Seigneur qui leur avait dit 11: « C’est Moi qui suis ta portion et ton héritage. »Et,
bien que ces paroles puissent s’appliquer à tous les Fidèles sans exception, il est
certain qu’elles conviennent particulièrement à ceux qui se sont consacrés au
service de Dieu.
On coupe les cheveux de telle sorte que la tonsure forme une couronne, qu’il
faut conserver toujours, et qui doit être plus grande à mesure que l’on avance
dans les Ordres. L’Eglise enseigne que cet usage lui vient des Apôtres ; il en est
fait mention dans les Pères les plus anciens et les plus considérables, tels que
Saint Denys l’Aréopagite, Saint Augustin, et Saint Jérôme.
On dit même que Saint Pierre, le prince des Apôtres, fut le premier qui
introduisit cette coutume, en mémoire de la couronne d’épines qui fut placée sur
la tête de notre Sauveur, afin que ce qui avait servi à l’humiliation et au
tourment de Jésus-Christ, dans les mains des impies, fût pour les Apôtres un
signe d’honneur et de gloire. C’était en même temps un moyen de rappeler aux
Ministres de l’Eglise qu’ils doivent s’étudier à imiter Notre-Seigneur et à le
représenter en toutes choses.
Quelques-uns veulent que la tonsure soit la marque de la dignité royale qui
semble l’apanage réservé à ceux que Dieu appelle à Le prendre pour leur
héritage. Car ce que l’Apôtre Saint Pierre attribue au peuple chrétien tout entier,
quand il dit 12: « Vous êtes la race choisie, le sacerdoce royal, la nation sainte »,
convient bien mieux encore, et d’une manière toute particulière — on le
comprend aisément — aux Ministres de la Sainte Eglise.
Il en est d’autres qui prétendent que la tonsure ou couronne des Clercs est le
signe de la vie plus parfaite dont ils font profession. (La figure circulaire étant la
plus parfaite de toutes les figures). Enfin quelques autres pensent que la tonsure
11 Num., 18, 20.
12 1 Pet., 2, 9.
(Page 251)
marque le mépris des choses de ce monde et l’abandon de tous les soins
terrestres, parce qu’elle retranche une partie des cheveux qui sont en effet
quelque chose de superflu dans le corps humain.
§ V. — DES ORDRES MINEURS.
Après la tonsure, le premier degré pour entrer dans les Ordres, c’est l’Ordre des
Portiers. Le Portier a pour Fonction de garder les clefs et la porte de l’Eglise, et
d’empêcher d’entrer ceux qui n’en sont pas dignes. Autrefois il assistait au Saint
Sacrifice de la Messe pour veiller à ce que personne n’approchât trop près de
l’Autel, et ne vînt troubler le Prêtre occupé à célébrer les saints Mystères. On lui
confiait encore d’autres charges comme on peut le voir par les Cérémonies qui
s’observent à son Ordination. L’Evêque en effet prend les clefs sur l’Autel, les
met entre les mains de celui qu’il institue Portier, et lui dit: « Conduisez-vous
comme devant rendre compte à Dieu des choses qui sont enfermées sous ces
clefs. » Dans l’ancienne Eglise, la dignité de cet Ordre était très grande. On le
voit par les objets qui se gardaient alors dans les temples. Les Portiers
réunissaient la charge de trésorier à celle de Gardien du tabernacle et des vases
sacrés. Aujourd’hui encore d’ailleurs ces Fonctions sont des plus honorables
dans l’Eglise.
Le second degré de l’Ordre est celui de Lecteur. La fonction de Lecteur est de
lire dans l’Eglise, d’une voix claire et distincte, les Livres de l’Ancien et du
nouveau testament, et surtout ceux qui se récitent pendant la Psalmodie de la
nuit. Autrefois il était encore chargé d’enseigner aux Fidèles les premiers
éléments de la Religion chrétienne. C’est pourquoi l’Evêque, quand il l’ordonne,
lui remet en présence du peuple le Livre où sont renfermées les choses qui
regardent ce ministère, et lui dit: « Recevez et transmettez la parole de Dieu ; si
vous remplissez fidèlement et avec fruit votre ministère, vous aurez part avec
ceux qui ont dignement annoncé la parole divine dés le commencement. »
Le troisième Ordre est celui des Exorcistes. Ils ont le pouvoir d’invoquer le nom
du Seigneur sur ceux qui sont possédés par des esprits immondes. C’est
pourquoi l’Evêque, en les ordonnant, leur présente le Livre où sont contenus les
exorcismes, et prononce en même temps ces paroles: « Prenez ce Livre, et
gardez-le dans votre mémoire, et recevez le pouvoir d’imposer les mains sur les
énergumènes, tant ceux qui sont baptisés, que ceux qui sont encore
catéchumènes. »
Enfin le quatrième et dernier des Ordres mineurs est celui des Acolytes. Ils
accompagnent les Ministres supérieurs, Diacres et Sous-Diacres, dans le service
de l’Autel, et ils ont pour charge de les aider. En outre ils portent et gardent des
cierges allumés, pendant la Messe, et surtout pendant la lecture de l’Evangile, ce
qui leur a fait donner aussi le nom de Céroféraires, et voici le rite que l’Evêque a
coutume d’observer pour leur Ordination. D’abord il les instruit des devoirs de
leur charge, puis il donne à chacun d’eux un flambeau allumé, en disant:
« Recevez ce chandelier avec ce cierge, au nom du Seigneur, et sachez que vous
(Page 252)
êtes chargé d’allumer les Cierges de l’Eglise. » Ensuite il leur présente vides les
burettes dans lesquelles on met le vin et l’eau du sacrifice, et il ajoute: « Recevez
au nom du Seigneur ces burettes, pour servir l’eau et le vin nécessaires à la
Consécration de l’Eucharistie de notre Seigneur. »
§ VI. — DES ORDRES MAJEURS.
Des Ordres mineurs et non sacrés dont nous venons de parler, on peut s’élever
légitimement et parvenir aux Ordres majeurs et sacrés. Au premier degré de ces
Ordres, on rencontre le Sous-Diacre dont les Fonctions, comme le nom
l’indique, sont de servir le Diacre à l’Autel. C’est lui qui doit préparer les linges
sacrés, les vases, le pain et le vin nécessaires à la célébration du Sacrifice.
Aujourd’hui c’est lui qui présente l’eau à l’Evêque et au Prêtre, lorsqu’ils se
lavent les mains à la Messe. C’est à lui également de réciter l’Epître, qui était
lue autrefois par le Diacre. Il assiste aux saints Mystères comme témoin, et il est
chargé de veiller à ce que personne ne vienne troubler le Célébrant.
Ces différentes Fonctions qui appartiennent au Sous-Diacre sont toutes
indiquées dans les Cérémonies sacramentelles de son Ordination. Et d’abord
l’Evêque l’avertit qu’une chasteté perpétuelle est imposée au Sous-Diaconat: il
déclare que personne ne doit être admis à cet Ordre, sans avoir la volonté sincère
de se soumettre à l’obligation du Célibat ; puis après avoir récité solennellement
les Litanies des Saints, il énumère et il expose les obligations et les charges du
Sous-Diacre.
Ensuite chacun des Ordinands reçoit des mains de l’Evêque le Calice et la
Patène ; et pour leur faire comprendre que le Sous-Diacre doit servir le Diacre,
l’Archidiacre leur fait toucher les burettes pleines de vin et d’eau, un bassin avec
un linge pour s’essuyer les mains. En même temps l’Evêque prononce ces
paroles: « Voyez quel ministère vous est confié. Je vous conjure de vous montrer
digne de plaire à Dieu. »
On ajoute encore d’autres Prières. Et enfin, quand l’Evêque a revêtu le Sous-
Diacre des ornements sacrés pour chacun desquels il y a des paroles et des
cérémonies particulières, il lui donne le Livre des Epîtres en disant: « Recevez le
Livre des Epîtres, avec le pouvoir de les lire dans la sainte Eglise de Dieu, tant
pour les vivants que pour les morts. »
Le second des Ordres sacrés, c’est le Diaconat, dont les fonctions sont beaucoup
plus étendues et ont toujours été regardées comme beaucoup plus saintes. Le
Diacre doit toujours être à côté de l’Evêque ; garder sa personne pendant qu’il
prêche ; le servir, lui et le Prêtre, dans la célébration du sacrifice comme dans
l’administration des Sacrements, et de plus lire l’Evangile à la Messe. Autrefois
il avertissait de temps en temps les Fidèles de se rendre attentifs aux saints
Mystères. Il distribuait aussi le Sang du Seigneur dans les Eglises où les
Chrétiens avaient l’habitude de recevoir l’Eucharistie sous les deux espèces. En
même temps la dispensation des biens ecclésiastiques lui était confiée et il devait
(Page 253)
fournir à chacun ce qui lui était nécessaire pour son entretien. C’est encore au
Diacre, comme l’oeil de l’Evêque en quelque sorte, de voir quels sont ceux qui
dans les temps marqués vont aux Sacrifices et aux Sermons, et ceux qui y
manquent ; ensuite il doit en rendre compte à l’Evêque, afin qu’il puisse
exhorter, avertir, reprendre, blâmer, soit en particulier, soit en public, suivant
qu’il le jugera plus utile et plus convenable.
Le Diacre lit aussi les noms des Catéchumènes et il présente à l’Evêque ceux qui
doivent être admis au sacrement de l’Ordre. Enfin, à défaut de l’Evêque et du
Prêtre, il peut encore expliquer l’Evangile, mais non pas du haut de la chaire,
afin qu’il soit bien compris que cette Fonction n’appartient pas proprement à son
ministère.
On doit au reste prendre les plus grandes précautions pour ne pas élever des
indignes à ce degré de (Ordre. Saint Paul nous le montre dans son Epître à
Timothée en lui exposant ce que doivent être les moeurs, la vertu et (intégrité du
Diacre. nous le voyons aussi par les rites et les cérémonies solennelles qui se
pratiquent à son Ordination. Les prières de l’Evêque sont plus longues et plus
augustes que pour l’ordination du Sous-Diacre. II ajoute pour lui de nouveaux
ornements sacrés. Il lui impose les mains, comme nous lisons que les Apôtres le
firent, en instituant les premiers Diacres. Enfin il lui remet le Livre des
Evangiles en disant: « Recevez, au nom du Seigneur, le pouvoir de lire
l’Evangile dans l’Eglise de Dieu, pour les vivants et pour les morts. »
§ VII. — DU SACERDOCE.
Le troisième et le plus élevé des Ordres sacrés, c’est le Sacerdoce. Ceux qui en
sont revêtus sont désignés communément sous deux noms distincts par les Pères
des premiers siècles. tantôt ils sont appelés Prêtres, d’un mot grec qui signifie
anciens: et cela non seulement à cause de la maturité de l’âge si nécessaire pour
cet Ordre, mais beaucoup plus encore à cause de leur savoir, de leur prudence et
de la gravité de leurs moeurs. Car il est écrit: 13 « La vieillesse vénérable n’est
point celle qui se compte par le nombre des années et la longueur du temps ;
c’est la prudence qui est la vieillesse de l’homme, et la vie sans tache est une
longue vie. »
Tantôt, on les nomme Sacerdotes, mot latin qui veut dire ou qu’ils sont
consacrés à Dieu, ou bien qu’ils administrent les Sacrements, et qu’ils sont
chargés de toutes les choses sacrées et divines.
Mais comme les saintes Lettres distinguent deux Sacerdoces, l’un intérieur et
l’autre extérieur, il est nécessaire de les caractériser tous deux, afin que les
Pasteurs puissent expliquer de quel Sacerdoce il est ici question.
Ainsi lorsqu’on dit des Fidèles purifiés par l’eau du Baptême qu’ils sont prêtres,
c’est d’un Sacerdoce intérieur que l’on veut parler. Dans le même ordre d’idées,
13 Sap., 4, 8.
(Page 254)
tous les justes sont prêtres, qui ont l’esprit de Dieu en eux, et qui sont devenus
par un bienfait de la Grâce, membres vivants du souverain Prêtre qui est Notre-
Seigneur Jésus-Christ. En effet, ils immolent à Dieu, sur l’autel de leur coeur,
des hosties spirituelles, toutes les fois que, éclairés par la Foi et enflammés par
la Charité, ils font des oeuvres bonnes et honnêtes qu’ils rapportent à la gloire de
Dieu. C’est pourquoi nous lisons dans l’Apocalypse: 14 « Jésus-Christ nous a
lavés de nos péchés dans son Sang, et Il nous a faits rois et prêtres pour Dieu
son Père. » C’est aussi ce qui a fait dire au prince des Apôtres: 15 « vous êtes
posés sur Lui comme des pierres vivantes, pour former un édifice spirituel et un
Sacerdoce saint afin d’offrir à Dieu des sacrifices spirituels qui lui soient
agréables par Jésus-Christ. » C’est encore pour cette raison que l’Apôtre nous
exhorte 16 « à offrir à Dieu nos corps comme une hostie vivante, sainte et
agréable à ses yeux, et à Lui rendre un culte spirituel. » Enfin, longtemps
auparavant, David avait dit: 17 « le sacrifice que Dieu demande est une âme
brisée de douleur, vous ne dédaignerez pas, ô mon Dieu, un coeur contrit et
humilié. » Tout cela, évidemment, se rapporte au Sacerdoce intérieur.
Quant au Sacerdoce extérieur, il n’appartient point à tous les Fidèles, mais
seulement à certains hommes qui ont reçu l’imposition des mains d’une manière
légitime ; qui ont été ordonnés et consacrés à Dieu avec les Cérémonies
solennelles de la Sainte Eglise, et qui, par le fait, se trouvent dévoués à un
ministère sacré, et d’une nature toute particulière.
Cette distinction des deux Sacerdoces peut déjà se remarquer dans l’ancienne
Loi. David, comme nous venons de le montrer, a parlé du Sacerdoce intérieur.
D’autre part personne n’ignore combien le Seigneur fit d’ordonnances relatives
au Sacerdoce extérieur, par le ministère de Moïse et d’Aaron. Il y a plus, II
attacha au service du temple la tribu de Lévi tout entière, et II défendit par une
Loi d’admettre à ces Fonctions sacrées aucun homme d’une autre tribu. Ainsi le
roi Osias, ayant usurpé le ministère sacerdotal, fut frappé de lèpre par le
Seigneur en punition de sa témérité et de son sacrilège. Et comme nous
découvrons dans la Loi Evangélique cette même distinction d’un double
Sacerdoce, il importe d’avertir les Fidèles qu’il s’agit ici du Sacerdoce extérieur,
conféré seulement à certains hommes. Lui seul, en effet, appartient au sacrement
de l’Ordre.
§ VIII. — DEGRÉS ET FONCTIONS DU SACERDOCE
Les Fonctions du Prêtre sont d’offrir à Dieu le St Sacrifice de la Messe et
d’administrer les Sacrements de l’Eglise. C’est ce qu’il est facile de voir par les
Cérémonies mêmes de son Ordination.
14 Apoc., 1, 5.
15 1 Pet., 2, 5.
16 Rom., 12, 1.
17 Psal., 50, 19.
(Page 255)
D’abord, lorsque l’Evêque ordonne un Prêtre, il lui impose les mains, ainsi que
tous les autres prêtres qui sont présents à la Cérémonie.
Ensuite il lui met sur les épaules une étole qu’il ramène et dispose sur sa poitrine
en forme de croix pour lui faire entendre qu’il est revêtu de la Fonce d’en haut
avec laquelle il pourra porter la Croix de Jésus-Christ et le joug, plein de
douceur, de la Loi divine, et aussi enseigner cette Loi non seulement par ses
paroles mais encore par l’exemple d’une vie très sainte et très pure.
Après cela, il fait sur ses mains l’Onction de l’Huile sainte ; puis il lui remet le
Calice avec du vin et la patène avec une hostie, en disant: « recevez le pouvoir
d’offrir à Dieu le Sacrifice, et de célébrer la Messe tant pour les vivants que
pour les morts. » Ces cérémonies et ces paroles font du Prêtre l’interprète et le
médiateur entre Dieu et les hommes: ce qui est sa principale Fonction.
Enfin l’Evêque impose une seconde fois les mains sur sa tête, en lui disant:
« Recevez le Saint-Esprit, les péchés seront remis à ceux à qui vous les
remettrez, et ils seront retenus à ceux à qui vous tes retiendrez. » C’est par là
qu’il lui communique le pouvoir divin de remettre et de retenir les péchés que
Notre-Seigneur donna à ses Apôtres.
Telles sont les Fonctions propres et les principaux apanages de l’ordre
sacerdotal. Cet Ordre est un en lui-même. toutefois cette unité n’exclut pas
différents degrés de dignité et de puissance.
Le premier de ces degrés est celui de la Prêtrise proprement dite. nous venons
d’en parler.
Le second est celui de l’Episcopat. Les Evêques sont placés à la tête des
Diocèses, pour gouverner non seulement les autres Ministres de l’Eglise, mais
encore le peuple fidèle et pour s’occuper de leur salut avec une vigilance et un
soin extrêmes. C’est ce qui les a fait appeler souvent dans l’Ecriture les Pasteurs
des brebis ; et Saint Paul a tracé leurs devoirs et leurs fonctions dans ce discours
qu’il adressa aux Ephésiens, et que nous lisons dans les Actes des Apôtres. 18
Saint Pierre a donné aussi lui-même une règle toute divine pour l’exercice du
ministère épiscopal, et si les Evêques s’étudient à y conformer leur conduite, il
est impossible qu’ils ne soient pas de bons Pasteurs, et qu’ils ne passent pour
tels.
Les Evêques s’appellent encore Pontifes. Ce nom vient des païens. C’est ainsi
qu’ils nommaient les premiers de leurs prêtres.
Le troisième degré est celui des Archevêques. Ils sont à la tête d’un certain
nombre d’Evêques. Ils portent aussi le nom de Métropolitains, parce que les
villes dont ils sont Evêques sont considérées comme les mères de la province.
Leur dignité est plus élevée et leur puissance plus étendue que celle des
Evêques, quoique leur Ordination soit absolument la même.
18 Act., 20, 28.
(Page 256)
En quatrième lieu viennent les Patriarches, c’est-à-dire les premiers et les plus
élevés des Pères. Autrefois, en dehors du Pontife de Rome, on ne comptait que
quatre Patriarches dans l’Eglise universelle. Mais ils n’étaient pas tous égaux en
dignité. Celui de Constantinople, bien qu’il n’eût obtenu cet honneur qu’après
tous les autres, avait le premier rang, à cause de la majesté de la Capitale de
l’empire. Le second était celui d’Alexandrie dont l’Eglise avait été fondée par S:
Marc l’Evangéliste, et sur l’ordre du prince des Apôtres. Le troisième était celui
d’Antioche où Saint Pierre avait établi son premier siège. Enfin le quatrième
était celui de Jérusalem, dont l’Eglise avait été gouvernée d’abord par Saint
Jacques, frère du Seigneur.
Mais au-dessus de tous, l’Eglise catholique a toujours placé le Pontife Romain,
que Saint Cyrille d’Alexandrie, au concile d’Ephèse, appelait le Père et le
Patriarche de tout l’univers. En effet, il est assis sur le siège de Saint Pierre, sur
lequel il est certain que le prince des Apôtres demeura jusqu’à la fin de sa vie. Et
c’est pour cette raison que l’Eglise reconnaît en lui la Primauté d’honneur et
l’universalité de Juridiction qu’il tient, non des décrets des Conciles, ou d’autres
constitutions humaines, mais de Dieu Lui-même. Il est le Père et le Guide de
tous les Fidèles, de tous les Evêques et de tous les autres Prélats, quelles que
soient leurs dignités et leurs fonctions. Et en cette qualité, comme successeur de
Saint Pierre, comme Vicaire légitime et véritable de Notre-Seigneur Jésus-
Christ, il gouverne l’Eglise tout entière.
Les Pasteurs se serviront de cet exposé. pour enseigner aux Fidèles quels sont
les principaux devoirs et les principales attributions des différents Ordres
ecclésiastiques. Et aussi quel en est le véritable Ministre.
Ce Ministre, c’est l’Evêque. Car il est certain qu’il n’appartient qu’à lui de
conférer les saints Ordres. On le prouve de la manière la plus facile et la plus
incontestable par l’autorité de la sainte Ecriture, par la tradition, par les saints
Pères, par les décisions des Conciles, et par l’usage et la coutume de l’Eglise. Il
est vrai que certains Abbés dans leurs monastères, ont été autorisés parfois à
conférer les ordres mineurs, à l’exclusion des Ordres sacrés. Mais cette Fonction
n’en est pas moins réservée absolument à l’Evêque, qui d’ailleurs peut seul
conférer les Ordres majeurs ou sacrés. Pour ordonner les Sous-Diacres, les
Diacres et les Prêtres, un seul Evêque suffit ; mais pour consacrer les Evêques,
une tradition apostolique, qui s’est toujours maintenue dans l’Eglise, veut qu’il y
en ait trois.
§ IX. — DES DISPOSITIONS NÉCESSAIRES POUR LES ORDRES.
Il nous reste maintenant à parler de ceux qui sont aptes à recevoir le sacrement
de l’Ordre et spécialement la Prêtrise, ainsi que des dispositions que l’on doit
exiger d’eux. Ce que nous dirons de ces dispositions suffira pour faire aisément
concevoir celles que demandent les autres Ordres, chacun suivant son rang et sa
dignité. Or, ce qui nous montre combien il faut prendre de précautions pour
administrer l’Ordination, c’est que tous les autres Sacrements donnent à ceux
(Page 257)
qui les reçoivent des Grâces de sanctification et d’utilité personnelles, tandis que
ceux qui sont initiés aux Ordres sacrés participent à la Grâce céleste pour que
leur ministère profite au salut de l’Eglise et de tous les hommes.
C’est pour cela qu’il y a eu de tout temps dans l’Eglise des jours spécialement
marqués pour les Ordinations, et même selon un antique usage, des jeûnes
solennels attachés à ces jours-là. On a voulu porter les Fidèles à demander à
Dieu, par de saintes et ferventes prières, des Ministres sacrés capables d’exercer
dignement, et pour le bien de l’Eglise, la puissance que donne un ministère aussi
sublime.
La première qualité requise dans celui qui aspire au Sacerdoce, c’est la pureté de
vie et de moeurs. En effet celui qui se ferait ou seulement se laisserait ordonner
dans l’état de péché mortel, se rendrait coupable d’un crime nouveau et très
grave. Mais de plus le Prêtre est obligé de donner aux autres l’exemple d’une vie
vertueuse et innocente. Les Pasteurs auront donc soin de faire connaître les
règles que Saint Paul prescrivait à cet égard à Tite et à Timothée. Ils
enseigneront en même temps que les défauts corporels qui excluaient du service
des Autels d’après les prescriptions du Seigneur dans la Loi ancienne doivent
s’entendre des vices de l’âme dans la Loi Evangélique. C’est pourquoi cette
sainte coutume s’est établie dans l’Eglise de n’admettre aux Ordres sacrés que
ceux qui auparavant purifient soigneusement leur conscience dans le sacrement
de Pénitence.
En second lieu le Prêtre est obligé non seulement de connaître ce qui regarde
l’usage et l’administration des Sacrements, mais encore d’être assez versé dans
la science des saintes Ecritures, pour pouvoir apprendre au peuple les Mystères
de la Foi chrétienne avec les préceptes de la Loi divine, l’exhorter à la Piété et à
la Vertu, le retirer et l’éloigner du vice. Car le Prêtre a deux grands devoirs à
remplir: l’un de produire et d’administrer les sacrements, l’autre d’enseigner aux
Fidèles confiés à sa garde les choses et les règles de conduite nécessaires au
salut. Ainsi le demande le Prophète Malachie: 19« Les lèvres du Prêtre, dit-il,
seront dépositaires de la science ; c’est de sa bouche qu’on attendra
l’explication de la Loi, parce qu’il est l’ange du Seigneur des armées. »
Pour remplir le premier de ces devoirs, il n’est pas besoin, il est vrai, d’une
science extraordinaire, mais d’autre part une science commune ne suffit point
pour s’acquitter convenablement du second. Cependant on ne demande pas
également à tous les Prêtres de savoir le dernier mot sur les points les plus
obscurs. C’est assez que chacun connaisse ce qui est indispensable pour
l’exercice de sa charge et de son ministère. On ne doit point conférer les saints
Ordres aux enfants, ni aux frénétiques, ni aux insensés, parce qu’ils sont tous
privés de l’usage de la raison. néanmoins s’ils venaient à les recevoir, ils en
recevraient aussi le caractère, qui demeurerait imprimé en eux.
19 Malach., 2, 7.
(Page 258)
Quant à l’âge précis qu’il faut avoir pour s’approcher de chacun de ces Ordres,
nous renvoyons aux décrets du saint Concile de Trente.
On n’ordonne pas davantage les esclaves, car on ne peut vouer au service divin
ceux qui ne s’appartiennent pas, et qui sont en puissance d’un autre ; ni les
homicides et les hommes de sang, la Loi de l’Eglise les repousse et les déclare
irréguliers ; ni ceux dont les parents n’ont pas été mariés selon les lois de
l’Eglise ; il convient que ceux qui sont attachés au service divin n’aient rien en
eux qui puisse les exposer d’une manière quelconque à la déconsidération et au
mépris publics.
Enfin on n’ordonne pas non plus les estropiés, ni ceux qui ont quelque
difformité corporelle considérable. Une laideur et une infirmité de cette nature,
ont, l’une, quelque chose de choquant, et l’autre, quelque chose de gênant dans
l’administration des Sacrements.
§ X. — DES EFFETS DE L’ORDRE.
Ces explications données, les Pasteurs n’ont plus qu’à faire connaître les effets
de ce Sacrement. Or il est certain que l’Ordre, quoique destiné directement,
comme nous l’avons dit, au bien et à l’avantage de l’Eglise, produit néanmoins
dans l’âme de celui qui le reçoit, la Grâce de la sanctification qui le rend propre
et habile à remplir ses Fonctions et à administrer les Sacrements d’une manière
convenable, de même que la grâce du Baptême rend propre à recevoir tous les
autres Sacrements.
Il est encore une autre Grâce que l’Ordre confère, c’est une puissance
particulière par rapport au très saint sacrement de l’Eucharistie ; puissance
pleine et parfaite dans le Prêtre, parce qu’il peut seul consacrer le Corps et le
Sang de Notre-Seigneur Jésus-Christ ; mais plus ou moins grande dans les
Ordres inférieurs, selon que leur ministère les rapproche plus ou moins du
sacrement de l’Autel. C’est
cette grâce que l’on appelle caractère spirituel, parce qu’elle est comme une
marque imprimée dans l’âme de ceux qui ont été ordonnés, qui sert à les
distinguer des simples Fidèles, et qui les consacre au service divin. C’est cette
Grâce que l’Apôtre avait sans doute en vue, quand il écrivait à Timothée 20: « Ne
négligez pas la Grâce qui est en vous, qui vous a été donnée suivant une
révélation prophétique, avec l’imposition des mains des Prêtres ; » et encore 21:
« Je vous avertis de ressusciter la Grâce de Dieu qui est en vous par
l’imposition de mes mains. »
Nous en avons assez dit sur le sacrement de l’Ordre, ne voulant présenter ici que
les points principaux de la doctrine qui s’y rapporte, et fournir aux Pasteurs un
moyen d’instruire les Fidèles à cet égard, en les formant à la Piété chrétienne.
20 1 Tim., 4, 14.
21 2 Tim., 1, 16.
(Page 259)
Chapitre vingt-septième — Du sacrement de Mariage
S’il est vrai que les Pasteurs ne doivent se proposer que le bonheur et la
perfection des Fidèles, leur voeu le plus ardent pour eux devrait être celui de
l’Apôtre écrivant aux Corinthiens 1: « Je voudrais que tous les hommes fussent
comme moi, » c’est-à-dire, je voudrais les voir vivre toujours chastes. Il n’y a
pas en effet de bonheur plus grand en ce monde que d’avoir l’âme tranquille,
dégagée des soins et des soucis de ce monde, en paix du côté de la
concupiscence et des convoitises coupables, uniquement occupée de la piété et
de la méditation des choses du ciel.
Mais, dit le même Apôtre 2: « Chacun a reçu de Dieu un don particulier, l’un
d’une manière, et l’autre d’une autre. » D’ailleurs le Mariage possède des
grâces et des biens tout célestes ; il est devenu l’un des sept Sacrements de
l’Eglise catholique ; Notre-Seigneur voulut bien un jour honorer de sa présence
la solennité des noces. tous ces motifs nous prouvent suffisamment que les
Pasteurs doivent instruire les Fidèles sur cette matière, surtout en voyant Saint
Paul et le Prince des Apôtres consigner avec le plus grand soin dans plusieurs
passages de leurs écrits ce qui a rapport non seulement à la dignité mais encore
aux devoirs du Mariage. Inspirés tous deux par le Saint-Esprit, ils comprenaient
très bien les immenses avantages qui rejailliraient sur la société chrétienne, si les
Fidèles connaissaient et conservaient sans tache la sainteté de cet état, comme
aussi ils pouvaient prévoir combien l’ignorance et les fautes, à cet égard,
seraient funestes à l’Eglise, et attireraient sur elle les plus grandes calamités.
§ I. — QU’EST-CE QUE LE MARIAGE
Parlons d’abord de la nature et des propriétés du Mariage. Le vice se cache
souvent sous les dehors de la vertu, et il est à craindre que les Fidèles trompés
par une fausse apparence de Mariage, ne vivent dans le péché en suivant
l’entraînement de leurs caprices. Mais pour donner ces explications il faut voir
d’abord ce que signifie ce mot de Mariage.
Le Mariage s’appelle en latin matrimonium, du mot mater, mère, parce que la
femme se marie surtout pour devenir mère, ou bien de ces deux mots: matris
munus, fonction de la mère, parce que en raison de la maternité elle doit
supporter les plus lourdes charges que lui imposent les enfants.
On l’appelle aussi conjugium, union conjugale, d’un mot latin qui veut dire:
placer sous le joug, parce que le même joug lie entre eux la femme et le mari
légitimes.
Enfin on le nomme encore nuptiae, noces, qui signifie voiler, soit parce que les
jeunes filles en se mariant se voilaient par modestie, comme dit Saint Ambroise ;
1 1 Cor., 7, 7.
2 Id. ibid.
(Page 260)
soit pour marquer par là l’obéissance et la soumission que la femme doit au
mari.
Voici maintenant la définition ordinaire que les Théologiens nous en donnent: le
Mariage est l’union conjugale de l’homme et de la femme, contractée selon les
Lois de l’Eglise, et constituant une communauté de vie inséparable.
Pour bien comprendre toutes les parties de cette définition, il faut remarquer que
si, dans un Mariage parfait, on trouve tout d’abord le consentement intérieur des
personnes, puis un pacte, ou convention extérieure exprimée par des paroles,
ensuite l’obligation et le lien qui naît de la convention, et enfin les rapports des
Epoux qui achèvent le Mariage, rien de tout cela cependant n’en renferme la
nature et l’essence, excepté cette obligation, ce lien qui est indiqué dans le mot
d’union.
On ajoute le mot conjugale, parce que les autres contrats ou conventions pour
lesquels l’homme et la femme s’obligent à se prêter un mutuel secours, par
argent, ou autrement, n’ont rien de commun avec le Mariage.
Ces mots qui viennent ensuite, contractée suivant les lois, ou bien, entre
personnes légitimes, nous montrent qu’il est des personnes à qui les lois
interdisent absolument le Mariage, et par conséquent qui ne peuvent contracter
validement cette sorte d’union ; et celle qu’elles tenteraient serait nulle. Ainsi
par exemple le Mariage ne peut être contracté légitimement ni validement entre
personnes parentes au quatrième degré, ni entre celles qui n’auraient point l’âge
fixé par les lois 3 qui régissent la matière et que l’on doit toujours observer
fidèlement.
Enfin nous avons dit que le Mariage oblige l’homme et la femme à vivre dans
une communauté inséparable, parce que le lien qu’il établit entre eux est
absolument indissoluble.
D’où il suit nécessairement que l’essence même du Mariage est dans ce lien
dont nous parlons. Et si quelques théologiens, et non des moindres, semblent la
faire consister dans le consentement, lorsqu’ils disent que l’union conjugale,
c’est le consentement de l’homme et de la femme, cela doit s’entendre en ce sens
que c’est le consentement qui est la cause efficiente du Mariage. Ainsi l’ont
enseigné les Pères du Concile de Florence. Et en effet il n’y a ni obligation, ni
lien possibles sans consentement, et sans pacte.
Mais il est essentiel que le consentement soit exprimé par des paroles qui
marquent un temps présent. Le Mariage n’est pas une simple donation, c’est un
pacte mutuel, par conséquent le consentement d’un seul ne saurait suffire pour le
former, il faut le consentement des deus parties. Or il est clair que la parole est
nécessaire pour manifester le consentement réciproque des coeurs.
3 Il s’agit ici uniquement des Lois de l’Eglise.
(Page 261)
Si le mariage pouvait exister avec un consentement purement intérieur, et sans
aucun signe sensible, il s’en suivrait par exemple, que si deux personnes habitant
des pays très éloignés et très différents, venaient à avoir la volonté de s’épouser,
il y aurait réellement Mariage entre eux dès ce moment, et Mariage réel et
solide, avant même de s’être fait connaître réciproquement leur volonté, par
lettre ou autrement. Ce qui est contraire à la raison, à la coutume et aux
ordonnances de l’Eglise.
Mais de plus il est nécessaire que le consentement mutuel se donne en des
termes qui indiquent le présent. Des paroles qui marqueraient le futur
promettraient simplement le Mariage, mais ne le formeraient point. D’ailleurs ce
qui est à venir, n’existe pas encore ; et ce qui n’est pas encore doit être considéré
comme ayant peu ou point de consistance et de stabilité. C’est pourquoi celui
qui a seulement promis d’épouser une femme, n’a point encore acquis à son
égard les droits du Mariage, puisque ce qu’il a promis n’est pas exécuté:
Cependant il doit tenir sa parole, autrement il commettrait le crime de parjure.
Quant à celui que le pacte du Mariage a une fois uni à une autre, il ne peut plus
dans la suite ni changer, ni invalider, ni annuler cette alliance, quand même il se
repentirait de l’avoir contractée. L’obligation du Mariage n’est donc point une
simple promesse ; c’est une cession véritable que l’homme et la femme se font
mutuellement d’eux-mêmes ; et par conséquent elle doit être nécessairement
formulée par des paroles qui indiquent le présent ; paroles dont l’effet subsiste
ensuite d’une manière permanente, puisqu’elles tiennent l’Epoux et l’Epouse
enchaînés dans un indissoluble lien. Cependant ces paroles peuvent être
remplacées par des signes et des mouvements, qui exprimeraient clairement le
consentement intérieur. Le silence même suffirait, si, par exemple, une jeune
fille ne répondait point par modestie, et si ses parents parlaient pour elle en sa
présence.
Les Pasteurs enseigneront donc aux Fidèles, d’après ce que nous venons de dire,
que le Mariage consiste essentiellement dans l’obligation ou lien qui unit les
Epoux ; que le
consentement, exprimé comme nous l’avons dit, suffit pour produire un
véritable Mariage, et qu’il n’est point nécessaire pour cela que le Mariage soit
effectif. Avant leur péché, nos premiers parents étaient certainement unis par un
mariage réel, et cependant ce Mariage n’avait point reçu son achèvement. C’est
l’enseignement formel des Saints Pères. Aussi n’hésitent-ils pas à dire que le
Mariage consiste non dans l’usage mais dans le consentement. Ainsi le répète
entre autres Saint Ambroise dans son Livre des Vierges.
Après ces explications il faudra faire remarquer que le Mariage a un double
caractère: on peut le considérer comme une union naturelle, (car ce n’est pas une
invention des hommes, mais une institution de la nature), ou bien comme un
Sacrement, dont la vertu est supérieure aux choses purement naturelles. Et
comme la grâce perfectionne la nature, et que, au témoignage de l’Apôtre « le
(Page 262)
spirituel ne précède point ce qui est animal, mais qu’il ne vient qu’après »,
l’ordre logique demande que nous traitions d’abord du Mariage, en tant qu’il est
fondé sur la nature et qu’il produit des obligations naturelles. nous exposerons
ensuite ce qu’il est comme Sacrement.
§ II. — DU MARIAGE CONSIDÉRÉ PAR RAPPORT A LA NATURE.
Les Fidèles doivent savoir tout d’abord que le Mariage a été institué par Dieu.
En effet nous lisons dans la Genèse: 4 « Dieu créa l’homme et la femme. Il les
bénit et leur dit: croissez et multipliez. Et encore: Il n’est pas bon que l’homme
soit seul: faisons-lui un aide qui lui ressemble. Puis un peu plus loin: Il ne se
trouvait point pour Adam d’aide qui fut semblable à lui. Le Seigneur lui envoya
un doux sommeil, et pendant qu’il dormait Il lui tira une côte, et mit de la chair
à la place, et de la côte qu’Il venait d’enlever à Adam Il forma la femme qu’Il
lui présenta, et Adam, la voyant, s’écria: c’est l’os de mes os et la chair de ma
chair. Elle sera appelée d’un nom pris de l’homme parce qu’elle a été tirée de
l’homme. C’est pourquoi l’homme abandonnera son père et sa mère, et il
s’attachera à sa femme, et ils seront deux dans une même chair. »
Ces paroles, selon le témoignage même de notre Sauveur dans Saint Matthieu 5,
prouvent que Dieu Lui-même est l’Auteur du Mariage. Et non seulement Dieu
est l’Auteur du Mariage, mais encore, comme l’enseigne le Concile de Trente 6,
Il a voulu que cette union eût un lien perpétuel et indissoluble. « Ce que Dieu a
joint, dit le Sauveur Lui-même 7, que l’homme ne le sépare point ! » Bien que
l’indissolubilité convienne parfaitement au Mariage comme oeuvre de la nature,
c’est surtout à son titre de Sacrement qu’il la doit. C’est ce même titre qui élève
à leur haute perfection toutes ses propriétés naturelles. toutefois, l’éducation des
enfants et les autres fins du Mariage répugnent à la dissolution du lien qui le
constitue.
Quant à ces paroles du Seigneur: « Croissez et multipliez », elles ont pour but de
faire connaître la cause de l’institution du Mariage, et non d’en imposer
l’obligation à tout le monde. Le genre humain étant multiplié comme il l’est,
non seulement personne n’est tenu par aucune loi à se marier, mais encore la
virginité est hautement célébrée et conseillée dans nos Saints Livres, comme
supérieure à l’état du Mariage, c’est-à-dire plus parfaite et plus sainte. Ainsi l’a
enseigné Notre-Seigneur Jésus-Christ Lui-même par ces paroles: 8 « Que celui
qui peut comprendre, comprenne. » Et Saint Paul a dit après Lui: 9 « Je n’ai
point reçu de commandement du Seigneur relativement aux vierges ; mais voici
4 Genes., 1, 27 et 2, 18 et seq.
5 Matth., 19, 6.
6 Sess., 24.
7 Matth. 19, 6.
8 Matth., 19, 12.
9 1 Cor., 7, 25.
(Page 263)
le conseil que je donne, comme ayant reçu de Dieu la grâce d’être son fidèle
Ministre. »
§ III. — DES MOTIFS ET DES FINS DU MARIAGE.
Nous avons maintenant à exposer les motifs qui doivent déterminer l’homme et
la femme à se marier.
Le premier, c’est l’instinct naturel, qui porte les deux sexes à s’unir, dans
l’espoir de s’aider mutuellement, et de trouver dans cette réciprocité de secours
plus de forces pour supporter les incommodités de la vie et les infirmités de la
vieillesse.
Le second est le désir d’avoir des enfants, moins il est vrai pour laisser des
héritiers de ses biens et de ses richesses, que pour donner à Dieu des serviteurs
croyants
et fidèles. telle était, avant tout, l’intention des saints Patriarches de l’ancienne
Loi, lorsqu’ils prenaient des épouses. nos Saints Livres ne nous laissent aucun
doute sur ce point. Et c’est pourquoi l’Ange Raphaël, apprenant à Tobie le
moyen de se défendre contre les violences du démon, lui disait: 10 « Je vous
montrerai qui sont ceux sur qui le démon a de la puissance. Ce sont ceux qui
entrent dans le mariage, sans penser à Dieu et à son amour, uniquement pour
satisfaire leurs passions, comme des animaux sans raison. Le démon est tout
puissant contre eux. » — Puis l’Ange ajoutait: « mais vous, vous prendrez cette
jeune fille avec la crainte du Seigneur, dans le désir d’avoir des enfants, et non
de satisfaire vos passions, afin que vous obteniez dans vos enfants la
bénédiction promise à la race d’Abraham. »
Et c’est là, en effet, la fin véritable pour laquelle Dieu institua le Mariage au
commencement. Aussi ceux-là commettent une faute très grave qui s’opposent
volontairement à cette fin du mariage ; elle a été voulue et ordonnée par Dieu
qui unit inséparablement les droits et les devoirs.
A ces deux premiers motifs un troisième est venu s’adjoindre depuis le péché du
premier homme, après qu’il eut perdu l’innocence dans laquelle il avait été créé,
et que la concupiscence eut commencé à se révolter contre la droite raison. Dès
lors celui qui a conscience de sa faiblesse, et qui ne veut point combattre les
révoltes de la chair, doit trouver dans le mariage un secours pour son salut. Et
c’est ce qui a fait dire à l’Apôtre 11: « dans la crainte du péché, que chaque
homme vive avec sa femme, et chaque femme avec son mari. » Puis après avoir
dit « qu’il est bon de ne pas toujours user de tous ses droits afin de vaquer plus
librement au devoir de la prière », il ajoute encore « que les Epoux ne doivent
pas cesser dans leur vie commune de se prêter un mutuel appui contre les
tentations et la faiblesse d’ici-bas. »
10 Tob., 6, 16.
11 1 Cor., 7, 2.
(Page 264)
Voilà donc les motifs qui doivent, l’un ou l’autre, déterminer ceux qui veulent
contracter Mariage d’une manière sainte et pieuse, comme il convient aux
enfants des Saints. Mais si quelques-uns étaient portés par d’autres causes à se
marier, et si dans le choix d’une épouse ils avaient principalement en vue
l’espérance de laisser des héritiers, ou encore les richesses, la beauté, l’éclat de
la naissance, la ressemblance des caractères. de tels motifs ne seraient point
blâmables pour cela, parce qu’ils ne sont pas contraires à la sainteté du Mariage.
Ainsi la Sainte Ecriture ne nous dit pas que le patriarche Jacob ait été coupable
pour avoir préféré Rachel à Lia, à cause de sa beauté.
§ IV. — DU SACREMENT DE MARIAGE.
Après avoir expliqué ce qui regarde le Mariage considéré comme union
naturelle, il faut l’étudier maintenant comme Sacrement, et montrer que sous ce
rapport il est beaucoup plus excellent, et qu’il tend à une fin beaucoup plus
élevée. Le but du mariage, en tant qu’union naturelle, c’est la propagation de la
race humaine. Dieu l’avait ainsi voulu dès le commencement ; mais ensuite, le
Mariage a été élevé à la dignité de Sacrement, afin qu’il en sortit un peuple
engendré et formé pour le culte et la religion du vrai Dieu et de Jésus-Christ
notre Sauveur. Aussi cette union sainte de l’homme et de la femme est-elle
donnée par Notre-Seigneur Jésus-Christ Lui-même comme le signe visible de
cette union si étroite qui existe entre Lui et son Eglise, et de l’immense Charité
qu’Il a pour nous. C’est ainsi qu’il a symbolisé la divinité d’un si grand mystère.
Et en effet ce choix était de toute convenance, puisque de tous les liens qui
enchaînent les hommes entre eux. Et qui les rapprochent les uns des autres, il
n’en est pas de plus étroit que le Mariage ; l’Epoux et l’épouse sont attachés l’un
à l’autre par la charité et la bonté la plus grande. Voilà pourquoi nos Saints
Livres nous représentent si souvent l’Union divine de Jésus-Christ avec son
Eglise sous l’image de noces ou Mariage.
Maintenant, que le Mariage soit un Sacrement, l’Eglise, appuyée sur l’autorité
de l’Apôtre, l’a toujours tenu pour certain et incontestable. Voici en effet ce que
Saint Paul écrivait aux Ephésiens: 12 « Les maris doivent aimer leurs épouses
comme leurs propres corps. Celui qui aime son épouse, s’aime lui-même. Car
personne ne hait sa propre chair, mais il la nourrit et l’entretient, comme Jésus-
Christ fait pour son Eglise, parce que nous sommes les membres de son corps,
formés de sa Chair et de ses os. C’est pourquoi l’homme quittera son père et sa
mère, et il s’attachera à son épouse ; et ils seront deux dans une même chair. Ce
Sacrement est grand, je dis en Jésus-Christ et dans l’Eglise. » Or ces mots: ce
Sacrement est grand se rapportent à coup sûr au Mariage ; puisque l’union de
l’homme et de la femme dont Dieu est l’Auteur, est précisément le Sacrement,
c’est-à-dire le signe sacré de cet autre lien si saint qui unit Jésus-Christ à son
Eglise. Et tous les anciens Pères qui ont interprété ce passage démontrent que
12 Eph. 5. 28 et seq.
(Page 265)
c’est là son sens propre et véritable. Et le Saint Concile de Trente l’explique de
la même manière. Il est donc certain que l’Apôtre compare « l’homme à Jésus-
Christ », et la femme à l’Eglise ; que l’homme est le chef de la femme, comme
Jésus-Christ est le Chef de l’Eglise ; que pour cette raison l’homme doit aimer
sa femme, et la femme aimer et respecter son mari car « Jésus-Christ, dit
l’Apôtre, a aimé son Eglise, et Il s’est livré pour elle: » et l’Eglise à son tour,
selon la doctrine du même Apôtre, est soumise à Jésus-Christ. De plus ce
Sacrement signifie et produit la grâce ; deux propriétés qui constituent, à
proprement parler, l’essence même du Sacrement. C’est ce que nous enseignent
ces paroles du Concile de Trente: 13 « Jésus-Christ Lui-même, Auteur et
Instituteur des Sacrements, nous a mérité, par sa Passion, la grâce propre à
perfectionner l’amour naturel des Epoux, à affermir l’union indissoluble qui
existe entre eux, et à les sanctifier. » Il faut donc enseigner que l’effet de la
grâce produite par ce Sacrement, c’est de fixer et d’arrêter dans les douceurs
d’un bonheur tranquille la tendresse mutuelle et l’amour réciproque des deux
Epoux, de maintenir leur coeur et de le préserver de toute affection déréglée, afin
« qu’en toutes choses le Mariage soit honorable, et le foyer toujours digne 14. »
Il est aisé de juger maintenant combien le Mariage chrétien l’emporte sur ces
unions qui se faisaient, soit avant, soit après la Loi de Moise. Sans doute les
Gentils étaient convaincus qu’il y avait quelque chose de divin dans le Mariage,
aussi réprouvaient-ils comme contraires à la nature les unions qui avaient lieu
hors du mariage, et même ils jugeaient dignes de châtiment l’adultère, la
violence et les autres genres de libertinage, mais néanmoins le Mariage n’eut
jamais chez eux le caractère du Sacrement.
Les Juifs, il est vrai, observaient les lois du Mariage avec un respect vraiment
religieux, et il n’est pas douteux que leurs alliances eussent un degré de sainteté
beaucoup plus élevé. Comme ils avaient reçu de Dieu la promesse 15 « qu’un
jour toutes les nations seraient bénies dans la race d’Abraham », ils
considéraient avec raison comme un devoir de haute piété d’avoir des enfants et
de contribuer à l’accroissement du peuple choisi d’où Jésus-Christ notre
Sauveur, dans sa nature humaine, devait tirer son origine. Mais ces unions-là
même ne renfermaient point la véritable essence du Sacrement,
Il faut joindre à cela que, sous la Loi de nature, après le péché de nos premiers
parents, soit même sous la loi de Moïse, le Mariage avait singulièrement
dégénéré de sa première Sainteté et de sa pureté originelle. Ainsi sous la Loi de
nature, nous voyons que beaucoup de Patriarches avaient plusieurs femmes à la
fois ; et sous la Loi de Moïse il était permis de répudier une femme pour
certaines raisons, en lui délivrant un billet de divorce. Mais la Loi Evangélique a
supprimé cette double liberté, et a ramené ainsi le Mariage à son premier état.
13 Sess., 24.
14 Hebr., 13, 4.
15 Genes., 12, 3 ; 22, 18.
(Page 266)
Ce n’est pas qu’on puisse blâmer ces anciens Patriarches d’avoir eu plusieurs
femmes, car ils n’avaient agi ainsi qu’avec la permission divine. Mais Jésus-
Christ a montré clairement que la polygamie est contraire à la nature même du
Mariage, quand il a dit: « L’homme quittera son père et sa mère, et s’attachera à
son épouse, et ils seront deux ne faisant qu’un. »Ainsi, ajoute-t-il, « ils ne sont
plus deux, mais un seul 16. »
Ces paroles font voir évidemment que Dieu a institué le Mariage pour en faire
l’union de deux personnes, et non davantage. D’ailleurs Notre-Seigneur Jésus-
Christ l’enseigne très nettement dans ce même passage de Saint Matthieu: 17
« Quiconque renvoie sa femme, et en épouse une autre, commet un adultère ; et
si une femme quitte son mari et en épouse un autre, c’est une adultère. » Car s’il
était permis à l’homme d’avoir plusieurs femmes, on ne voit pas pour quelle
raison il serait moins adultère en épousant une autre femme avec celle qu’il
aurait déjà, que s’il en prenait une seconde après avoir renvoyé la première.
C’est pour cela que si un infidèle, qui d’après les moeurs et les usages de son
pays a épousé plusieurs femmes, vient à se convertir à la vraie Religion, l’Eglise
lui ordonne de les renvoyer toutes, à l’exception de celle qu’il a eue la première,
et elle veut qu’il tienne celle-ci pour sa véritable et légitime épouse..
Le même témoignage de Notre-Seigneur Jésus-Christ prouve également
qu’aucun divorce ne saurait rompre le lien du Mariage. Car si le divorce
affranchissait la femme de la Loi qui l’attache à son mari, elle pourrait sans
adultère se marier à un autre. Or, notre Seigneur dit positivement que 18
« quiconque renvoie sa femme et en prend une autre, commet un adultère. » Il
est donc évident que la mort seule peut briser le lien du Mariage. C’est ce que
l’Apôtre vient confirmer quand il dit: 19 « La femme est enchaînée à la Loi, tant
que son mari est vivant ; s’il vient à mourir, elle est affranchie, elle peut alors se
marier à qui elle veut, pourvu que ce soit selon le Seigneur. » Et encore:
« Quant à ceux qui sont mariés, j’ordonne, non pas moi, mais le Seigneur, que
l’épouse ne se sépare point de son mari ; si elle en est séparée, il faut qu’elle
reste sans mari, ou qu’elle se réconcilie avec le premier. » L’Apôtre laisse donc
à la femme qui a quitté son mari, pour une cause légitime, cette alternative, ou
de vivre comme n’étant point mariée, ou de se réconcilier avec lui. On dit: pour
une cause légitime, car la sainte Eglise ne permet point à l’homme et à la femme
de se séparer sans les plus graves motifs.
Et pour que personne ne trouve trop dure cette Loi qui rend le Mariage
absolument indissoluble, il faut montrer maintenant quels en sont les avantages.
§ V. — DES AVANTAGES ET DES BIENS DU MARIAGE.
16 Matt., 19, 6.
17 Matt., 19, 9.
18 Matt., 19, 8.
19 1 Cor., 7, 39. —- Luc., 16, 18.
(Page 267)
Le premier c’est de faire comprendre aux Fidèles que dans un Mariage à
conclure on doit considérer la vertu et la conformité de moeurs, plutôt que les
richesses et la beauté: Rien n’est plus propre évidemment à entretenir la bonne
harmonie entre le mari et la femme.
D’ailleurs si le Mariage pouvait se dissoudre par le divorce, les Epoux ne
manqueraient presque jamais de raisons pour se séparer. L’antique ennemi de la
paix et de la vertu leur en fournirait tous les jours de nouvelles. Mais quand ils
viennent à réfléchir que même en cessant la vie commune, et tous les rapports de
l’union conjugale, ils n’en restent pas moins enchaînés par les liens du Mariage,
sans aucune espérance de pouvoir jamais se marier à d’autres, cette pensée les
rend moins prompts à se diviser et à se fâcher l’un contre l’autre. Si même il
arrive qu’ils se séparent, et qu’ils ne puissent supporter longtemps la privation
du Mariage, ils se laissent réconcilier par des amis, et reprennent la vie
commune.
Les Pasteurs ne doivent pas omettre ici l’exhortation si salutaire de Saint
Augustin. Pour montrer aux Fidèles qu’ils ne devaient pas faire trop de
difficultés pour se réconcilier avec leurs épouses, lorsqu’ils s’en étaient séparés
pour cause d’infidélité, et qu’elles se repentaient de leur crime 20: « Pourquoi,
disait-il, le mari fidèle ne recevrait-il pas une épouse que l’Eglise reçoit ? et
pourquoi l’épouse ne pardonnerait-elle pas à son mari coupable, mais
repentant, lui à qui Jésus-Christ même a pardonné ? » — Quand l’Ecriture 21
appelle insensé celui qui garde une femme adultère, elle a en vue celle qui, après
sa faute, refuse de se repentir et de sortir de sa honte et de son péché.
D’après tout ce que nous venons de dire il est bien évident que le Mariage des
chrétiens est infiniment plus parfait et plus digne que celui des infidèles et même
des Juifs.
Il y a de plus trois biens particuliers propres au Mariage, et dont il faut parler
aux Fidèles ; c’est à savoir les enfants, la fidélité et le Sacrement, qui sont
comme une compensation des peines et des ennuis dont parle l’Apôtre, quand il
dit 22: « Les personnes mariées éprouveront des tribulations de toutes sortes. »
De là encore il résulte que l’union de l’homme et de la femme qui serait
condamnable à juste titre en dehors du Mariage, est permise et légitime entre les
Epoux.
Le premier bien du Mariage, c’est la famille, c’est-à-dire les enfants nés d’une
épouse légitime et véritable. L’Apôtre Saint Paul l’élève si haut qu’il va jusqu’à
dire 23: « La femme sera sauvée par les enfants qu’elle mettra au monde. »
Paroles qui doivent s’entendre, non pas seulement de la génération des enfants,
mais encore de leur éducation et du soin de les former à la piété ; car il ajoute
20 Lib. de adult. C., 6 et 9.
21 Prov., 18, 22.
22 1 Cor., 7, 28.
23 1 Tim., 2, 15.
(Page 268)
aussitôt « s’ils persévèrent dans la Foi. » D’ailleurs, l’Ecriture dit positivement:
24 « Avez-vous des enfants ? sachez les instruire, et les plier au joug dés leur
enfance. » L’Apôtre Saint Paul enseigne la même doctrine, et l’Histoire sainte
nous montre dans le saint homme Job, dans Tobie, et dans plusieurs autres saints
Patriarches, des exemples admirables de l’éducation que les parents doivent
donner à leurs enfants, — Au reste, nous exposerons plus longuement, au
quatrième Commandement de Dieu, les devoirs des parents et des enfants.
Le second bien du Mariage, c’est la Foi ; non pas cette vertu de Foi que nous
recevons, et qui nous pénètre, en quelque sorte, dans le Baptême ; mais cette Foi
mutuelle qui lie si étroitement le mari à l’épouse, et l’épouse au mari, qu’ils se
donnent entièrement l’un à l’autre, avec la promesse de ne jamais violer la sainte
alliance du Mariage. Cette conclusion se déduit aisément des paroles prononcées
par notre premier père en recevant Eve pour son épouse, paroles que Notre-
Seigneur a confirmées Lui-même dans l’Evangile, en les répétant 25: « L’homme,
dit-il, abandonnera son père et sa mère, et il s’attachera à son épouse, et ils
seront deux ne faisant qu’un. »
De même l’Apôtre déclare que 26 « La femme ne s’appartient pas, mais qu’elle
appartient à son mari ; et que l’homme ne s’appartient pas, mais qu’il appartient
à sa femme. » C’est donc avec une parfaite justice que, dans la Loi ancienne, le
Seigneur avait porté des peines si sévères contre les coupables qui violeraient la
foi conjugale.
La fidélité du Mariage demande en outre que le mari et la femme s’aiment d’un
amour particulier, tout chaste et tout pur, bien différent de l’amour déréglé,.
mais d’un amour semblable à celui de Jésus-Christ pour son Eglise. C’est la
règle que prescrit l’Apôtre quand il dit 27 « Maris, aimez vos épouses comme
Jésus-Christ a aimé son Eglise. » Or si Jésus-Christ a eu pour son Eglise un
amour si grand et si étendu, ce n’est point assurément pour son propre avantage,
mais uniquement pour le bien de son épouse.
Le troisième bien du Mariage, c’est le Sacrement, c’est-à-dire, le lien
indissoluble qui unit les Epoux. Ainsi que nous le lisons dans l’Apôtre 28, « Le
Seigneur a ordonné à l’épouse de ne point se séparer de son Epoux ; ou si elle
vient à s’en séparer, de rester sans mari ou de se réconcilier avec le premier, et
au mari de ne point renvoyer son épouse. » En effet, si le Mariage en tant que
Sacrement représente l’Union de Jésus-Christ avec son Eglise, n’est-il pas
nécessaire que comme Jésus-Christ n’abandonne jamais son Eglise, l’épouse ne
puisse jamais non plus être séparée de son Epoux, au point de vue du lien
conjugal.
24 Eccl., 7, 25.
25 Genes., 2, 25. — Matt., 10, 5.
26 1 Cor., 7, 4.
27 Eph., 5, 25.
28 1 Cor., 7, 10.
(Page 269)
Mais pour conserver plus aisément la paix dans cette sainte société, il y aura lieu
de faire connaître les devoirs du mari et de la femme, tels qu’ils nous ont été
transmis par Saint Paul, et par Saint Pierre le prince des Apôtres.
§ VI. — DEVOIRS RÉCIPROQUES DES ÉPOUX.
Le premier devoir du mari est de traiter sa femme avec douceur et d’une manière
honorable. Il doit se souvenir qu’Adam appela Eve sa compagne, quand il dit 29 :
« La femme que Vous m’avez donnée pour compagne. » C’est pour cette raison,
disent quelques saints Pères, que la femme ne fut pas tirée des pieds de
l’homme, mais de son côté: comme aussi elle ne fut point tirée de sa tête, afin
qu’elle comprit bien qu’elle ne devait point dominer son mari, mais plutôt lui
être soumise
En second lieu, il convient que le mari soit occupé à quelque travail honnête,
tant pour fournir à sa famille ce qui est nécessaire à son entretien, que pour ne
point languir dans une molle oisiveté, source de tous les vices.
Enfin il doit régler sa famille, corriger et former les moeurs de tous ceux qui la
composent, et contenir chacun dans son devoir.
Quant à la femme, voici quelles sont ses obligations, d’après l’Apôtre Saint
Pierre 30: « Que les femmes soient soumises à leurs maris, afin que, s’il en est
qui ne croient point à la Parole, ils soient gagnés, sans la Parole, par la bonne vie
de leurs femmes, lorsqu’ils considéreront la pureté de vos moeurs unie au respect
que vous avez pour eux. ne vous parez pas au dehors par l’art de votre
chevelure, par les ornements d’or ni par la beauté des vêtements ; mais ornez
l’homme invisible caché dans le coeur, par la pureté incorruptible d’un esprit de
douceur et de paix: ce qui est un riche ornement aux yeux de Dieu. Car c’est
ainsi que se paraient autrefois les saintes femmes qui espéraient en Dieu, et qui
obéissaient à leurs maris. telle était Sara qui obéissait à Abraham, qu’elle
appelait son Seigneur. »
Un autre devoir essentiel des femmes c’est l’éducation religieuse des enfants, et
le soin assidu des choses domestiques. Elles aimeront aussi à rester chez elles, à
moins que la nécessité ne les oblige à sortir, et même alors elles, devront avoir
l’autorisation de leurs maris.
Enfin, — et ceci est le point capital dans le Mariage — elles se souviendront
que, selon Dieu, elles ne doivent ni aimer ni estimer personne plus que leurs
maris, et qu’elles sont obligées, en tout ce qui n’est point contraire à la piété
chrétienne, de leur être soumises et de leur obéir avec joie et empressement.
§ VII. — DES FORMALITÉS DU MARIAGE.
Comme complément naturel des explications qui précèdent, les Pasteurs auront
à faire connaître les formalités que l’on doit observer en contractant Mariage.
29 Genes., 3, 12.
30 1 Petr., 3, 1, 2 et seq.
(Page 270)
Mais il ne faut pas s’attendre que nous parlions ici de ces règles, car le Concile
de Trente les a déterminées en détail et avec la plus grande exactitude, au moins
dans leurs points principaux. Et les Pasteurs ne peuvent ignorer ce qu’il a
prescrit à cet égard. Il suffit donc de les avertir en ce moment qu’ils doivent
s’appliquer à étudier la doctrine du Saint Concile sur cette matière, et puis de
l’exposer aux Fidèles avec le soin qu’elle mérite.
Et pour empêcher les jeunes gens et les jeunes filles — qui réfléchissent si peu
— de se laisser tromper par une fausse apparence de Mariage, et d’ériger en
alliance des relations qui ne seraient pas légitimes, ils ne se lasseront point de
répéter qu’il ne peut y avoir de légitime et véritable Mariage que celui qui est
contracté en présence du propre Curé, ou d’un autre Prêtre délégué par lui, ou
par l’Ordinaire, et devant un certain nombre de témoins.
Il ne faut pas oublier non plus les empêchement du Mariage. C’est un sujet qui a
été traité avec tant de soin par la plupart des Docteurs les plus savants, (qui ont
écrit sur les vices et sur les vertus), que chacun pourra aisément se servir ici de
ce qu’ils ont laissé sur ce point, d’autant plus que leurs livres doivent rester entre
les mains des Pasteurs. Ils les liront donc avec la même attention sérieuse que
les décrets du Concile de Trente sur les empêchements qui naissent de la parenté
spirituelle, ou de l’honnêteté publique, ou de l’adultère, pour pouvoir en
instruire ensuite les Fidèles.
D’après ce que nous venons de dire, il est facile de voir dans quelles dispositions
il faut être pour s’engager dans le Mariage. Les Fidèles doivent se rappeler que
cette union n’est point une chose purement humaine. non, le Mariage est une
alliance toute divine qui exige une grande pureté de coeur, et une piété toute
particulière. C’est ce que nous montrent clairement les exemples des Patriarches
de l’ancienne Loi. Car, bien que leurs Mariages ne fussent point élevés à la
dignité de Sacrement, cependant ils ne les célébraient qu’avec une religion
profonde et une pureté parfaite.
Il faut encore, entr’autres recommandations, exhorter les fils de famille à
témoigner à leurs parents, ou à ceux qui les remplacent, assez de considération
pour ne jamais
contracter de Mariages à leur insu, ni, à plus forte raison, contre leur volonté et
malgré leur opposition. nous voyons que dans l’Ancien testament c’étaient
toujours les parents qui mariaient eux-mêmes leurs enfants. Et l’Apôtre fait bien
entendre que leur volonté en cette matière mérite la plus grande déférence,
lorsqu’il dit 31: « Celui qui marie sa fille fait bien ; et celui qui ne la marie pas,
fait mieux. »
Enfin il nous reste à parler de l’usage du Mariage. En traitant cet article, les
Pasteurs prendront bien garde de ne laisser tomber de leurs lèvres aucune parole
indigne d’un auditoire chrétien, capable de blesser les âmes pures, ou d’exciter
31 1 Cor., 7, 38.
(Page 271)
le rire. De même que les paroles du Seigneur sont des paroles chastes 32, de
même aussi il convient que celui qui est chargé d’instruire le peuple chrétien ne
tienne que des discours qui montrent une gravité d’esprit et une pureté de coeur
toutes particulières. Voici donc sur ce sujet la double recommandation à faire
aux Fidèles
D’abord, ils ne doivent point user de leurs droits pour leur seule satisfaction ;
mais suivant les fins que Dieu Lui-même a prescrites, ainsi que nous l’avons dit
plus haut. Ils ne doivent pas non plus oublier cette exhortation de Saint Paul 33:
« Que ceux qui ont des épouses, soient comme n’en ayant point. » « L’homme
sage, dit Saint Jérôme 34, aimera son épouse par raison, et non par passion ; il
maîtrisera les entraînements de la nature, et ne se laissera point emporter par
un aveuglement coupable ; car il n’y a rien de plus honorable que d’aimer son
épouse d’un amour toujours digne. »
D’autre part, comme tous les biens s’obtiennent du Seigneur par de saintes
prières, il faut enseigner aux Fidèles qu’il est à propos de vivre dans leur état de
manière à accomplir leurs exercices religieux et spécialement la fréquentation
des Sacrements. Il convient aussi de ne pas perdre de vue les lois de la Pénitence
et des temps qui lui sont consacrés. telle est la sainte et excellence inspiration
souvent suggérée par les Pères de l’Eglise.
Les Epoux fidèles à ces recommandations verront s’accroître de jour en jour les
biens du Mariage par une plus grande abondance de Grâces divines. Et tout en
remplissant leurs devoirs avec une vraie piété, non seulement ils passeront cette
vie dans la tranquillité et dans la paix. mais encore ils se reposeront dans cette
véritable et ferme espérance, qui ne trompe point 35, d’obtenir de la bonté de
Dieu la félicité éternelle.
32 Psal., 11, 7.
33 1 Cor., 7, 29.
34 Lib. I. Cont. Jovin.
35 Rom., 5, 5.
(Page 272)
TROISIEME PARTIE — DU DECALOGUE
Chapitre vingt-huitième — Des Commandements de Dieu en général
Saint Augustin n’a pas craint de dire que le Décalogue est le sommaire et
l’abrégé de toutes les Lois. Bien que Dieu eût fait pour son peuple un grand
nombre de prescriptions, néanmoins Il ne donne à Moïse que les deux tables de
pierre, appelées les tables du témoignage, pour être déposées dans l’Arche. Et en
effet, il est facile de constater que tous les autres Commandements de Dieu
dépendent des dix qui furent gravés sur les tables de pierre, si on les examine de
près, et si on les entend comme il convient. Et ces dix Commandements
dépendent eux-mêmes des deux préceptes de l’amour de Dieu et de l’amour du
prochain, dans lesquels sont renfermés la Loi et les Prophètes. 1
§ I. — NÉCESSITÉ D’ÉTUDIER ET D’EXPLIQUER LE DÉCALOGUE.
Le Décalogue étant l’abrégé de tous les devoirs, les Pasteurs sont obligés de le
méditer jour et nuit, non seulement pour y conformer leur propre vie, mais
encore pour instruire dans la Loi du Seigneur le peuple qui leur est confié. Car 2
« les lèvres du Prêtre sont dépositaires de la science, et les peuples recevront de
sa bouche l’explication de la Loi, parce qu’il est l’ange du Seigneur des
armées. » Ces paroles s’appliquent admirablement aux Prêtres de la Loi
nouvelle, parce qu’étant plus rapprochés de Dieu que ceux de la Loi ancienne,
ils doivent 3 « se transformer de clarté en clarté, comme par l’Esprit du
Seigneur. » D’ailleurs, puisque Jésus-Christ Lui-même leur a donné le nom de 4
« lumière », leur devoir et leur rôle, c’est d’être 5 « la lumière de ceux qui sont
dans les ténèbres, les docteurs des ignorants, les maures des enfants ; et si 6
quelqu’un tombe par surprise dans quelque péché, c’est à ceux qui sont
spirituels à le relever. »
Au tribunal de la Pénitence ils sont de véritables juges, et la sentence qu’ils
portent est en raison de l’espèce et de la grandeur des fautes. Si donc ils ne
veulent ni s’abuser eux-mêmes, ni abuser les autres par leur ignorance, il est
nécessaire qu’ils étudient la Loi de Dieu avec le plus grand soin, et qu’ils
sachent l’interpréter avec sagesse, afin de pouvoir rendre sur toute faute, action
ou omission, un jugement conforme à cette règle divine, et encore comme dit
l’Apôtre 7 afin de pouvoir donner « la saine Doctrine », c’est-à-dire, une
doctrine exempte de toute erreur, et capable de guérir les maladies de l’âme, qui
1 Matth., 22, 40.
2 Mal., 2, 7.
3 Cor., 3, 18.
4 Matth., 5, 14.
5 Rom., 2, 20.
6 Gal., 6, 1.
7 2 Tim., 4, 3.
(Page 273)
sont les péchés, et de faire des Fidèles 8 « un peuple agréable à Dieu par la
pratique des bonnes oeuvres. »
§ II. — DIEU AUTEUR DU DÉCALOGUE.
Mais dans ces sortes d’explications, le Pasteur doit rechercher, tant pour luimême
que pour les autres, les motifs les plus propres à obtenir l’obéissance à
cette Loi. Or, parmi ces motifs, le plus puissant pour déterminer le coeur humain
à observer les prescriptions dont nous parlons, c’est la pensée que Dieu Luimême
en est l’Auteur. Bien qu’il soit dit 9 « que la Loi a été donnée par le
ministère des Anges », nul ne peut douter qu’elle n’ait Dieu Lui-même pour
auteur. nous en avons une preuve plus que suffisante, non seulement dans les
paroles du législateur que nous allons expliquer, mais encore dans une multitude
de passages des saintes Ecritures, qui sont assez connus des Pasteurs.
Il n’est personne en effet qui ne sente au fond du coeur une Loi que Dieu Luimême
y a gravée, et qui lui fait discerner le bien du mal, le juste de l’injuste,
l’honnête de ce qui ne l’est pas. Or la nature et la portée de cette Loi ne diffèrent
en rien de la Loi écrite, par conséquent il est nécessaire que Dieu, Auteur de la
seconde, soit en même temps l’Auteur de la première.
Il faut donc enseigner que cette Loi intérieure, au moment où Dieu donna à
Moise la Loi écrite, était obscurcie et presque éteinte dans tous les esprits par la
corruption des moeurs, et par une dépravation invétérée ; on conçoit dès lors que
Dieu ait voulu renouveler et faire revivre une Loi déjà existante plutôt que de
porter une Loi nouvelle. Les Fidèles ne doivent donc pas s’imaginer qu’ils ne
sont pas tenus d’accomplir le Décalogue, parce qu’ils ont entendu dire que la
Loi de Moïse était abrogée. Car il est bien certain qu’on doit se soumettre à ces
divins préceptes, non pas parce que Moïse les a promulgués, mais parce qu’ils
sont gravés dans tous les coeur », et qu’ils ont été expliqués et confirmés par
Notre-Seigneur Jésus-Christ Lui-même.
Toutefois, (et cette pensée aura une grande force de persuasion), il sera très utile
d’engager les Fidèles à se rappeler que Dieu Lui-même est l’Auteur de la Loi ;
Dieu dont nous ne pouvons révoquer en doute la Sagesse et l’équité, Dieu enfin
dont la Force et la Puissance sont telles qu’il nous est impossible d’y échapper.
Aussi, quand Il ordonne par ses Prophètes l’observation de sa Loi, nous
l’entendons dire: « Je suis le Seigneur Dieu. » Et au commencement du
Décalogue: 10 « Je suis le Seigneur votre Dieu » et ailleurs: 11 « si Je suis le
Seigneur, où est la crainte que vous avez de moi » ?
Mais cette pensée n’excitera pas seulement les Fidèles à garder les
Commandements de Dieu, elle les portera encore à Le remercier d’avoir fait
8 Tit., 2, 14.
9 Gal., 2, 14.
10 Exod., 20, 1.
11 Malach., 1, 6.
(Page 274)
connaître ses volontés qui nous donnent les moyens d’opérer notre salut.
L’Ecriture, dans beaucoup d’endroits, rappelle aux hommes ce grand bienfait, et
les exhorte à sentir tout ensemble leur propre dignité et la bonté de Dieu comme
dans ce passage du Deutéronome: 12 « Telle sera votre Sagesse et votre
Intelligence devant nous les peuples, que tous ceux qui auront connaissance de
ces commandements diront: voilà un peuple sage et intelligent, voilà une grande
nation. » Et dans celui-ci du Psalmiste: 13 « Il n’a pas agi de la sorte avec toutes
les nations ; Il ne leur a pas ainsi manifesté ses jugements. »
Si le Pasteur a soin de rapporter et de dépeindre ensuite, d’après l’autorité de la
Sainte Ecriture, la manière dont la Loi fut donnée, les Fidèles n’auront pas de
peine à comprendre avec quelle piété et quelle soumission ils doivent accomplir
des Commandements qui leur viennent de Dieu.
Trois jours avant la promulgation du Décalogue, sur l’ordre formel de Dieu, tous
les Hébreux furent obligés de laver leurs vêtements et de garder la continence,
afin d’être purs et plus prêts à recevoir la Loi du Seigneur. Quand les trois jours
de préparation furent passés, ils vinrent tous au pied de la montagne, où Dieu
avait résolu de leur donner sa Loi par l’intermédiaire de Moise. Moise en effet
fut appelé seul sur la Montagne. Alors Dieu lui apparut dans tout l’éclat de sa
Majesté. Il se mit à parler avec lui et lui donna les préceptes du Décalogue au
milieu des tonnerres, des feux, des éclairs, et d’un nuage épais qui couvrit toute
la Montagne. Or, que voulait la Sagesse divine par tous ces prodiges ? Sinon de
montrer avec quelle pureté de coeur et quelle humilité nous devons accueillir sa
Loi, et quels châtiments terribles sa justice nous réserve, si nous n’y faisons pas
attention.
Ce n’est pas assez ; le Pasteur devra faire voir aussi que cette Loi n’est pas
difficile à accomplir. Il lui suffira pour cela d’apporter cette raison donnée par
Saint Augustin: 14 « Comment, dit-il, peut-il être impossible à l’homme d’aimer
son Créateur qui le comble de tant de biens, d’aimer un père qui l’a tant aimé,
d’aimer sa propre chair dans ses frères ? Or, celui qui aime accomplit la Loi. »
C’est ce qui faisait dire à l’Apôtre Saint Jean: 15 « Les Commandements de Dieu
ne sont point pénibles. » En effet, dit à son tour Saint Bernard, 16 « on ne pouvait
exiger de l’homme rien de plus juste, rien de plus digne, rien de plus avantageux
pour lui. » De là aussi cette exclamation de Saint Augustin, admirant la Bonté
infinie de Dieu: 17 « Qu’est-ce que l’homme, ô mon Dieu, pour que Vous lui
ordonniez de Vous aimer, et que Vous le menaciez des plus grands châtiments,
s’il ne Vous aime pas ? n’est-ce pas déjà un assez grand châtiment de ne Vous
aimer pas ? »
12 Deut., 4, 6.
13 Psal., 147, 20.
14 Serm., 47.
15 1 Joan., 5, 3.
16 Lib. de dilig. Deo.
17 Serm. 6 de Temp.
(Page 275)
Si quelqu’un s’excusait de ne pouvoir aimer Dieu, en alléguant la faiblesse de sa
nature, il faudrait lui apprendre que Dieu qui exige que nous L’aimions, allume
Lui-même le feu de son Amour dans nos coeurs par le Saint-Esprit, et que le Père
céleste communique toujours cet esprit de bonté et d’amour à ceux qui le Lui
demandent. Saint Augustin avait donc bien raison de dire: 18 « Seigneur, donnezmoi
tout ce que Vous exigez, et exigez tout ce que Vous voulez. » Ainsi donc,
puisque Dieu est toujours disposé à nous aider, surtout depuis que son divin Fils
Notre-Seigneur Jésus-Christ est mort pour nous, et a chassé loin de nous par sa
Mort le prince des ténèbres, personne ne peut plus s’écarter de la Loi de Dieu
par la difficulté de l’observer. II n’y a rien de difficile pour celui qui aime.
§ III. — NÉCESSITÉ DE GARDER LES COMMANDEMENTS.
Le Pasteur disposera d’un moyen très puissant pour obtenir ce qu’il demande ici,
s’il a soin de bien montrer que l’observation des Commandements de Dieu est
d’une nécessité absolue. Et il insistera d’autant plus sur ce point qu’aujourd’hui
il ne manque pas d’hommes, qui ne craignent pas de soutenir, pour leur malheur,
que cette Loi, facile ou difficile, n’est pas nécessaire au salut. Pour réfuter cette
doctrine impie et criminelle, il n’aura qu’à invoquer le témoignage de la Sainte
Ecriture, et particulièrement de ce même Apôtre sur l’autorité duquel on
s’efforce d’appuyer cette erreur funeste. Que dit en effet l’Apôtre: 19 « Il importe
peu d’être circoncis, ou incirconcis, ce qui est absolument nécessaire, c’est
l’observation des Commandements de Dieu. » Quand ensuite il répète ailleurs la
même maxime et nous dit que 20 « La nouvelle créature en Jésus-Christ vaut
seule quelque chose », il nous fait clairement entendre que par cette nouvelle
créature en Jésus-Christ il veut signifier celui qui observe les Commandements
de Dieu. Car avoir reçu les Commandements de Dieu et les observer, c’est
L’aimer, d’après ce témoignage de Notre-Seigneur Jésus-Christ Lui-même dans
Saint Jean: 21 « Celui qui M’aime gardera ma parole. » En effet, quoique
l’homme puisse cesser d’être impie, avant d’avoir accompli des actes extérieurs
de chaque précepte de la Loi, cependant il est impossible à celui qui a l’usage de
sa raison, de passer de l’impiété à la justice, sans avoir le coeur disposé à garder
tous les Commandements de Dieu.
§ IV. — AVANTAGE DE LA LOI DE DIEU.
Enfin, pour ne rien omettre de ce qui peut amener le peuple chrétien à pratiquer
la Loi, le Pasteur aura soin de montrer combien les fruits qu’elle porte sont
nombreux et consolants. A cette fin il n’aura qu’à citer le Psaume dix-huitième
qui célèbre les mérites de la Loi de Dieu. Et le plus grand des mérites de cette
Loi, c’est de révéler la gloire de son Auteur et de faire ressortir sa divine
Majesté, bien mieux encore que les corps célestes eux-mêmes dont la beauté
18 Lib. x. Conf.
19 1 Cor., 7, 19.
20 Gal., 6, 15.
21 Joan., 14, 21, 23.
(Page 276)
éclatante et l’ordre magnifique frappent d’admiration les peuples les plus
barbares et les obligent à reconnaître la Gloire, la Sagesse et la Puissance de
l’Artiste incomparable, Créateur de toutes choses. Cette Loi 22 élève et convertit
les âmes à Dieu ; c’est elle qui nous instruit de ses Voies, nous révèle sa très
sainte Volonté, et nous fait marcher dans le chemin que Lui-même nous a tracé.
Mais comme il n’y a que ceux qui craignent Dieu qui sont les vrais sages, le
Psalmiste attribue encore à la Loi cette vertu singulière « de donner la sagesse
aux petits. » 23 Et enfin, dit-il, ceux qui l’observent fidèlement possèdent des
joies pures, des consolations abondantes puisées dans la contemplation des
divins Mystères, des récompenses infinies en cette vie et en l’autre.
Cependant prenons garde d’accomplir cette sainte Loi moins pour notre
avantage que pour l’amour que nous devons à Dieu, précisément parce qu’Il a
bien voulu nous exprimer sa Volonté en nous la donnant. Et puisque toutes les
autres créatures Lui sont soumises, n’est-il pas bien plus juste encore que nousmêmes
Lui obéissions en toutes choses
Mais il ne faut pas passer sous silence une réflexion qui nous fait sentir
vivement la Clémence de Dieu à notre égard, et apprécier les trésors de son
infinie Bonté. Ce Dieu pouvait nous obliger à servir les intérêts de sa Gloire,
sans aucune récompense, néanmoins il Lui a plu de rapprocher tellement sa
Gloire de notre avantage, que ce qui sert à Le glorifier, sert aussi à notre propre
bien. Cette considération est très forte et très frappante. Le Pasteur ne manquera
pas de montrer aux Fidèles avec le Prophète que 24 « Dans l’accomplissement de
la Loi se trouvent d’abondantes récompenses. » Dieu ne nous promet pas
seulement les bénédictions qui semblent se rapporter plutôt au bonheur terrestre,
comme 25 « les bénédictions de nos villes et de nos champs », mais II nous
propose encore 26 « un immense trésor dans le ciel, et 27 cette mesure pleine,
pressée, entassée, coulant par-dessus les bords », que nous méritons avec l’aide
de sa divine miséricorde, par des oeuvres de justice et de piété.
22 Psal., 18, 8.
23 Psal., 18, id.
24 Psal., 18, 12.
25 Deut., 28, 3.
26 Matth., 5, 12.
27 Luc., 6, 38.
(Page 277)
Chapitre vingt-neuvième — Du premier Commandement
« Je suis le Seigneur ton Dieu, qui t’ai tiré de la terre d’Egypte, de la maison de
servitude ; tu n’auras point de dieux étrangers devant Moi ; tu ne te feras point
d’idoles », etc.
Cette Loi que Dieu donna aux Juifs sur le mont Sinaï, la nature l’avait imprimée
et gravée longtemps auparavant dans le coeur de tous les hommes, et tous les
hommes pour ce motif étaient obligés de l’accomplir. Dieu l’avait ainsi voulu. II
sera donc très utile d’expliquer avec soin aux Fidèles les termes mêmes dans
lesquels elle fut promulguée par Moïse, qui en fut le ministre et l’interprète, et
de leur faire connaître l’histoire si pleine de mystères du peuple hébreu.
§ I. — RÉCIT ABRÉGÉ DE L’HISTOIRE SACRÉE.
Les Pasteurs commenceront par raconter que de toutes les nations qui vivaient
sur la terre, Dieu en choisit une qui descendait d’Abraham. Ce saint Patriarche,
pour obéir à Dieu, avait habité comme étranger la terre de Chanaan, et Dieu lui
avait promis de lui donner cette terre ; mais ni lui ni ses descendants ne la
possédèrent qu’après avoir erré pendant plus de quatre cents ans. Durant ce long
pèlerinage, Dieu ne les abandonna jamais. Ils allaient de nation en nation, de
peuple en peuple, mais nulle part II ne souffrit qu’on leur fît aucun mal, et même
Il punit les rois qui voulaient leur nuire. Avant qu’ils descendissent en Egypte, Il
envoya dans ce pays un homme dont la sagesse devait les préserver, eux et les
Egyptiens, des suites de la famine. Il les entoura tellement de sa Bonté
protectrice, que malgré la résistance de Pharaon et son acharnement à les perdre,
ils se multiplièrent prodigieusement. Puis quand Il les vit dans l’affliction et
soumis au plus dur esclavage, Il suscita un chef dans la personne de Moïse pour
les tirer d’Egypte par la puissance de son bras. C’est de cette délivrance que
Dieu fait mention au commencement de la Loi. quand Il dit: 1 « Je suis le
Seigneur ton Dieu qui t’ai tiré de la terre d’Egypte, de la maison de servitude. »
Ici le Pasteur fera remarquer avec soin que si Dieu choisit cette nation entre
toutes, pour l’appeler son peuple, et pour être plus spécialement connu et servi
par elle, ce n’est point qu’elle fût plus nombreuse ou plus juste que les autres,
comme Dieu ne manque pas de le lui rappeler ; mais c’est qu’Il le voulut ainsi
pour rendre plus sensible et plus éclatante aux yeux de tous sa Puissance et sa
Bonté, en comblant de bienfaits et de richesse une nation si peu nombreuse et si
pauvre. Quelque misérable que fût l’état des Hébreux, Dieu s’attacha à eux, et
les aima, au point que le Maître du ciel et de la terre ne rougit point d’être
appelé leur Dieu. 2 Son but était de provoquer les autres peuples à les imiter, et
d’amener tous les hommes à embrasser son culte, par le bonheur dont Il
comblait les Israélites sous leurs yeux. De même l’Apôtre Saint Paul déclarera
1 Exod., 20, 2.
2 Deut., 10, 15.
(Page 278)
plus tard 3 qu’Il a excité l’émulation de son peuple, en lui représentant le
bonheur des Gentils, et la connaissance du vrai Dieu qu’Il leur avait donnée.
Ensuite le Pasteur enseignera aux Fidèles que Dieu laissa longtemps les
Patriarches hébreux errer comme des voyageurs en pays étranger, et leurs
descendants gémir sous l’oppression et l’accablement de la plus dure servitude,
pour nous apprendre qu’on ne peut être ami de Dieu, sans être ennemi du monde
et étranger sur la terre, et par conséquent qu’il est d’autant plus facile de gagner
son amitié qu’on est plus détaché et séparé du monde. En même temps, Il voulait
nous faire comprendre, à nous qui Lui rendons le culte qu’Il mérite, qu’il y a
infiniment plus de bonheur à Le servir, qu’à servir le monde. C’est ce que
l’Ecriture nous rappelle quand elle dit: 4 « Les enfants de Judas seront soumis à
Sésac, afin qu’ils apprennent quelle différence il y a entre mon service et le
service des rois de fa terre ».
Il expliquera aussi que Dieu n’accomplit sa promesse qu’après plus de quatre
cents ans, afin d’entretenir son peuple dans la Foi et l’Espérance. Le Seigneur en
effet veut que ses enfants dépendent continuellement de Lui et qu’ils mettent
tout leur espoir dans sa bonté, comme nous le dirons en développant le premier
Commandement.
Enfin il marquera le temps et le lieu où le peuple d’Israël reçut de Dieu cette
Loi. Ce fut après sa sortie d’Egypte et dès qu’il fut entré dans le désert, afin que
le souvenir de sa récente délivrance et la vue d’une région si sauvage le rendît
plus propre à recevoir ses Commandements. Les hommes en effet s’attachent
fortement à ceux dont ils viennent d’éprouver la bonté, et ils se réfugient sous la
protection de Dieu, lorsqu’ils se voient privés de tout secours humain. Et c’est
ce qui nous fait conclure que nous sommes d’autant mieux disposés à recevoir
les Vérités divines, que nous fuyons davantage les attraits du monde et les
plaisirs mauvais. Aussi est-il écrit dans le Prophète: 5 « A qui le Seigneur
enseignera-t-il sa Loi ? A qui donnera-t-il l’intelligence de sa parole ? Aux
enfants sevrés et arrachés du sein de leurs mères. »
§ II. — APPLICATION DE CETTE HISTOIRE AUX CHRÉTIENS.
Que le Pasteur s’efforce donc, autant qu’il le pourra, d’amener les Fidèles à
avoir toujours présentes à l’esprit ces paroles si graves: Je suis le Seigneur votre
Dieu. Elles leur feront comprendre qu’ils ont pour législateur le Créateur Luimême,
Celui qui leur a donné la vie et qui la leur conserve, et leur permettront
de répéter en toute vérité : 6 « Oui, il est notre Seigneur et notre Dieu: nous
sommes le peuple de ses pâturages, le troupeau de sa droite. » Ces paroles
3 Rom., 11. 14.
4 2 Paral., 12, 8.
5 Is., 20, 9.
6 Psal., 94, 7.
(Page 279)
souvent répétées, et avec une sainte ardeur, auront la vertu de les rendre plus
prompts à obéir à la Loi, et de les éloigner du péché.
Quant aux suivantes: « Qui vous ai tirés de la terre d’Egypte, de la maison de
servitude, » bien qu’elles semblent s’appliquer uniquement aux Hébreux
délivrés de la domination des Egyptiens, néanmoins si l’on considère ce qu’est
en elle-même l’oeuvre du salut de tous, il est facile de voir qu’elles se rapportent
infiniment mieux aux Chrétiens qui ont été arrachés par Dieu Lui-même non pas
à la servitude d’Egypte, mais à la région du péché et à la puissance des ténèbres,
pour être introduits enfin dans le Royaume de son Fils bien-aimé. C’est ce grand
bienfait qu’avait en vue le Prophète Jérémie quand il disait: 7 « Voici que des
jours viennent, dit le Seigneur, oie l’on ne dira plus: Vive le Seigneur, qui a tiré
les enfants d’Israël de la terre d’Egypte ! mais vive le Seigneur, qui a rappelé
les enfants d’Israël du Septentrion, et de toutes les parties de la terre où ils
avaient été dispersés, pour les réunir dans la terre qui avait été donnée à leurs
pères ! Voilà, dit le Seigneur, que J’enverrai des pêcheurs en grand nombre, et
ils pêcheront les enfants d’Israël. »
En effet, ce Père infiniment bon a rassemblé, par son Fils,. ses enfants dispersés
8, afin que désormais esclaves de la justice et non plus du péché 9, nous le
servions en marchant devant Lui tous les jours de notre vie dans la sainteté et la
justice 10.
Ainsi à toutes les tentations sachons opposer, comme un bouclier, ces paroles de
l’Apôtre 11: « Etant mort au péché, comment pourrions-nous vivre encore dans
le péché ? » nous ne sommes plus à nous, mais à Celui qui est mort et qui est
ressuscité pour nous. C’est le Seigneur notre Dieu Lui-même qui nous a achetés
au prix de son Sang. Comment pourrions-nous pécher encore contre Lui, et de
nouveau l’attacher à la croix ? puisque nous sommes vraiment libres, de cette
liberté que Jésus-Christ Lui-même nous a rendue 12, faisons servir nos membres
à la justice, et à notre propre sanctification, comme nous les avons fait servir à
l’injustice et à l’iniquité.
§ III. — OBJET DU PREMIER COMMANDEMENT.
« Vous n’aurez point de dieux étrangers devant Moi. » Le Pasteur fera
remarquer que dans le Décalogue la première place est pour les choses qui
regardent Dieu, et la seconde pour celles qui regardent le prochain. C’est qu’en
effet Dieu est la cause des devoirs que nous accomplissons envers le prochain.
Et ce prochain nous ne l’aimons conformément à l’ordre de Dieu que si nous
l’aimons pour Dieu. — On sait que la première des deux tables de pierre
7 Jerem.,16, 14, 15, 16 et 17.
8 Joan., 11, 52.
9 Rom., 6, 12.
10 Luc., 1, 74, 75.
11 Rom., 6, 2.
12 Gal., 2, 31.
(Page 280)
renfermait les Commandements qui ont Dieu pour objet. — Le Pasteur montrera
ensuite que les paroles qui expriment le premier Commandement contiennent
deux préceptes, dont l’un a pour but de commander et l’autre de défendre.
Car en se servant de ces mots: vous n’aurez point de dieux étrangers devant
Moi, Dieu disait en d’autres termes : vous M’adorerez, Moi le Dieu véritable,
mais vous n’aurez point de culte pour les dieux étrangers.
Le premier de ces préceptes embrasse la Foi, l’Espérance et la Charité. Qui dit
Dieu, en effet, dit un être constant, immuable, toujours le même, fidèle,
parfaitement juste. D’où il suit que nous devons nécessairement accepter ses
oracles, et avoir en Lui une Foi et une confiance entières. Il est Tout-Puissant,
clément, infiniment porté à faire du bien. Qui pourrait ne pas mettre en Lui
toutes ses espérances ? et qui pourrait ne pas l’aimer en contemplant les trésors
de bonté et de tendresse qu’Il a répandus sur nous ? de là cette formule que Dieu
emploie dans la sainte Ecriture soit au commencement, soit à la fin de ses
préceptes: Je suis le Seigneur.
Voici la seconde partie du précepte: vous n’aurez point de dieux étrangers
devant Moi. Si le Législateur l’a aussi formulée, ce n’est pas que sa volonté
n’eût été assez clairement expliquée dans cette partie impérative et positive de
son Commandement: Vous M’adorerez, Moi le seul Dieu. Car s’il y a un Dieu, il
n’y en a qu’un. Mais c’était pour dissiper l’aveuglement d’un grand nombre
d’hommes, qui, tout en faisant profession d’adorer le vrai Dieu, avaient
cependant des hommages pour une multitude de divinités ; et il y avait quelques
Juifs dans ce cas ; on le voit par ces reproches que leur faisait le Prophète Elie 13:
« Jusques à quand boiterez-vous des deux côtés ? » Ce fut aussi le crime des
Samaritains 14, qui adoraient en même temps et le Dieu d’Israël et les divinités
des nations.
A ces explications il faudra ajouter que ce Commandement est le premier et le
plus grand de tous, non seulement par le rang qu’il occupe, mais encore par sa
nature, sa dignité, et son excellence. nous devons à Dieu infiniment plus
d’amour, de respect et de soumission qu’à nos supérieurs et à ceux qui nous
gouvernent. C’est Lui qui nous a créés ; c’est Lui qui nous conserve, qui nous a
nourris dès le sein de nos mères, qui ensuite nous a appelés à la lumière ; c’est
Lui enfin qui nous fournit toutes les choses nécessaires à notre vie et à notre
entretien.
Ceux-là donc pèchent contre ce premier Commandement, qui n’ont ni la Foi, ni
l’Espérance, ni la Charité. Et leur nombre, hélas ! est extrêmement considérable.
Ce sont ceux qui tombent dans l’hérésie, qui ne croient pas ce que la sainte
Eglise notre mère nous propose à croire ; ceux qui ont foi aux songes, aux
augures et à toutes les vaines superstitions de ce genre ; ceux qui désespèrent de
13 3 Reg., 18, 21.
14 4 Reg., 17, 33.
(Page 281)
leur salut, qui manquent de confiance dans la miséricorde divine ; ceux qui ne
s’appuient que sur les richesses, la santé et les forces du corps. On peut voir,
pour plus de détails, les Auteurs qui ont écrit sur les vices et les vertus.
§ IV. — DU CULTE ET DE L’INVOCATION DES ANGES ET DES
SAINTS.
En expliquant ce Commandement, le Pasteur fera soigneusement remarquer aux
Fidèles que le culte et l’invocation des Saints, des Anges et des Ames
bienheureuses qui jouissent de la Gloire du ciel, comme aussi le respect pour les
corps mêmes et les reliques des Saints, tel que l’Eglise l’a toujours pratiqué, ne
sont nullement contraires à l’esprit de ce premier Commandement. Est-il un
homme assez insensé pour s’imaginer qu’un souverain qui interdirait à ses sujets
de prendre la qualité de roi, et d’exiger les hommages et les honneurs qui ne sont
dus qu’à cette dignité suprême, défendrait par là -même d’honorer les
magistrats ? Quoiqu’il soit dit que les Chrétiens, à l’exemple des Saints de
l’Ancien testament, adorent les Anges, cependant ce culte qu’ils leur rendent
diffère essentiellement de celui qu’ils offrent à Dieu. Et si quelquefois nous
voyons les Anges refuser les honneurs qui leur étaient rendus par des hommes,
cela signifie simplement qu’ils ne voulaient point prendre pour eux la gloire qui
n’est due qu’à Dieu. Car le même esprit-Saint qui a dit 15: « A Dieu seul honneur
et gloire », nous ordonne néanmoins d’honorer nos parents et les vieillards. Les
Saints n’adoraient que Dieu seul, et cependant comme le remarque l’Ecriture, ils
avaient pour les rois une espèce d’adoration, en ce sens qu’ils les honoraient
assez pour se prosterner devant eux. Or si les rois par qui Dieu gouverne le
monde ont droit à de tels honneurs, les esprits angéliques que Dieu a faits ses
ministres, qu’Il emploie non seulement dans le gouvernement de son Eglise,
mais encore dans celui de l’univers entier, et dont la protection nous délivre tous
les jours des plus grands dangers et de l’âme et du corps, ces esprits bienheureux
ne recevront-ils pas de nous, bien qu’ils ne se montrent point visiblement à nos
yeux, des honneurs d’autant plus grands qu’eux-mêmes l’emportent en dignité
sur tous les rois de la terre ?
Ajoutez à cela la Charité qu’ils ont pour nous. C’est cette Charité qui les fait
prier, comme nous le voyons dans la sainte Ecriture, pour les provinces dont ils
sont les protecteurs. Et il n’est pas permis de douter qu’ils n’agissent de même
envers ceux dont ils sont les Gardiens, puisqu’ils présentent à Dieu nos prières et
nos larmes. Voilà pourquoi le Seigneur nous enseigne dans l’Evangile 16: « Qu’il
ne faut point scandaliser même les plus petits enfants, parce que leurs Anges qui
sont dans le ciel voient sans cesse la face du Père qui est dans le ciel. »
Il faut donc invoquer les Anges, et parce qu’ils voient Dieu continuellement, et
parce qu’ils se chargent avec joie du soin qui leur est confié de veiller à notre
15 1 Tim., 1, 17. —- Exod., 22, 12. —— Levit., 19, 32.
16 Matth., 18, 10.
(Page 282)
salut. L’Ecriture sainte nous rapporte des exemples de ces invocations. Ainsi
Jacob prie l’Ange avec lequel il avait lutté, de le bénir. Il lui fait même une sorte
de violence, car il proteste qu’il ne le laissera point aller, avant d’avoir reçu sa
bénédiction. Et non seulement il invoqua l’Ange qu’il voyait, mais encore il en
invoqua un autre qu’il ne voyait pas, le jour où il disait 17: « Que l’Ange qui m’a
délivré de tout mal bénisse mes enfants ! »
D’où l’on peut conclure aussi que les honneurs rendus aux Saints qui sont morts
dans le Seigneur, les invocations qu’on leur adresse, la vénération dont on
entoure leurs reliques et leurs cendres sacrées, toutes ces pieuses pratiques, loin
de diminuer la Gloire de Dieu, l’augmentent au contraire, parce qu’elles élèvent
et confirment les espérances des hommes, et qu’elles les excitent à marcher sur
les traces des Saints. Au reste ce culte est approuvé par le second Concile de
Nicée, ceux de Gangres et de Trente, et par l’autorité des Saints Pères.
Mais afin que le Pasteur soit en état de mieux réfuter les adversaires de cette
vérité, il devra lire surtout Saint Jérôme contre Vigilance, et Saint Jean
Damascène. Et encore aux raisons qu’ils apportent il faut joindre une
considération qui prime toutes les autres: nous sommes ici en présence d’une
coutume qui remonte aux Apôtres, et qui s’est maintenue et conservée sans
interruption dans l’Eglise de Dieu. toutefois, aucune autre preuve ne peut être
plus évidente ni plus solide que le témoignage même de la sainte Ecriture,
laquelle célèbre d’une manière admirable les louanges des Saints. Il est des
Saints en effet dont la Parole de Dieu même dans nos Livres sacrés a publié
hautement la gloire. Dés lors pourquoi les hommes ne leur rendraient-ils pas des
honneurs particuliers ? — enfin un autre motif plus puissant encore d’honorer et
d’invoquer les Saints, c’est qu’ils prient continuellement pour le salut des
hommes, et que nous devons à leurs mérites et à leur crédit un grand nombre des
bienfaits que Dieu nous accorde.
S’il y a dans le ciel une grande joie 18 pour un pécheur qui fait pénitence, peuton
douter que les Saints ne viennent en aide aux pénitents qui les invoquent,
qu’ils ne répondent à leurs prières en obtenant le pardon de leurs péchés et la
grâce de la réconciliation avec Dieu ?
Si on prétend, comme quelques-uns l’ont fait, que la protection des Saints est
inutile, attendu que Dieu n’a pas besoin d’interprète pour recevoir nos prières,
c’est une assertion fausse et impie, réfutée d’ailleurs par ce mot de Saint
Augustin: 19 « Il est beaucoup de choses que Dieu n’accorderait pas sans le
secours et les bons offices d’un médiateur et d’un intercesseur. » Remarque
pleinement justifiée par les exemples fameux d’Abimélech et des amis de Job.
Ce ne fut en effet que par les prières de ces deux Patriarches qu’ils obtinrent le
pardon de leurs péchés.
17 Genes., 48, 16.
18 Luc., 13, 7, 10.
19 Quest., 149, super Exod.
(Page 283)
Voudrait-on alléguer encore que c’est l’affaiblissement ou le défaut de Foi qui
nous font recourir au patronage et à l’intercession des Saints ? mais que
répondre alors à l’exemple du Centurion ? 20 nous connaissons l’éloge admirable
que Notre-Seigneur fait de sa Foi. Et pourtant cet homme lui avait envoyé
quelques anciens d’entre les Juifs pour le prier de guérir son serviteur qui était
malade.
Sans doute nous devons reconnaître 21 « que nous n’avons qu’un seul Médiateur,
Notre-Seigneur Jésus-Christ, qui nous a réconciliés par son Sang 22 avec le Père
céleste, et qui, nous ayant rachetés pour l’éternité, est entré une seule fois dans
le Sanctuaire, où il ne cesse d’intercéder pour nous. » Mais ceci ne prouve
nullement que nous ne devions pas recourir à l’intercession des Saints. Si nous
n’avions pas le droit d’implorer leur protection, par cela seul que nous avons
Jésus-Christ pour Avocat, l’Apôtre Saint Paul n’eût jamais témoigné tant
d’empressement à se faire recommander et aider auprès de Dieu par les prières
de ses Frères encore vivants. Car il est bien évident que les prières des Justes qui
sont encore en ce monde ne diminueraient pas moins que celles des Saints du
ciel la gloire et la dignité de notre Médiateur Notre-Seigneur Jésus-Christ.
Mais quel est celui qui, au récit des merveilles opérées sur les tombeaux des
Saints, ne voudrait pas reconnaître le culte qu’on leur rend, et n’aurait pas pleine
confiance dans leur protection ? c’est là que les aveugles ont recouvré la vue,
que les infirmes et les paralytiques ont repris l’usage de leurs membres ; c’est là
que la vie a été rendue aux morts, et que les démons ont été chassés des corps
qu’ils possédaient. Et ces miracles nous sont attestés par des témoins dignes de
foi. Des hommes comme Saint Ambroise et Saint Augustin nous les racontent
dans leurs écrits 23, non pas, comme un grand nombre, pour en avoir entendu
parler, non pas même, comme un bien plus grand nombre encore pour les avoir
lus, mais pour les avoir vus de leurs propres yeux.
Enfin, que dirons-nous de plus ? si les vêtements et les ombres même des Saints
pouvaient, avant leur sortie de ce monde, chasser les maladies et rendre les
forces perdues, qui oserait soutenir que Dieu ne peut opérer les mêmes prodiges
par le moyen de leurs cendres sacrées, de leurs
ossements et de leurs autres reliques ? On eut un jour une preuve de ce que nous
disons, lorsque le cadavre jeté par hasard dans le tombeau d’Elisée revint tout à
coup à la vie, au seul contact du corps du Prophète.
§ V. — CHOSES DÉFENDUES PAR LE PREMIER COMMANDEMENT.
20 Matth., 8, 10. —- Luc., 7, 3.
21 1 Tim., 2, 5.
22 Hebr., 9, 12 et 7, 25.
23 S. Amb. epist. et serm., 95.
(Page 284)
24 « Vous ne ferez point d’images taillées, ni de figures des créatures qui sont
dans le ciel et sur la terre, dans les eaux et sous la terre ; vous n’adorerez point
toutes ces choses et vous ne les honorerez point. »
Quelques-uns ont vu dans ces paroles un second précepte différent du premier,
et en même temps ils ont prétendu que les deux derniers Commandements du
Décalogue n’en faisaient qu’un. Au contraire Saint Augustin maintient la
séparation de ces deux derniers préceptes, et soutient que notre texte fait partie
du premier. nous nous rangeons volontiers à son sentiment, parce qu’il est
consacré dans l’Eglise. Au surplus, nous avons une excellente raison de penser
de la sorte: c’est qu’il était convenable de joindre au premier Commandement
les récompenses et les punitions qui s’y rapportent.
Mais que personne ne s’imagine que Dieu défend par ce Commandement la
peinture, la sculpture et la gravure. Car nous lisons dans la Sainte Ecriture que
sur l’ordre de Dieu même les hébreux firent des figures et des images, par
exemple les Chérubins et le serpent d’airain. Les images étaient défendues
uniquement pour empêcher qu’on ne retranchât quelque chose du culte dû à
Dieu, pour le leur attribuer comme à de vraies divinités.
Or, il y a évidemment, par rapport à ce précepte, deux manières principales
d’outrager la Majesté de Dieu. La première c’est d’adorer des idoles et des
images comme on adore Dieu Lui-même, de croire qu’il y a en elles une sorte de
divinité et de vertu spéciale qui méritent qu’on leur rende un culte, ou bien
encore de leur adresser nos prières et de mettre en elles notre confiance, comme
autrefois les païens mettaient leurs espérances dans leurs idoles. La Sainte
Ecriture leur en fait souvent le reproche.
La seconde c’est de vouloir représenter Dieu sous une forme sensible, comme si
la Divinité pouvait être vue des yeux du corps, ou exprimée avec des couleurs et
par des figures. « Qui pourrait, comme dit Saint Jean Damascène, 25 représenter
Dieu qui ne tombe point sous le sens de la vue, qui n’a pas de corps, qui ne peut
être limité en aucune manière, ni dépeint par aucune figure ? » Cette pensée est
développée en détail dans le second Concile de Nicée 26. C’est pourquoi
l’Apôtre a très bien dit des Gentils 27 « qu’ils avaient transporté la gloire d’un
Dieu incorruptible à des figures d’oiseaux, de quadrupèdes et de serpents. » Car
ils adoraient tous ces animaux comme la Divinité même dans les images qu’ils
en faisaient. C’est pour cela qu’on appelle idolâtres les Israélites qui s’écriaient
devant la statue du veau d’or: 28 « Israël, voilà. les dieux, voilà ceux qui t’ont
24 Eccl., 20, 4.
25 1. 4 de ort. fid. c., 17.
26 Conc. Nic. 2 Act. 3.
27 Rom., 1, 23.
28 Exod., 32, 4.
(Page 285)
tiré de la ferre d’Egypte » car par là 29 « ils changeaient le Dieu de gloire contre
la figure d’un veau qui mange l’herbe des champs. »
Ainsi donc après avoir défendu d’adorer des dieux étrangers, Dieu, voulant
détruire toute idolâtrie, défendit aussi de tirer de l’airain ou de toute autre
matière une image de la Divinité. Ce qui a fait dire à Isaïe: 30 « A qui ferez-vous
ressembler Dieu ? quelle forme et quelle image Lui donnerez-vous ? »
Il est certain que tel est le sens de ce Commandement. Car outre les Saints Pères
qui l’interprètent de cette manière, comme on peut le voir dans les actes du
septième Concile général, les paroles suivantes que nous lisons dans le
Deutéronome et que Moïse adressa au peuple pour le détourner de l’idolâtrie,
nous en donnent une autre preuve : 31 « Vous n’avez pas vu que Dieu ait pris
aucune forme le jour où, sur la montagne d’Horeb, Il vous parla au milieu des
éclairs. » Ce sage législateur leur tenait ce langage pour les empêcher de se
laisser tromper et séduire et d’en venir à représenter la Divinité par des images,
et à rendre à la créature l’honneur qui n’est dû qu’à Dieu.
§ VI. — ON PEUT CEPENDANT CHEZ LES CHRÉTIENS
REPRÉSENTER LA DIVINITÉ PAR DES SYMBOLES.
Cependant il ne faudrait pas croire qu’on pèche contre la Religion et la Loi de
Dieu, lorsqu’on représente quelqu’une des trois Personnes de la Sainte Trinité
par certaines figures sous lesquelles elles apparurent dans l’Ancien et dans le
nouveau testament. nul n’est assez ignorant pour croire que ces images soient
l’expression réelle de la Divinité. Le Pasteur aura soin de déclarer qu’elles
servent seulement à rappeler certaines propriétés et certaines opérations qu’on
attribue à Dieu. C’est ainsi que le Prophète Daniel 32 le dépeint «comme un
vieillard (l’ancien des jours) assis sur un trône avec des livres ouverts devant
Lui. » Il voulait par là nous représenter son Eternité et cette Sagesse infinie qui
considère toutes les pensées et toutes les actions des hommes pour les juger.
On donne également aux Anges la forme humaine à laquelle on ajoute des ailes.
C’est pour nous faire comprendre toute leur bienveillance pour le genre humain,
et toute leur promptitude à exécuter les ordres de Dieu 33. « Ils sont tous des
esprits au service du Seigneur, envoyés pour remplir un ministère en faveur de
ceux qui doivent hériter du salut. » La colombe et les langues de feu qui figurent
le Saint-Esprit dans l’Evangile et les Actes des Apôtres indiquent des attributs
qui lui sont propres, et qui sont trop familiers à tout le monde pour qu’il soit
nécessaire de nous y arrêter plus longtemps.
§ VII. — LES IMAGES DE JÉSUS-CHRIST, DE LA SAINTE VIERGE
29 Psal., 105, 20.
30 Is., 40, 18.
31 Deut., 3, 15, 16.
32 Dan., 7, 9.
33 Hebr., 1, 14.
(Page 286)
ET DES SAINTS SONT PERMISES.
En ce qui regarde Notre-Seigneur Jésus-Christ, sa très Sainte et très chaste Mère,
et tous les autres Saints, comme ils ont été revêtus de la nature humaine, non
seulement il n’est pas défendu par ce commandement de représenter et
d’honorer leurs images ; mais au contraire ces actes ont toujours eu un caractère
de piété sincère et de vive reconnaissance. Aussi bien les monuments des temps
apostoliques, les conciles oecuméniques et un grand nombre de Saints Pères et
de Docteurs sont d’accord pour déposer en leur faveur.
Le Pasteur ne se contentera donc pas d’enseigner qu’il est permis d’avoir des
images dans les églises et de leur rendre des honneurs et un culte, puisque ce
culte se rapporte à la personne même des saints ; mais il établira encore les
grands avantages que cette pratique a procurés aux Fidèles jusqu’à ce jour,
comme on le voit dans le livre de Saint Jean Damascène qui a pour titre du Culte
des images, et comme l’enseigne le septième Concile général, c’est-à-dire le
second Concile de Nicée.
Toutefois, comme l’ennemi du genre humain cherche sans cesse à corrompre par
ses ruses et ses tromperies les institutions les plus saintes, si le Pasteur vient à
remarquer qu’il s’est glissé sur ce point quelque erreur parmi le peuple, il fera
tous ses efforts pour le corriger, conformément au décret du Concile de Trente.
Et même si les circonstances le permettent, il devra expliquer le décret luimême.
Ainsi il apprendra aux ignorants et à ceux qui ne comprennent pas le but
de l’institution des images, qu’elles ont pour objet de nous faire connaître
l’histoire des deux testaments, et de nous en renouveler de temps en temps le
souvenir, afin que la pensée des bienfaits de Dieu nous excite à L’honorer
davantage et augmente dans nos coeur s le feu de l’amour que nous avons pour
Lui. Le Pasteur montrera aussi que si l’on place dans nos temples les images des
Saints, c’est afin que nous honorions ceux qu’elles représentent, et que, avertis
par leur exemple, nous soyons capables de former sur eux notre vie et nos
moeurs.
§ VIII. – MOTIFS D’OBSERVER LA LOI : RECOMPENSES ET
CHATIMENTS
« Je suis le Seigneur votre Dieu, le Dieu fort et jaloux, qui poursuis l’iniquité
des pères dans les enfants jusqu’à la troisième et quatrième génération de ceux
qui me haïssent ; et qui fais miséricorde jusqu’à mille générations à ceux qui
M’aiment et qui gardent mes préceptes. »
Il y a deux choses, dans cette dernière partie du premier Commandement. qui
demandent à être expliquées avec grand soin.
La première, c’est que la menace ici accompagne très justement le précepte,
parce que la violation de ce premier Commandement est le plus grand des
crimes, et que les hommes sont très portés à le commettre. Cependant la
question des peines est l’appendice obligé de tous les préceptes. Il n’y a pas de
(Page 287)
loi en effet qui n’ait ses châtiments et ses récompenses pour amener les hommes
à observer ses prescriptions. Voilà pourquoi on rencontre si souvent dans
l’Ecriture Sainte tant de promesses de la part de Dieu. Et sans nous arrêter aux
témoignages presque innombrables que nous trouverions dans l’Ancien
testament, méditons ceux que l’Evangile nous fait lire: 34 « Si vous voulez entrer
dans la vie, observez les Commandements. » Et ailleurs: 35 « Celui-là entrera
dans le Royaume des Cieux qui fait la volonté de mon Père qui est dans le ciel. »
36 « Tout arbre qui ne porte pas de bon fruit sera coupé et jeté au feu. » 37
« Quiconque se fâchera contre son frère méritera d’être condamné par le
jugement. » 38 « Si vous ne pardonnez point les péchés d’autrui, votre Père ne
vous pardonnera point les vôtres. »
La seconde chose, c’est qu’il faut expliquer ces paroles d’une manière bien
différente, à ceux qui sont parfaits. Et à ceux qui sont encore charnels.
Les hommes parfaits, qui se laissent conduire par l’esprit de Dieu et qui Lui
obéissent avec joie et empressement, reçoivent la menace de ces châtiments
comme une nouvelle très agréable et comme une grande preuve de la
bienveillance divine à leur égard. Ils y voient la sollicitude d’un Père plein de
tendresse, qui oblige en quelque sorte les hommes, tantôt par des récompenses,
tantôt par des châtiments, à L’adorer et à Le servir. Ils reconnaissent dans ce
Commandement qu’Il veut bien leur faire, un effet de cette bonté infinie du
Seigneur qui se sert de ses créatures pour procurer la gloire de son nom. Et non
seulement ils reconnaissent en cela sa bonté, mais ils ont encore la ferme
espérance qu’en ordonnant ce qu’Il veut, II leur accordera les forces nécessaires
pour exécuter ce qu’Il demande.
Les hommes charnels au contraire, qui ne sont pas encore délivrés de l’esprit de
servitude, et qui s’abstiennent de faire le mal plutôt par la crainte des châtiments
que par l’amour de la vertu, trouvent l’appendice dont nous parlons très dur et
très sévère. Le Pasteur ne manquera pas d’élever leurs âmes par de pieuses
exhortations, et de les conduire comme par la main à l’accomplissement de la
Loi. Au surplus, toutes les fois qu’il aura l’occasion d’expliquer quelque
précepte, il devra tenir compte de ces observations.
Remarquons encore qu’il y a dans ces paroles qui terminent le premier
Commandement, ce qu’on pourrait appeler deux aiguillons, capables d’exciter
les hommes charnels aussi bien que les hommes spirituels à l’observation de la
Loi.
Et d’abord, ces mots, « le Dieu fort, » doivent être expliqués avec d’autant plus
de soin, que souvent la chair, trop peu effrayée des menaces divines, invente
34 Matth., 19, 17.
35 Id., 7, 21.
36 Id., 3, 10 et 7, 19.
37 Id.
38 Id., 6, 15.
(Page 288)
pour son usage différentes raisons qui la feront échapper sûrement à la colère de
Dieu, et éviter ses châtiments. Mais quiconque est assuré que Dieu est le Dieu
fort, redit avec David: 39 « Où irai-je pour m’éloigner de votre esprit ? Où
fuirai-je pour me dérober à votre vue ? » D’autres fois la chair se défie des
promesses divines, exagère les forces de l’ennemi, et s’imagine qu’elle ne
pourra jamais résister à ses efforts. Au contraire, ceux qui ont une Foi vive,
ferme et solide, une Foi qui s’appuie sur la Force même et la Vertu de Dieu,
sentent leur courage se ranimer et se fortifier car ils se disent à eux-mêmes: 40
« Le Seigneur est ma lumière et mon salut. Qui craindrai-je ? »
Le second aiguillon, c’est la jalousie divine. très souvent les hommes
s’imaginent que Dieu ne s’occupe point des choses humaines, pas même de
notre fidélité ou de notre négligence à garder sa Loi. De là de graves désordres
dans leur vie. Mais quand on est convaincu que Dieu est un Dieu jaloux, cette
pensée retient facilement dans le devoir.
Toutefois la jalousie que nous attribuons à Dieu n’est point celle qui agite et
trouble l’esprit. La jalousie de Dieu, c’est cet Amour, cette Charité qu’il a pour
nous, et qui l’empêche de laisser jamais personne s’éloigner de Lui impunément.
En effet, dit le Prophète David, 41 « Il perd fous ceux qui Le renient »
Ainsi la jalousie dont nous parlons, n’est rien autre chose que cette justice
toujours calme et sereine. qui répudie l’âme corrompue par l’erreur et les
passions, et qui la repousse parce qu’elle est indigne de rester l’épouse de son
Dieu. A coup sûr, elle doit nous paraître bien douce et bien agréable, cette
jalousie de Dieu, puisqu’elle est une preuve assurée de l’immense, de
l’incroyable Amour qu’Il a pour nous. Et comme parmi les hommes il n’y a
point d’amour plus vif, d’union plus forte et plus étroite que celle qui est
cimentée par le mariage, Dieu nous montre combien Il nous aime, lorsqu’il se
compare si souvent, vis-à-vis de nos âmes, à un fiancé, ou à un Epoux, et
s’appelle Lui-même un Epoux jaloux. C’est pourquoi le Prêtre ne manquera pas
d’apprendre aux Fidèles qu’ils doivent être tellement passionnés pour tout ce qui
regarde le culte et l’honneur de Dieu, qu’on puisse dire d’eux avec vérité que
non seulement ils Lui sont attachés, mais même qu’ils L’aiment d’un amour de
jalousie, à l’exemple de celui qui disait de lui-même: 42 « J’ai été rempli de zèle
pour le Seigneur le Dieu des armées, » et comme Jésus-Christ Lui-même dont il
est écrit: 43 « Le zèle de votre Maison me dévore. »
Quant à la menace qui termine ce précepte, elle signifie que Dieu ne laissera
point les pécheurs impunis, mais qu’Il les châtiera comme un bon Père, ou qu’Il
les punira sévèrement et sans pitié comme un juge. C’est ce que nous déclare
39 Psal., 138, 7.
40 Psal., 26, 1.
41 Psal., 72, 27.
42 3 Reg., 19, 14.
43 Psal., 68, 10.
(Page 289)
positivement Moise: 44 « et vous saurez que le Seigneur votre Dieu est un Dieu
fort et fidèle, gardant son alliance en faisant miséricorde d ceux qui L’aiment et
qui gardent ses préceptes, jusqu’à mille générations, et punissant sur-le-champ
ceux qui le haïssent. » C’est aussi ce que dit Josué: 45 « Vous ne pourrez servir le
Seigneur, car c’est un Dieu saint, un Dieu fort et jaloux, et Il ne pardonnera
point vos crimes, ni vos péchés. Si vous abandonnez le Seigneur, et si vous
servez des dieux étrangers, Il se tournera contre vous, II vous affligera et Il vous
renversera. »
Mais il faut bien montrer au peuple que si Dieu, à la fin de ce premier précepte,
menace de punir les méchants et les impies jusqu’à la troisième et quatrième
génération, cela ne veut pas dire que tous les descendants portent toujours la
peine des crimes de leurs ancêtres, mais que si les coupables et leurs enfants
pèchent impunément, jamais leur postérité entière n’échappera à la colère de
Dieu. Et n’évitera ses châtiments. C’est ce qui arriva pour le roi Josias. A cause
de sa piété extraordinaire, Dieu l’avait épargné. Il lui avait accordé de mourir en
paix, d’être enseveli dans le tombeau de ses pères et de ne pas être témoin des
malheurs qui devaient bientôt tomber sur Jérusalem et la tribu de Juda, à cause
des impiétés de Manassès. Mais à peine fut-il mort que la vengeance de Dieu
s’exerça contre sa postérité et n’épargna pas même ses enfants.
Comment concilier maintenant ces paroles que nous venons d’expliquer avec ce
qui est dit dans le prophète Ezéchiel: 46 « C’est l’âme qui a péché qui mourra ? »
Saint Grégoire, d’accord sur ce point avec tous les Pères de l’antiquité, répond
admirablement: 47 « Quiconque imite l’iniquité d’un père corrompu, est
enchaîné à son sort ; mais quiconque n’imite point cette iniquité, n’est point
accablé par le poids des crimes de son père. Ainsi le fils pervers d’un père
pervers comme lui, paie non seulement pour ses fautes, mais encore pour celles
de son père, puisque, aux crimes de celui-ci qu’il savait avoir provoqué le
courroux du Seigneur, il n’a pas craint d’ajouter sa propre perversité. Et c’est
justice que celui qui, en présence d’un Juge inflexible, ose néanmoins suivre les
voies iniques de son père, soit forcé d’expier les fautes de ce père dans la vie
présente. »
Enfin le Pasteur aura grand soin de rappeler combien la bonté et la miséricorde
de Dieu l’emportent sur sa justice. Car si sa colère s’étend jusqu’à la troisième et
quatrième génération, sa miséricorde va jusqu’à la millième.
Ces paroles, « de ceux qui Me haïssent » nous montrent toute la grandeur du
péché de ceux qui transgressent ce premier Commandement. Qu’y a-t-il en effet
de plus détestable et de plus odieux que de haïr la souveraine bonté. la
44 Deut., 7, 9.
45 Josué, 24, 19.
46 Ezech., 18, 4.
47 Lib., 25. Moral. C., 31.
(Page 290)
souveraine vérité ? Or c’est ce que font tous les pécheurs. Car de même que 48
« Celui qui a reçu les Commandements et qui les observe, aime Dieu », de
même celui qui méprise la Loi de Dieu et qui n’observe point ses
Commandements doit passer à bon droit pour un homme qui hait Dieu.
Quant aux mots de la fin, « à ceux qui M’aiment, » ils nous apprennent de quelle
manière et pour quel motif nous devons garder la Loi. Il est nécessaire que ce
soit le motif de la Charité, c’est-à-dire de l’amour même que nous avons pour
Dieu. C’est ce qu’il faudra rappeler dans l’explication de chacun des
Commandements.
48 Joan., 14, 21.
(Page 291)
Chapitre trentième —Du second Commandement
VOUS NE PRENDREZ POINT EN VAIN LE NOM DU SEIGNEUR
VOTRE DIEU.
Le premier Commandement, que nous venons d’expliquer, et qui nous ordonne
de rendre à Dieu un culte saint et plein de respect, renferme nécessairement le
Commandement dont nous avons à parler maintenant, et qui est le second. Qui
veut être honoré, en effet, veut par là -même qu’on parle de lui avec une
déférence parfaite, et il défend même le contraire. C’est ce que nous indiquent
clairement ces paroles du Seigneur dans Malachie: 1 « Le fils doit honorer son
père, et le serviteur son maître ; si donc Je suis votre Père, où sont les honneurs
qui me sont dus ? » Mais Dieu, pour nous faire comprendre la grandeur du
devoir qu’Il nous impose ici, a voulu nous prescrire, sur l’honneur qui doit
environner la sainteté de son, nom divin, un précepte spécial, et qu’Il a exprimé
en termes très clairs et très formels. Et cette raison doit suffire pour montrer au
Pasteur que ce n’est pas assez de parler de ce Commandement d’une manière
générale, mais qu’il faut au contraire s’y arrêter assez longtemps, afin de
pouvoir donner aux Fidèles les explications particulières claires et précises dont
ils ont besoin. Et il ne peut apporter à ce travail trop de diligence et de zèle,
puisque, malheureusement, il est des hommes tellement aveuglés par l’erreur,
qu’ils ne craignent pas de maudire Celui que les Anges glorifient. Loin d’être
retenus par la Loi donnée par Dieu Lui-même, ils ont l’audace et la témérité
d’avilir la Majesté divine par leurs blasphèmes de tous les jours, et presque de
tous les instants. Qui ne voit en effet qu’on affirme tout avec serment ? qu’on
met des imprécations et des exécrations partout ? Presque tous ceux qui vendent,
qui achètent, ou qui traitent quelque affaire, ont recours au serment, et prennent
mille fois en vain le nom du Seigneur, même dans les choses les plus légères et
les plus frivoles. C’est donc un véritable devoir pour le Pasteur de redoubler de
soin et de zèle, afin de rappeler souvent aux Fidèles combien ce crime est
énorme et détestable.
La première chose à faire remarquer dans l’explication de ce précepte c’est que
s’il est certaines choses qu’il défend, il en est d’autres qu’il commande, et que
les hommes sont obligés d’accomplir. Ces deux points veulent être traités
séparément. Et pour que cet enseignement soit plus facile et plus clair, il faut
commencer par les choses que la Loi commande, pour parler ensuite de celles
qu’elle défend. Or ce qu’elle commande, c’est d’honorer le saint nom de Dieu et
de ne jurer par ce nom qu’avec un religieux respect. Ce qu’elle défend, c’est que
personne n’ose mépriser ce nom sacré, ne le prenne en vain, et ne jure à faux par
Lui, témérairement ou sans motif.
§ I. — CE QUI EST ORDONNÉ PAR LE SECOND COMMANDEMENT.
1 Malach., 1, 6.
(Page 292)
Dans la partie de ce précepte qui nous ordonne d’honorer le saint nom de Dieu,
le Pasteur ne manquera pas de faire observer aux Fidèles que ce ne sont pas les
lettres, ni les syllabes qu’il faut considérer, ni le nom en lui-même, mais la chose
exprimée par ce nom, c’est-à-dire la toute Puissance, et l’éternelle Majesté d’un
seul Dieu en trois Personnes. Cette déclaration nous montre immédiatement
combien était vaine la superstition d’un certain
nombre de Juifs qui voulaient bien écrire le nom de Dieu, mais qui n’osaient pas
Le prononcer, comme si la vertu de ce nom eût été dans les lettres qui Le
composent, et non pas dans la chose qu’Il signifie. Et quoiqu’il soit écrit au
singulier, dans la Loi, « Vous ne prendrez point le nom de Dieu en vain, » cela
ne doit pas s’entendre d’un nom unique, mais de tous ceux que l’on donne
habituellement à la Divinité. Car la vérité est que nous Lui donnons beaucoup de
noms, comme ceux de Seigneur, de tout Puissant, de Seigneur des armées, de
Roi des Rois, de Fort et plusieurs autres de ce genre que nous lisons dans la
Sainte Ecriture et qui sont tous également respectables.
Ensuite il faut apprendre aux Fidèles comment on rend au nom adorable de Dieu
l’honneur qu’Il réclame ; car il n’est pas permis à des Chrétiens qui doivent
avoir sans cesse à la bouche les louanges de Dieu d’ignorer une chose si utile et
si nécessaire au salut.
Or il y a plusieurs manières de louer ce divin nom, cependant on peut dire
qu’elles sont toutes renfermées, en ce qu’elles ont d’essentiel, dans celles que
nous allons expliquer.
Premièrement, nous louons Dieu. quand nous confessons hardiment devant tout
le monde, qu’Il est notre Seigneur et notre Dieu, et quand, reconnaissant Jésus-
Christ pour l’Auteur de notre salut, nous Le proclamons notre Sauveur.
Nous Le louons encore, lorsque nous étudions avec autant de respect et
d’attention sa Parole sainte, expression de sa sainte Volonté ; lorsque nous
méditons cette Parole avec assiduité ; lorsque nous cherchons avec tout le zèle
possible à nous en instruire, soit en la lisant, soit en l’écoutant, selon que nos
emplois et notre état nous le permettent.
Enfin nous honorons, nous vénérons ce nom sacré, lorsque par devoir ou par
dévotion nous célébrons ses louanges, et Lui rendons des Actions de grâces
particulières pour tout ce qui nous arrive, l’adversité comme la prospérité. Ainsi
le roi Prophète disait: 2 « Mon âme, bénis le Seigneur, et m’oublie jamais les
grâces que tu as reçues de Lui. » Et dans plusieurs autres Psaumes ce même
Prophète célèbre les louanges de Dieu dans les chants les plus suaves, et avec
l’accent de l’amour et de la reconnaissance. Ainsi Job, cet admirable modèle de
patience, étant tombé dans les plus grandes et les plus horribles calamités, ne
cessa jamais de louer Dieu avec une grandeur d’âme étonnante et un invincible
courage. Ainsi nous-même, si nous souffrons cruellement dans notre corps et
2 Psal., 102, 1.
(Page 293)
dans notre âme, si les misères et les afflictions de la vie nous accablent, hâtonsnous
d’employer ce qui nous reste de volonté et de courage, pour louer Dieu
quand même et répéter avec Job: 3 « que le nom du Seigneur soit béni ! »
Mais nous ne L’honorons pas moins, ce nom adorable, lorsque nous implorons
son secours avec confiance, soit afin d’être délivrés de nos maux, soit afin
d’obtenir de Lui la constance et la force dont nous avons besoin pour les
supporter sans faiblir. Dieu Lui-même veut que nous agissions ainsi 4:
« Invoquez-Moi, dit-Il, au jour de la tribulation ; Je vous délivrerai, et vous Me
glorifierez. » Il y a dans l’Ecriture, et spécialement dans les Psaumes 26, 43 et
118, de nombreux et magnifiques exemples de cette invocation.
C’est encore traiter ce nom divin avec honneur que de Le prendre à témoin pour
faire croire à notre parole. Mais cette manière diffère beaucoup des précédentes.
Car celles dont nous venons de parler sont de leur nature si excellentes et si
désirables, que rien ne peut être plus avantageux pour l’homme, et que ce qu’il
doit rechercher avec le plus d’empressement, c’est de s’y exercer et le jour et la
nuit. « Je bénirai le Seigneur en tout temps, disait David 5, sa louange sera
toujours dans ma bouche. » Au contraire, quoique le serment soit bon en luimême,
l’usage fréquent ne peut en être louable.
Et voici la raison de cette différence. Le serment n’a été institué que pour servir
de remède à la faiblesse humaine, et comme un moyen nécessaire pour prouver
ce que nous avançons. De même qu’il ne faut donner aux corps que les remèdes
nécessaires, et que l’application trop fréquente de ces mêmes remèdes serait
dangereuse ; de même aussi il n’est pas utile de jurer sans raison grave et
légitime. Et si l’on a trop souvent recours au serment, loin d’être avantageux, il
entraîne avec lui les plus graves inconvénients.
C’est pourquoi Saint Jean Chrysostome dit très bien que l’usage du serment ne
remonte point au commencement du monde, mais à des temps bien postérieurs,
lorsque la malice des hommes, propagée en tout sens, couvrait l’univers entier ;
que plus rien n’était ni dans son ordre ni à sa place, que la perturbation et la
confusion étaient partout ; qu’en haut, en bas tout était emporté pèle-mêle dans
un désordre universel, et que pour comble de tous les maux, presque tous les
hommes s’étaient livrés au culte honteux des idoles. Ce ne fut qu’après cet
intervalle, bien long sans doute, que le serment se glissa dans les rapports des
hommes entre eux. La perfidie et la corruption devinrent telles que les hommes
se décidaient difficilement à croire à la parole les uns des autres, et ils furent
obligés de prendre Dieu à témoin de ce qu’ils disaient.
§ II. — DU SERMENT.
3 Job., 1, 21.
4 Psal., 49, 15.
5 Psal., 33, 2.
(Page 294)
Le point capital dans cette partie du second Commandement que nous
expliquons, est d’apprendre aux fidèles la manière de jurer religieusement et
saintement. Le Pasteur devra donc enseigner que jurer, c’est simplement prendre
Dieu à témoin, quels que soient d’ailleurs la formule et les mots qu’on emploie.
Ainsi, dire: Dieu m’est témoin, et dire, par Dieu, c’est tout un. C’est encore jurer
que de prendre à témoins, pour se faire croire, des créatures comme les saints
Evangiles, la Croix, les Reliques des Saints, leurs noms et autres choses de ce
genre. Car ce ne sont pas ces objets pris en eux-mêmes qui donnent au serment
force et autorité, c’est Dieu seul dont la souveraine Majesté brille dans ses
créatures. Ainsi jurer par l’Evangile, c’est jurer par Dieu même dont la Vérité
est contenue et exprimée dans l’Evangile. Il en est de même quand on jure par
les Saints qui sont les temples de Dieu, qui ont en Foi dans la Vérité
Evangélique, qui L’ont environnée de tous leurs respects, qui L’ont répandue
par toute la terre, et au sein des nations les plus éloignées.
Il en faut dire autant du serment que l’on fait avec imprécation, comme Saint
Paul par ces paroles 6: « Je prends Dieu à témoin, sur ma vie. » Un serment de
cette nature nous livre au jugement de Dieu, comme au vengeur du mensonge.
toutefois nous reconnaissons que plusieurs de ces formules ne sauraient passer
pour de véritables serments ; mais il est bon d’observer vis-à -vis d’elles ce qui a
été dit du serment, et de leur appliquer exactement les mêmes principes et les
mimes règles.
II y a deux sortes de serments. Le premier est le serinent d’affirmation. II
consiste à affirmer par jurement une chose présente ou passée. L’Apôtre nous en
donne un exemple dans son Epître aux Galates, quand il dit 7 : « Je prends Dieu
à témoin que je ne mens pas. » — Le second est le serment de promesse, ou de
menace. II se rapporte entièrement à l’avenir. On l’emploie pour promettre, —
et confirmer sa promesse, — qu’une chose se fera de telle ou telle manière. Ce
fut le serment de David. Jurant par le Seigneur son Dieu 8, il promit à Bethsabée,
son épouse, que Salomon, son fils, serait son héritier, et son successeur sur le
trône.
§ III. — CONDITIONS NÉCESSAIRES POUR QUE LE SERMENT SOIT
PERMIS.
Quoiqu’il suffise, pour qu’il y ait serment, de prendre Dieu à témoin, cependant
pour que ce serment soit légitime et saint, plusieurs conditions sont requises, qui
veulent être expliquées avec soin.
Le Prophète Jérémie les énumère, comme le remarque Saint Jérôme, en peu de
mots, quand il dit 9: « Vous jurerez par cette parole: Vive le Seigneur ! mais
6 2 Cor., 1, 33.
7 Gal., 1, 20.
8 3 Reg., 1, 17.
9 Jer., 4, 2.
(Page 295)
avec hérité, avec jugement et avec justice. » Et il faut reconnaître que ce texte
est un véritable résumé de tout ce qui rend un serment parfait, c’est-à-dire
précisément la vérité, le jugement et la justice.
La première condition du serment est donc la vérité. Il faut que ce qui est avancé
soit vrai, et que celui qui jure, le regarde comme tel, non pas témérairement, et
sur de vaines conjectures, mais en s’appuyant sur les raisons les plus solides. —
La même condition est requise pour le serment qui accompagne une promesse.
Celui qui promet doit être disposé à tenir sa parole et à s’exécuter quand le
temps sera venu. Et comme on ne peut supposer qu’un homme de bien s’engage
jamais à faire une chose qu’il regarderait comme contraire sua Commandements
et à la tris sainte Volonté de Dieu, tout ce qu’il aura pu promettre et jurer par
serment, il ne manquera pas de l’accomplir ; à moins que les circonstances
n’aient tellement changé les choses qu’il ne puisse garder sa parole et rester
fidèle à ses promesses, sans encourir le mécontentement et l’indignation de
Dieu. David montre parfaitement combien la vérité est nécessaire au serment,
quand il dit 10: « Celui qui jure à son prochain, et qui tient sa parole. »
En second lieu il faut jurer avec jugement ; c’est-à-dire qu’il ne faut point
recourir au serment d’une manière téméraire et inconsidérée, mais après
examen, et mûre réflexion. Ainsi, avant de jurer, il faut voir s’il y a nécessité ou
non ; peser attentivement l’affaire pour s’assurer qu’elle a besoin d’être prouvée
par serment ; considérer le lieu, le temps et toutes les autres circonstances qui
s’y rattachent ; ne se laisser entraîner ni par la haine, ni par l’amitié, ni par aucun
mouvement déréglé de l’âme, mais uniquement par la nécessité et l’importance
de ce qui est en question. Si on néglige de faire ces réflexions et de prendre ces
précautions scrupuleuses, on fera nécessairement un serment précipité et
téméraire. tels sont les serments sacrilèges de ces hommes qui pour les choses
les plus légères et les plus futiles, jurent sans raison, sans examen, mais
uniquement par une coupable habitude. C’est ce que nous voyons chaque jour et
partout, entre vendeurs et acheteurs. Ceux-là pour vendre plus cher, ceux-ci pour
acheter à meilleur marché, ne craignent pas d’employer le serment pour vanter
ou déprécier la marchandise. — C’est parce que le jugement et la prudence sont
nécessaires pour jurer, et que les enfants n’ont pas encore assez de perspicacité
et de discernement en pareil cas, que le Pape Saint Corneille défendit par décret
d’exiger d’eux le serment avant l’âge de puberté, c’est-à-dire avant l’âge de
quatorze ans.
La troisième et dernière condition est la justice. Et c’est surtout quand il s’agit
de promesses que cette justice est requise. Si quelqu’un promet avec serment
une chose injuste et déshonnête, il pèche d’abord en jurant, et il commet un
second crime en accomplissant sa promesse. L’Evangile nous fournit un
exemple de ce double crime dans la personne du roi Hérode. Ce malheureux
10 Psal., 14, 4.
(Page 296)
s’était lié d’abord par un serment téméraire, puis, pour tenir son serment il osa
donner à une danseuse, comme pria de sa danse, la tête de Saint Jean Baptiste.
tel fut encore le serment de ces Juifs, dont nous parlent les Actes des Apôtres,
qui « avaient juré de ne prendre aucune nourriture, avant d’avoir fait périr
Saint Paul. 11 »
Après ces explications, il est hors de doute que l’on peut jurer en sûreté de
conscience quand on observe religieusement toutes les conditions dont nous
venons de parler, et qui en effet entourent le serment comme d’une espèce de
sauvegarde. — Au surplus, nous ne manquons pas d’arguments pour prouver ce
que nous avançons. Ainsi la Loi du Seigneur « qui est sainte et sans tache » 12
renferme ce Commandement: 13 « Vous craindrez le Seigneur votre Dieu, et
vous ne servirez que Lui, et vous jurerez par son Nom. » Le Prophète David
nous dit : « Ceux qui jurent par le Seigneur seront loués. » 14
On voit aussi, dans le nouveau testament, que les Saints Apôtres, ces éclatantes
lumières de l’Eglise, ont eux-mêmes usé du serment dans l’occasion.. Les
Epîtres de Saint Paul ne nous laissent aucun doute sur ce point.
Il convient d’ajouter que les Anges eux-mêmes font quelquefois des serments. Il
est écrit dans l’Apocalypse de Saint Jean que 15 « l’Ange jura par Celui qui vit
dans les sicles des siècles. »
Enfin Dieu Lui-même, le Roi des Anges, a recours au serment. Dans plusieurs
endroits de l’Ancien testament II s’en sert pour confirmer ses promesses à
Abraham et à David. Celui-ci nous dit dans le Psaume 109: 16 « Le Seigneur l’a
juré, et Il ne s’en repentira point: vous êtes le Prêtre éternel selon l’ordre de
Melchisédech. » — Si l’on considère en effet ce qu’est le serment en lui-même
dans sa cause et dans sa fin, il est facile de montrer que c’est un acte très
louable. II a sa cause et son principe dans la Foi qui porte les hommes à croire
que Dieu est la Source de toute vérité, qu’Il ne peut par conséquent ni être
trompé, ni tromper personne, que tout est à nu et à découvert devant ses yeux,
que son admirable Providence veille sur toutes choses et gouverne le monde
entier. C’est sous l’empire de ces sentiments que nous invoquons Dieu comme
témoin de la vérité. Il serait donc impie et criminel de n’avoir pas confiance en
Lui. — La fin du serment, le but spécial qu’il se propose c’est de prouver la
justice et l’innocence, de terminer les procès et les différends. Ainsi l’enseigne
l’Apôtre lui-même dans son Epître aux Hébreux. 17
11 Act., 23, 12.
12 Psal., 18, 8
13 Deut., 6, 13.
14 Psal., 62, 12.
15 Apoc., 10, 6.
16 Psal., 109, 4.
17 Hebr., 4, 13.
(Page 297)
Et cette doctrine n’est nullement contraire à ces paroles de notre Sauveur en
Saint Matthieu: 18 « Vous avez appris qu’il a été dit aux Anciens: Vous rte vous
parjurerez point, vous vous acquitterez des serments que vous aurez faits au
Seigneur. Et mot je vous dis que vous ne devrez jurez aucunement: ni par le ciel
qui est le trône de Dieu ; ni par la terre qui est son marchepied ; ni par
Jérusalem, parce que c’est la ville du grand roi: ni même par votre tête, parce
qu’il ne dépend pas de vous d’en rendre un seul cheveu blanc ou noir. Bornezvous
à dire: cela est, cela n’est pas. S’il y a quelque chose de plus, il vient du
mal. » En effet on ne saurait soutenir que ces paroles condamnent le jurement en
général et d’une manière absolue, puisque, comme nous l’avons vu plus haut,
notre Seigneur Jésus-Christ Lui-même et les Apôtres ont juré, et même
fréquemment. Notre-Seigneur n’avait donc pour but en parlant de la sorte que de
réfuter la coupable erreur des Juifs qui se figuraient que dans le serment il n’y
avait qu’une seule chose à éviter, le mensonge, et qui dés lors juraient et
faisaient jurer les autres à tout propos pour les choses les plus vaines et les
moins importantes. C’est cette coutume que le Sauveur blâme et réprouve ; et
voilà pourquoi Il enseigne qu’il faut s’abstenir entièrement de jurer, à moins que
la nécessité ne le demande.
D’ailleurs le serment est un effet de la faiblesse humaine, et, à ce point de vue, il
procède réellement du mal. C’est une marque de l’inconstance de celui qui jure,
ou de l’obstination de celui qui fait jurer, puisqu’il na, veut pas se laisser
persuader autrement. toutefois, nous le répétons, le serment trouve son excuse
dans la nécessité. Et lorsque notre Sauveur nous dit: « bornez-vous à ces mots,
cela est, cela n’est pas, » Il nous montre assez, par cette manière de parler, que
ce qu’Il veut défendre c’est l’habitude de jurer dans les entretiens familiers, et
pour des choses de peu d’importance. En somme Il nous avertit de ne pas être
trop faciles et trop enclins à faire serment. Et c’est aussi ce qu’il faut enseigner
avec le plus grand soin, et répéter souvent aux Fidèles, car selon l’Ecriture et le
témoignage des Pères, la trop grande facilité à jurer engendre une infinité de
maux. Il est écrit dans l’Ecclésiaste: 19 « N’habituez point votre bouche au
serment, car il en résulterait de grands maux. » Et encore « l’homme qui jure
souvent sera rempli d’iniquités, l’affliction ne s’éloignera point de sa maison. »
On peut lire dans Saint Basile et dans Saint Augustin tout ce qu’ils ont écrit à ce
sujet dans leurs livres contre le mensonge.
Mais c’est assez sur ce que ce précepte ordonne, voyons maintenant ce qu’il
défend.
§ IV. — CE QUI EST DÉFENDU PAR LE SECOND COMMANDEMENT.
Il nous est défendu par ce Commandement de prendre en vain le nom du
Seigneur. Celui qui se laisse aller à jurer sans réflexion et avec témérité, se rend
18 Matth., 5, 33 et seq.
19 Eccl., 23, 9, et 12.
(Page 298)
évidemment coupable d’un péché grave, et la grièveté de ce péché est facile à
établir d’après ces paroles: Vous ne prendrez point en vain le nom du Seigneur.
Il semble en effet que Dieu Lui-même vient nous dire en d’autres termes que ce
qui rend cette faute si odieuse et si impie, c’est qu’elle diminue en quelque sorte
sa Majesté, la Majesté de Celui que nous reconnaissons pour notre Seigneur et
pour notre Dieu.
Ce précepte nous défend encore de jurer à faux, c’est-à-dire contre la vérité.
Celui qui ne recule pas épouvanté devant un pareil crime, et qui ose prendre
Dieu à témoin d’un mensonge, Lui fait une injure infinie. Il l’accuse, ni plus ni
moins, d’ignorance en pensant qu’il est des vérités qui peuvent Lui échapper, ou
bien de malice et d’iniquité, comme si Dieu était capable de confirmer un
mensonge par son propre témoignage. Or on jure à faux non pas seulement
quand on jure qu’une chose est vraie, sachant bien qu’elle est fausse, mais aussi
quand on affirme avec serment la vérité d’une chose que l’on croit fausse,
encore qu’elle soit vraie au fond. Mentir c’est parler contre sa pensée et contre
ses sentiments intimes ; par conséquent dans le cas présent il y a évidemment
mensonge et parjure.
Par la même raison il y a aussi parjure quand on affirme par serment une chose
que l’on croit vraie, et qui cependant est fausse, à moins que l’on ait mis tous ses
soins et tout son zèle à s’en assurer et à la vérifier. Bien que les paroles soient ici
d’accord avec la pensée, néanmoins il y a violation du précepte.
Il y a encore parjure dans celui qui a fait une promesse avec serment, sans avoir
l’intention de l’accomplir, ou qui, s’il a eu cette intention, n’accomplit pas ce
qu’il a promis. C’est le péché de ceux qui se sont liés envers Dieu par des voeux
qu’ils n’exécutent point.
Une autre manière de pécher contre ce précepte, c’est d’émettre un serment qui
ne serait point accompagné de la justice, laquelle est une des conditions
nécessaires du serment légitime. Ainsi celui qui promet avec serment de
commettre un péché mortel, un meurtre par exemple, viole incontestablement le
précepte:, lors même qu’il parlerait sérieusement et du fond du coeur, et que son
serment aurait pour lui la vérité, celle des trois conditions exigées, à laquelle
nous avons donné le premier rang.
A ces serments défendus il faut encore ajouter ceux qui naissent d’une sorte de
mépris, comme les serments de ne point obéir aux conseils de l’Evangile, par
exemple ceux qui exhortent au célibat et à la pauvreté. Sans doute personne
n’est rigoureusement tenu de suivre ces conseils, mais jurer de ne pas vouloir s’y
soumettre, c’est mépriser et violer les conseils de Dieu par cet indigne serment.
C’est violer également le deuxième précepte, et pécher contre le jugement, que
de jurer pour une chose qui est vraie et que l’on croit telle, mais en ne
s’appuyant que sur de simples conjectures et sur des raisons prises de trop loin.
Quoique la vérité accompagne un serment de cette nature, il s’y mêle néanmoins
(Page 299)
une sorte de fausseté, puisque celui qui fait serment avec témérité, s’expose
grandement à faire un parjure.
Celui-là jure encore contre la vérité, qui jure par les faux dieux. Qu’y a-t-il en
effet de plus opposé à la vérité que de prendre à témoin des divinités
mensongères et imaginaires, comme si elles étaient le vrai Dieu Lui-même ?
Mais si l’Ecriture nous dit, en nous défendant le parjure: 20 « Vous ne
déshonorerez point le Nom de votre Dieu, » elle condamne par là même toute
espèce de négligence dans tous les devoirs que ce précepte nous impose, et
spécialement en ce qui concerne la Parole de Dieu, dont la Majesté est
infiniment respectable non seulement auprès des personnes de piété, mais
quelquefois même auprès des impies, ainsi que nous l’apprend l’exemple
d’Eglon, roi des Moabites, au Livre des Juges. Or, c’est traiter la Parole de Dieu
d’une manière absolument injurieuse que de détourner la sainte Ecriture de son
sens droit et naturel, pour lui donner un sens conforme à la doctrine des impies
et des hérétiques. Le Prince des Apôtres nous met en garde contre ce crime dans
ce texte qu’il faut citer: 21 « Il y a quelques endroits difficiles à entendre, que des
hommes ignorants et légers détournent à de mauvais sens aussi bien que les
autres Ecritures, pour leur propre ruine. »
C’est encore déshonorer honteusement l’Ecriture que d’en employer les
maximes et les paroles, qui sont dignes de toute notre vénération, à des choses
purement profanes, comme aussi de s’en servir dans des contes, dans des fables
ridicules et vaines, pour des flatteries, des médisances, des sorts, des libelles
diffamatoires et autres choses de cette nature. Le Concile de Trente condamne
ces pratiques détestables et veut qu’on les punisse.
Enfin, de même que ceux qui réclament et implorent le secours de Dieu dans
leurs infortunes, L’honorent et Lui rendent hommage ; de même ceux qui
n’invoquent point son appui, Le privent d’un honneur auquel Il a droit. C’est de
ces malheureux que David veut parler, quand il dit : 22 « Ils n’ont pas invoqué le
Seigneur, c’est pourquoi ils ont tremblé d’épouvante, là où il n’y avait rien à
craindre. »
Mais il en est qui sont enchaînés dans les liens d’un crime beaucoup plus
détestable encore ; ce sont ceux qui d’une bouche impure et souillée osent
blasphémer et maudire le nom adorable de Dieu, ce nom digne de toutes les
bénédictions et de toutes les louanges des créatures, ainsi que le nom des Saints
qui règnent avec Lui dans le ciel. Ce crime est si horrible et si monstrueux, que
parfois nos Saints Livres pour le nommer se servent du mot (contraire)
bénédiction.
§ V. — CHATIMENTS DE CEUX QUI VIOLENT LE SECOND
20 Lev., 19, 2.
21 2 Pet., 3, 16.
22 [Note : Référence manque dans l’édition papier]
(Page 300)
COMMANDEMENT.
La crainte des peines et du châtiment est d’ordinaire un excellent moyen de
réprimer le penchant que nous avons à désobéir à Dieu. C’est pourquoi le
Pasteur pour toucher davantage les coeurs et disposer plus facilement les Fidèles
à l’observation de ce précepte, devra leur expliquer avec soin ces paroles qui en
sont comme une dépendance nécessaire: 23 « Le Seigneur ne tiendra point pour
innocent celui qui aura pris en vain le nom du Seigneur son Dieu. » Et d’abord
il leur montrera combien Dieu a eu raison de joindre des menaces à ce
Commandement. Ces menaces en effet nous font connaître et la gravité du péché
et la bonté de Dieu, qui bien loin de se réjouir de notre perte, cherche par des
menaces salutaires à nous détourner du mal, afin que nous ne devenions point
l’objet de sa colère, mais plutôt de sa clémence et de sa miséricorde. II convient
que le Pasteur insiste fortement sur ce point, afin que les Fidèles, connaissant
l’énormité de ce crime, en conçoivent une horreur plus vive et mettent tous leurs
soins à l’éviter.
Il fera remarquer ensuite que le penchant des hommes à commettre ce péché est
si grand, qu’il n’eût pas suffi de le défendre simplement, mais que la Loi avait
besoin d’être accompagnée de menaces. On ne saurait croire combien cette
pensée peut être utile aux Fidèles. Car de même que rien ne nous est plus
nuisible qu’une téméraire confiance en nos propres forces, de même le sentiment
de notre faiblesse nous est extrêmement avantageux.
Le Pasteur ajoutera enfin que si Dieu n’a point décerné de châtiment particulier
contre ce crime, Il a affirmé d’une manière générale que ceux qui s’en rendraient
coupables ne resteraient pas impunis.
Nous avons donc lieu de croire que les maux dont nous souffrons chaque jour
sont pour nous avertir de nos désobéissances en cette matière. Il est permis de
penser en effet que les hommes ne sont sujets à de si grandes calamités, que
parce qu’ils manquent à ce Commandement. Et l’on peut s’attendre qu’en
mettant sous leurs yeux le tableau de ces malheurs, on les rendra plus sages, et
mieux avisés pour l’avenir. Que les Fidèles, frappés d’une sainte frayeur, évitent
donc ce péché avec tout le soin possible ! Car s’il est vrai qu’au jugement
dernier il faudra rendre compte de toute parole oiseuse, que sera-ce de ces
crimes affreux qui font un tel mépris du nom adorable de Dieu ?
23 Exod., 20, 7.
(Page 301)
Chapitre trente-et-unième — Du troisième Commandement
« Souvenez-vous de sanctifier le jour du Sabbat, vous travaillerez et vous ferez
tous vos ouvrages pendant six jours: mais le septième jour est le Sabbat du
Seigneur votre Dieu. Vous ne ferez aucune oeuvre servile en ce jour, ni vous, ni
votre fils, ni votre fille, ni votre serviteur, ni votre servante, ni vos bêtes de
somme, ni l’étranger qui est parmi vous ; car le Seigneur a fait en six jours le
ciel, et la terre, la mer et tout ce qu’ils renferment, et Il s’est reposé le septième
jour. C’est pourquoi le Seigneur a béni le jour du sabbat. »
Le troisième Commandement a pour objet le culte extérieur que nous devons à
Dieu. Ce culte est une conséquence naturelle des obligations imposées par le
premier. Il vient donc ici parfaitement à sa place. Car si nous honorons Dieu
pieusement au fond de nos coeur », comment pourrions-nous, avec la Foi et
l’Espérance que nous avons en Lui, ne pas L’environner d’un culte extérieur et
Lui témoigner ouvertement notre reconnaissance ? Mais comme ces devoirs sont
difficiles à remplir pour ceux qui sont occupés des affaires de ce monde, il
s’agissait de leur rendre cette obligation plus facile en la fixant à des époques
déterminées.
Ce Commandement, s’il est bien pratiqué, est de nature à produire des fruits et
des avantages admirables. Il importe donc grandement que le Pasteur déploie,
pour l’expliquer, tout le zèle dont il est capable. Et un premier et puissant motif
pour lui d’enflammer ce zèle sera dans ces paroles: souvenez-vous ; car si les
Fidèles sont obligés de se souvenir de ce précepte, c’est au Pasteur à le leur
remettre en mémoire par des avertissements et des instructions souvent répétés.
Et ce qui fait voir combien il est important pour les Fidèles d’observer ce
Commandement, c’est que, en l’accomplissant avec soin, ils se rendront facile et
aisée la pratique de tous les autres. Ainsi une des obligations qu’ils ont à remplir
aux jours de Fêtes, c’est de se réunir à l’Eglise pour y entendre la Parole de
Dieu. Or il est bien certain que plus ils feront de progrès dans la connaissance de
la Loi divine, plus ils seront disposés à la garder de tout leur coeur. C’est
pourquoi la solennité et le culte du Sabbat sont très souvent recommandés dans
nos Saints Livres. L’Exode, le Lévitique, le Deutéronome, les Prophètes Isaïe,
Jérémie, Ezéchiel, rapportent tous expressément le précepte de la sanctification
du Sabbat.
Il faut aussi avertir et exhorter les princes et les magistrats d’avoir à seconder de
toute leur autorité les Pasteurs de l’Eglise dans tout ce qui intéresse le maintien
et le développement de ce culte, et même de faire des lois pour assurer
l’observation du précepte ecclésiastique.
§ I. — COMPARAISON DU TROISIÈME COMMANDEMENT AVEC
LES AUTRES.
(Page 302)
En expliquant ce précepte, il ne faut pas négliger d’enseigner aux Fidèles en
quoi il ressemble aux autres, et en quoi il diffère. Ce sera un moyen de leur faire
connaître clairement les motifs pour lesquels nous ne sanctifions plus le jour du
Sabbat, mais le jour du Dimanche.
Il y a cette différence capitale entre ce Commandement et les autres, que ceux-ci
étant fondés sur la nature elle-même, sont de tous les temps, et ne peuvent
jamais changer. Aussi, quoique la Loi de Moïse soit abrogée, le peuple chrétien
continue d’observer tous les préceptes des deux tables de la Loi. Et cela, non pas
parce que Moise l’a ordonné, et pour lui obéir, mais parce qu’ils tiennent à la
nature, et que les hommes sont obligés de se conformer à ce qu’elle demande.
Mais le précepte de la sanctification du Sabbat, si on le considère uniquement
par rapport à ce jour, n’est ni fixe ni constant. Au contraire il peut changer, et
c’est plutôt une loi cérémonielle qu’une loi morale. II n’a pas non plus sa raison
d’être dans la nature ; car ce n’est pas elle qui nous enseigne et qui nous dispose
à choisir un jour plutôt qu’un autre pour rendre à Dieu un culte extérieur. Aussi
bien les Israélites ne sanctifièrent le jour du Sabbat qu’après avoir été délivrés
de la servitude de Pharaon. Mais ce précepte devait être aboli su moment où le
culte et les cérémonies mosaïques allaient tomber en désuétude, c’est-à-dire à la
mort de Notre-Seigneur Jésus-Christ. Ces cérémonies n’étaient en effet que des
images et des ombres de la lumière et de la vérité ; il fallait nécessairement
qu’elles disparussent devant cette Lumière, cette Vérité même qui est Jésus-
Christ. C’est pourquoi Saint Paul reprenait les Galates de ce qu’ils étaient encore
attachés aux cérémonies de la Loi: 1 « Vous observez les jours et les mois, leur
disait-il, les semaines et les années ; mais je crains pour vous que je n’aie
travaillé en vain parmi vous. » II parle de la même manière au Colossiens. 2
Voilà en quoi ce précepte diffère des autres, c’est qu’il regarde directement le
culte et les cérémonies. Mais il a cela de commun avec tous, qu’à un autre point
de vue il se rapporte à la morale et au droit naturel. Car le culte divin et la vertu
de religion, prescrits par ce Commandement, sont de droit naturel, puisque la
nature veut que nous employons certaines heures de notre temps aux choses qui
regardent le culte du Seigneur. Et la preuve, c’est que chez toutes les nations
nous trouvons des Fêtes, et des Fêtes publiques, établies en l’honneur de la
Divinité. Et de même qu’il est naturel à l’homme de réserver un certain temps
pour les fonctions nécessaires à la vie du corps, comme le repos, le sommeil, et
autres choses semblables, de même la nature demande qu’il y ait certains
moments déterminés, pendant lesquels l’âme puisse se retremper dans la
contemplation de Dieu. Si donc une certaine partie de notre temps doit être
employée au culte que nous devons à Dieu, le précepte qui l’ordonne appartient
évidemment à la loi morale.
1 Gal., 4, 10.
2 Coloss., 2, 16.
(Page 303)
C’est pour cette raison que les Apôtres résolurent de consacrer au culte de Dieu
le premier des sept jours de la semaine, et l’appelèrent le jour du Seigneur. Saint
Jean dans son Apocalypse 3 fait mention de ce jour ; et l’Apôtre veut 4 qu’on
recueille les aumônes des Fidèles le premier jour après le Sabbat, c’est-à-dire,
comme l’explique Saint Jean Chrysostome, le jour du Dimanche. Ce qui nous
montre que déjà, dans ce temps-là, le jour du Seigneur était un jour saint dans
l’Eglise. — Mais afin que les Fidèles sachent parfaitement ce qu’ils ont à faire,
et ce qu’ils ont à éviter, en ce jour, il ne sera pas hors de propos, que le Pasteur
explique soigneusement chacune des paroles du précepte tout entier — lequel se
divise très bien en quatre parties.
§ II. — SOUVENEZ-VOUS DE SANCTIFIER LE JOUR DU SABBAT.
La première chose à expliquer ici, c’est le sens précis de ces paroles: souvenezvous
de sanctifier le jour du Sabbat. Le mot souvenez-vous, placé, non sans
motif. En tête du précepte, nous indique que la sanctification de ce jour
appartient aux lois cérémonielles. C’est un point qu’il semblait utile de rappeler
au peuple ; car encore que la loi naturelle nous enseigne que nous sommes
obligés de consacrer un certain temps à rendre à Dieu un culte extérieur, elle ne
prescrit point le jour où il convient le mieux de le faire.
En second lieu il faut montrer aux Fidèles que ces mêmes paroles nous
avertissent de quelle manière nous devons travailler pendant la semaine ; en
d’autres termes, elles nous rappellent l’obligation où nous sommes de ne jamais
perdre de vue le jour de Fête pendant notre travail. Le Dimanche étant un jour
où nous avons, en quelque sorte, à rendre compte à Dieu de nos actions et de
notre travail, il importe extrêmement que ces actions et ce travail soient tels que
Dieu ne les répudie pas, et qu’ils ne deviennent jamais pour nous, comme dit
l’Ecriture 5, un sujet de sanglots et de remords.
Enfin, ces mots, souvenez-vous, etc. nous remettent en mémoire une vérité bien
frappante, c’est que nous ne manquerons pas d’occasions d’oublier ce précepte.
nous y seront sollicités, tantôt par l’exemple de ceux qui n’en
tiennent aucun compte, tantôt par l’amour des spectacles et des jeux qui nous
détournent si souvent du culte de religion et de piété que nous devons à Dieu en
ce saint jour. — Venons maintenant à ce qu’il faut entendre par Sabbat.
Sabbat est un mot hébreu qui signifie en latin cessatio, c’est-à-dire, repos. Ainsi
sabbatiser, dans la langue latine, s’appelle cessare et requiescere, c’est-à-dire
cesser d’agir, se reposer. Le septième jour a reçu le nom de Sabbat, parce que
Dieu, après avoir achevé entièrement l’oeuvre de la création du monde, se reposa
en ce jour de tous ses travaux. D’ailleurs le Seigneur Lui-même lui donne ce
nom dans l’Exode. Plus tard le nom de Sabbat a été attribué non seulement au
3 Apoc., 1, 10.
4 1 Cor., 16, 2.
5 1 Reg., 25, 31.
(Page 304)
septième jour, mais encore, à cause de sa dignité, à la semaine elle-même. C’est
en ce sens qu’il faut entendre les paroles du Pharisien 6: « Je jeûne deux fois
pendant le Sabbat. » Voilà pour la signification du mot.
Quant à la sanctification du Sabbat, d’après la sainte Ecriture, c’est la cessation
des travaux du corps et des affaires temporelles. Cette vérité est clairement
exprimée dans les paroles suivantes du précepte: Vous ne travaillerez pas. Mais
il y a autre chose ; sans quoi il eût suffit de dire dans le Deutéronome 7:
« Observez le jour du Sabbat. » Et puisqu’on ajoute dans le même endroit
« pour le sanctifier », cela nous fait bien voir que le Sabbat est un jour saint,
consacré à des actes religieux et au service du Seigneur. nous célébrons donc le
Sabbat d’une manière pleine et parfaite, lorsque nous rendons à Dieu des devoirs
de piété et de religion. C’est vraiment là le Sabbat qu’Isaïe appelle 8: « Le jour
des délices », parce qu’en effet les jours de Fêtes sont des jours de délices pour
le Seigneur et pour les hommes pieux. Et si à ce culte religieux et sacré du
Sabbat nous joignons des oeuvres de miséricorde, ce même Prophète nous
promet au même endroit les récompenses les plus belles et les plus précieuses.
Ainsi le sens propre et précis de ce Commandement est que l’homme, en un
temps déterminé, interrompe ses affaires ordinaires et les travaux manuels, pour
s’appliquer d’esprit et de corps à honorer Dieu et à Lui rendre tous les
hommages qu’Il réclame.
§ III. — VOUS TRAVAILLEREZ PENDANT SIX JOURS, ETC.
La seconde partie du précepte nous dit positivement que Dieu a consacré le
septième jour à son culte. Il est écrit en effet: « Vous travaillerez pendant six
jours, vous ferez fous vos ouvrages pendant ce temps, mais le septième jour est
le Sabbat du Seigneur votre Dieu. » Ces paroles nous ordonnent en d’autres
termes de considérer le Sabbat comme consacré au Seigneur, de nous acquitter
en ce jour des devoirs religieux qui lui sont dus et enfin de voir dans ce septième
jour un mémorial du repos du Seigneur.
Ce jour fut donc dédié au culte divin, parce qu’il ne convenait pas de laisser à un
peuple grossier la faculté de fixer ce temps à son gré. On pouvait craindre que,
pour honorer le vrai Dieu, il n’imitât les fêtes sacrées des Egyptiens. Ainsi Dieu
voulut que le septième jour, qui est le dernier de la semaine, fût réservé pour son
culte. Et il y avait là plus d’un mystère. Voilà pourquoi dans l’Exode et dans
Ezéchiel Il appelle ce jour un signe 9. « Ayez soin, dit-il, d’observer mon Sabbat,
parce qu’il est le signe de l’alliance qui existe entre Moi, vous et toute votre
postérité ; afin que vous sachiez que c’est Moi qui vous sanctifie. »
6 Luc., 18, 12.
7 Deut., 5, 12.
8 Is., 58, 13.
9 Exod., 31, 13. —- Ezech., 20, 12.
(Page 305)
C’était un signe, parce qu’en voyant ce jour consacré au service divin, les
hommes devaient apprendre par là à se consacrer eux-mêmes à Dieu et à se
sanctifier devant Lui. Car ce qui fait qu’un jour est vraiment saint, c’est qu’on
l’emploie spécialement à la pratique de la Sainteté et de la Religion.
C’était aussi un signe et comme un monument de la création de cet admirable
univers.
Un signe encore, destiné à rappeler aux Israélites qu’ils n’avaient été déliés et
délivrés du joug si dur de la servitude d’Egypte que par le secours de Dieu. C’est
ce que le Seigneur Lui-même atteste par ces paroles 10: « Souvenez-vous que
vous avez été esclaves en Égypte, et que vous avez été tirés de la servitude par la
main puissante de votre Dieu, et par la force de son bras. C’est pourquoi Il vous
a commandé de garder le jour du Sabbat. »
Enfin ce jour était le signe du Sabbat spirituel et céleste. Or le Sabbat spirituel
consiste dans un saint et mystérieux repos, dans lequel les Fidèles se trouvent
quand, dépouillés du vieil homme enseveli avec Jésus-Christ, ils reviennent à
une vie nouvelle, et s’appliquent avec soin à faire des actions conformes à la
piété chrétienne: « Car ceux qui autrefois n’étaient que ténèbres 11, devenus
lumière en Notre-Seigneur, doivent marcher comme des enfants de lumière dans
la voie de tout bien et de foute justice et n’avoir rien de commun avec les,.
ouvres infructueuses des ténèbres. »
Mais le Sabbat céleste, comme le remarque Saint Cyrille 12, en expliquant ces
paroles de l’Apôtre 13, il est encore un Sabbat pour le peuple de Dieu, consiste
dans cette autre vie, où, réunis à Jésus-Christ, nous serons comblés de toutes
sortes de biens et délivrés entièrement du péché. C’est ce que le Prophète nous
apprend par ces paroles 14: « Il n’y aura en ce lieu ni lion ni autre bête
dangereuse, mais tout y sera pur et saint. » Lorsqu’en effet les élus jouiront de
la vue de Dieu, ils seront remplis de toutes sortes de biens. C’est ce qui doit
engager les Pasteurs à presser les Fidèles par ces paroles 15: « Hâtons-nous
d’entrer dans ce repos. »
Outre le septième jour, le peuple Juif avait encore d’autres jours de Fête qui
appartenaient à Dieu et qu’Il avait établis pour ne pas laisser perdre la mémoire
de ses immenses bienfaits.
§ IV. — LE DIMANCHE SUBSTITUÉ AU SABBAT. FÊTES DE
L’ÉGLISE.
10 Deut., 5, 15.
11 Eph., 5, 8.
12 Lib., 4, in Joan.
13 Hebr., 4, 19.
14 Is., 35, 9.
15 Hebr., 4, 11.
(Page 306)
L’Eglise a jugé à propos de transporter le culte et la solennité du Sabbat au jour
du Seigneur, c’est-à-dire, au Dimanche. De même que ce fut en ce jour que la
lumière commença à éclairer le monde, de même aussi ce fut en ce jour que
notre Rédempteur, en nous ouvrant l’entrée de la Vie Eternelle par sa
Résurrection, nous fit passer des ténèbres à la vie véritable. C’est pour cela que
les Apôtres l’appelèrent le jour du Seigneur.
De plus, nous voyons dans nos Saints Livres que ce jour est grand et solennel,
parce qu’il marque le commencement de la création du monde, et nous rappelle
la descente du Saint-Esprit sur les Apôtres.
Aux premiers temps de l’Eglise et dans les âges suivants, les Apôtres et nos
Pères établirent d’autres jours de Fêtes, pour célébrer pieusement et saintement
la mémoire des bienfaits de Dieu. Parmi ces Fêtes, les plus solennelles sont
celles qui ont été instituées en l’honneur des mystères de notre Rédemption.
Ensuite viennent celles qui ont été établies pour honorer la très sainte Vierge, les
Apôtres, les martyrs, et tous les autres saints qui règnent avec Jésus-Christ. nous
y louons la puissance et la bonté de Dieu qui a donné la victoire à ses élus. nous
leur rendons les honneurs qu’ils méritent, et leurs exemples nous excitent à les
imiter.
Et comme l’un des plus puissants motifs d’observer ce précepte est contenu dans
ces paroles: « Vous travaillerez six jours, mais le septième jour est le Sabbat du
Seigneur votre Dieu, » le Pasteur aura soin de les expliquer avec toute la
précision possible. En les méditant, il verra sans peine qu’il doit exhorter les
Fidèles à ne point mener une vie oisive et paresseuse, mais au contraire à se
souvenir du Commandement de l’Apôtre qui veut que 16 « chacun travaille de
ses propres mains, selon son état ».
Enfin si le Seigneur nous ordonne par ce précepte de faire notre ouvrage pendant
six jours, c’est pour que nous ne soyons pas tentés de renvoyer au jour de Fête
ce qui doit se faire pendant les six jours de la semaine, et aussi pour que notre
esprit ne soit pas détourné, le Dimanche, du soin et de l’attention qu’il doit aux
choses divines.
§ V. — DES OEUVRES SERVILES.
Nous voici à la troisième partie du précepte, qui décrit en quelque sorte la
manière dont nous devons sanctifier le jour du Sabbat, mais qui s’applique
surtout à exposer ce qu’il nous est défendu de faire en ce jour. Ainsi dit le
Seigneur: « vous ne ferez aucune oeuvre servile en ce jour, ni vous, ni votre fils,
ni votre fille, ni votre serviteur, ni votre servante, ni vos bêtes de somme, ni
l’étranger qui est parmi vous ». Ces paroles nous montrent d’abord que nous
devons éviter tout ce qui peut entraver le culte divin. D’où il est aisé de conclure
que les oeuvres serviles de toute espèce sont défendues (en ce jour), non parce
16 1 Thess., 4, 11.
(Page 307)
qu’elles sont indignes ou mauvaises de leur nature, mais parce qu’elles seraient
capables de détourner notre esprit du service de Dieu, qui est la fin du précepte.
A plus forte raison devons-nous éviter le péché qui non seulement éloigne notre
esprit du goût des choses saintes, mais nous détache entièrement de son amour.
Les actions et les oeuvres, quoique serviles, qui intéressent le culte, comme par
exemple la décoration d’un autel ou d’une église pour un jour de Fête, et autres
travaux du même genre ne sont point défendues par ce Commandement. Voilà
pourquoi Notre-Seigneur a dit: 17 : « Les Prêtres dans le temple violent le
Sabbat, et pourtant ils ne sont point coupables. »
Il ne faut pas non plus considérer comme prohibés par cette Loi, les travaux
accomplis pour sauver des choses qui autrement seraient en danger de se perdre.
Les saints Canons les ont permis expressément. Et il est encore beaucoup
d’autres oeuvres que dans l’Evangile Notre-Seigneur a déclarées licites pour les
jours de Fêtes. C’est ce que le Pasteur pourra facilement remarquer dans Saint
Matthieu et Saint Jean.
Pour ne rien omettre de ce qui pourrait empêcher la célébration du Sabbat, Dieu,
dans son précepte, a fait mention même des bêtes de somme. Leurs travaux, en
effet, détourneraient l’homme de la sanctification de ce saint jour. Car si pendant
le Sabbat on emploie les bêtes pour n’importe quel ouvrage, il est nécessaire que
l’homme soit là pour les conduire. Elles ne peuvent rien par elles-mêmes, elles
ne font qu’aider l’homme. Or ce dernier n’a pas le droit de travailler ce jour-là,
par conséquent les animaux à son service ne l’auront pas non, plus. — et puis, si
Dieu veut par cette défense nous faire épargner les animaux dans le travail, il
veut bien plus encore que nous évitions d’être inhumains envers ceux qui sont à
notre service.
§ VI. — QUELLES SONT LES OEUVRES COMMANDÉES LE
DIMANCHE ?
Le Pasteur n’aura garde d’oublier qu’il doit très soigneusement faire connaître
aux Fidèles les oeuvres et les actions qu’ils sont tenus d’accomplir les jours de
Fête. C’est à savoir: d’aller à l’Eglise, d’assister au très saint sacrifice de la
Messe avec une piété sincère et une attention soutenue, et de recevoir
fréquemment les divins Sacrements institués pour guérir les blessures de notre
âme, et pour nous aider à opérer notre Salut.
Mais comme il n’y a rien de meilleur ni de plus utile aux Chrétiens que de
confesser souvent leurs péchés aux Prêtres, le Pasteur ne manquera pas de les
exhorter à -remplir ce devoir. Il pourra d’ailleurs puiser ses preuves et ses
raisons dans ce que nous avons enseigné et prescrit à cet égard, en parlant du
sacrement de Pénitence. Mais il ne se bornera pas à les exciter à la Confession
17 Matth., 12, 5.
(Page 308)
fréquente, il multipliera ses instances les plus pressantes pour leur faire recevoir
le plus souvent possible le très saint sacrement de l’Eucharistie.
Ils doivent aussi écouter avec attention et exactitude les instructions religieuses.
Il n’est rien de plus insupportable et de plus indigne que de mépriser la Parole de
Jésus-Christ, ou de l’entendre avec négligence. — enfin ils voudront s’exercer et
s’appliquer fréquemment à prier et à louer Dieu, mettre tous leurs soins à
s’instruire des règles de la vie chrétienne, et pratiquer de leur mieux toutes les
oeuvres de vraie piété, comme l’aumône aux pauvres et aux nécessiteux, la visite
des malades, les consolations portées aux affligés et à ceux qui gémissent sous
les coups de la douleur. Car il est écrit dans Saint Jacques: 18 « La Religion pure
et sans tache aux yeux de Dieu notre Père, consiste à venir au secours des
orphelins et des veuves qui sont dans l’affliction. » — Il sera aisé de conclure de
ce que nous venons de dire quelles sont les actions contraires à ce
Commandement.
§ VII. — PRINCIPAUX AVANTAGES DE LA SANCTIFICATION DU
DIMANCHE.
Il est encore du devoir du Pasteur de garder sous la main un certain nombre
d’Auteurs où il pourra puiser les arguments et les motifs les plus propres à
persuader aux Fidèles qu’ils doivent observer ce troisième Commandement avec
tout le zèle, et toute l’exactitude possible. Or, le meilleur argument est celui-ci:
leur faire sentir et comprendre pleinement combien il est juste et raisonnable
qu’il y ait certains jours entièrement consacrés au culte divin, et pendant
lesquels nous nous appliquerons spécialement à connaître, à aimer et adorer un
Dieu qui nous a comblés de grands et innombrables bienfaits. S’Il tous avait
ordonné de Lui rendre chaque jour un culte religieux, ne devrions-nous pas faire
tous nos efforts pour remplir un pareil ordre avec joie et empressement, surtout
en considérant les bienfaits immenses et inappréciables que nous avons reçus de
Lui ? Mais puisqu’Il n’a réservé à son culte qu’un petit nombre de jours,
pourrions-nous nous montrer négligents, ou trouver des difficultés dans
l’observation d’un devoir, que d’ailleurs nous ne pouvons omettre sans nous
rendre coupables d’un péché très grave ?
Le Pasteur fera ensuite connaître combien est grande l’excellence de ce
Commandement, puisque ceux qui l’accomplissent avec fidélité, semblent jouir
de la Présence de Dieu et converser avec Lui. Quand nous prions, en effet, nous
contemplons la Majesté divine et nous nous entretenons réellement avec Dieu.
En écoutant les prédicateurs qui nous parlent pieusement et saintement des
vérités religieuses, c’est encore la Voix de Dieu que nous entendons par leur
organe. Enfin dans le Sacrifice de la Messe nous adorons Notre-Seigneur Jésus-
Christ véritablement présent sur l’Autel. — tels sont les avantages dont jouissent
principalement ceux qui observent ce précepte avec fidélité.
18 Jacob., 1, 27.
(Page 309)
Mais ceux qui le négligent complètement, par le fait qu’ils désobéissent à Dieu
et à l’Eglise, en méprisant ce Commandement, deviennent les ennemis de Dieu
et de ses saintes Lois ; d’autant que ce précepte est de ceux dont
l’accomplissement n’impose aucune peine. En effet, Dieu ne nous commande
rien de pénible, Lui pour qui nous devrions supporter même ce qu’il y aurait de
plus dur, s’Il nous le commandait. Au contraire Il veut que nous passions les
jours de Fête dans le repos, et sans aucune préoccupation des choses de la terre.
Dés lors, refuser de nous soumettre à une Loi si douce, ne serait-ce pas faire
preuve d’une insolente témérité ? Pensons donc à ces terribles châtiments dont
Dieu a frappé ceux qui l’ont foulée aux pieds, comme nous pouvons le voir dans
le Livre des nombres 19. Cet exemple nous sera utile.
Et pour ne point tomber dans un si grand péché, il sera très avantageux que nous
ayons souvent à l’esprit les premiers mots de ce troisième Commandement:
« souvenez-vous ». Puis nous nous remettrons devant les yeux le tableau des
avantages et des privilèges que nous assure l’observation du Dimanche, ainsi
que nous l’avons dit plus haut, et nous ne manquerons pas de nous arrêter à une
foule d’autres considérations de ce genre, qu’un Pasteur sage et appliqué saura
développer dans l’occasion avec toute l’ampleur nécessaire.
19 Num., 15, 32 et seq.
(Page 310)
Chapitre trente-deuxième — Du quatrième Commandement
Honorez votre Père et votre mère, afin que vous viviez longtemps sur la terre
que le Seigneur Dieu vous donnera.
Les trois Commandements que nous venons d’expliquer sont les premiers à
cause de la dignité. Et de l’excellence de leur objet. Ceux que nous abordons
maintenant ne tiennent que le second rang, mais on peut dire qu’ils ne sont pas
moins nécessaires. Les premiers se rapportent directement à notre fin qui est
Dieu ; les seconds ont pour objet immédiat la Charité envers le prochain, mais
logiquement, c’est-à-dire, s’ils atteignent leur but, ils nous mènent aussi à Dieu,
ce but suprême pour lequel nous aimons le prochain lui-même. Ce qui a fait dire
à Notre-Seigneur Jésus-Christ 1 que le précepte d’aimer Dieu et le précepte
d’aimer le prochain sont deus Commandements semblables. Quant à celui que
nous expliquons ici, à peine peut-on dire et énumérer les avantages immenses
qu’il renferme. Ses fruits sont abondants et exquis. Il est comme le signe qui fait
briller notre soumission et notre attachement au premier Commandement.
« Celui qui n’aime point son frère qu’il voit, dit l’Apôtre Saint Jean, 2 comment
peut-il aimer Dieu qu’il ne voit pas ? » On peut dire de même: si nous n’avons
ni respect ni amour pour nos parents, que nous devons aimer selon Dieu, eux
que nous avons presque continuellement sous les yeux, quel honneur et quel
culte aurons-nous pour Dieu qui est aussi notre Père — Père tout puissant et
infiniment bon, mais qui ne tombe jamais sous nos regards ? On voit par là
combien ces deux Commandements ont de rapports l’un avec l’autre.
Ce quatrième précepte est d’une application très étendue. Outre ceux qui nous
ont donné la vie, il est un grand nombre de personnes qu’il nous fait un devoir
d’honorer comme nos pères et nos mères, à cause de leur autorité, de leur
dignité, du besoin que nous avons d’elles, ou de l’excellence de leurs fonctions.
II rend aussi moins lourde la charge des parents et des supérieurs, dont le soin
principal est d’amener ceux qui sont placés sous leur autorité à vivre dignement
et d’une manière conforme à la Loi divine. Or il est évident que cette tâche leur
deviendra très facile si leurs inférieurs sont convaincus que c’est Dieu Luimême
qui leur impose l’obligation d’honorer leurs pères et leurs mères.
Pour atteindre ce but, il est nécessaire de connaître la différence qui existe entre
les préceptes de la première table et ceux de la seconde.
§ I. — DIFFÉRENCE DES TROIS PREMIERS COMMANDEMENTS ET
DES SUIVANTS.
Voici ce que le Pasteur expliquera tout d’abord. Il enseignera que les divins
préceptes du Décalogue furent gravés sur deux tables différentes. La première,
comme nous l’apprennent les Saints Pères, contenait les trois Commandements
1 Matth., 22, 39. —- Marc., 12, 31.
2 Joan., 4, 20.
(Page 311)
que nous venons de commenter, et la seconde les sept autres. Cet ordre est
absolument logique, et nous fait comprendre par avance l’importance relative
des préceptes, par la place même qu’ils occupent. tout ce que la Loi divine, en
effet, ordonne ou défend dans nos Saints Livres se rapporte toujours à deux
catégories. L’amour de Dieu ou l’amour du prochain, voilà le fond de toutes ses
prescriptions. Or, les trois Commandements précédents nous apprennent quel
amour nous devons à Dieu, et les sept qui suivent renferment les devoirs de
Charité que les hommes sont obligés de pratiquer les uns envers les autres. Ce
n’est donc pas sans raison qu’on les a divisés en préceptes de la première table,
et en préceptes de la seconde.
Les trois premiers Commandements dont nous avons parlé ont Dieu pour objet,
c’est-à-dire le souverain bien. L’objet des autres est le bien du prochain. Les
premiers proposent l’amour souverain, les seconds, l’amour le plus grand après
l’amour souverain. Les uns regardent la fin suprême elle-même, les autres
seulement ce qui se rapporte à cette fin.
Au reste l’amour de Dieu ne dépend que de Lui-même, puisque c’est pour Luimême
et non à cause d’un autre que Dieu doit être souverainement aimé.
L’amour du prochain, au contraire, a sa source dans l’amour de Dieu qui doit
être en effet sa règle invariable. Car si nous aimons nos parents, si nous
obéissons à nos supérieurs, si nous respectons ceux qui sont au dessus de nous,
ce doit être principalement parce que Dieu est le Créateur, parce qu’Il a voulu
les élever au dessus de nous, et que par leur entremise II veille sur les autres
hommes, les gouverne et les conserve. Et comme c’est Dieu lui-même qui nous
commande de les honorer, nous devons le faire précisément par le motif qui les
a rendus dignes de cet honneur. D’où il suit que l’honneur que nous rendons à
nos pères et mères semble plutôt se rapporter à Dieu qu’à eux personnellement.
C’est ce qu’on peut voir dans Saint Matthieu, quand il est question du respect
envers les supérieurs. 3 « Celui qui vous reçoit me reçoit. » L’Apôtre Saint Paul,
dans son Epître aux Ephésiens, ne craint pas de dire: 4 « Serviteurs, obéissez à
ceux qui sont vos maîtres selon la chair, avec crainte, avec respect, et dans la
simplicité de votre coeur, comme à Jésus-Christ Lui-même. ne les servez pas
seulement lorsqu’ils ont l’oeil sur vous, comme si vous ne vouliez que plaire aux
hommes, mais comme vrais serviteurs de Jésus-Christ. »
Mais remarquons-le bien, ni nos hommages, ni notre piété, ni le culte que nous
rendons à Dieu ne seront jamais parfaits, car l’amour que nous Lui devons n’a
pas de limites et peut s’accroître indéfiniment. Il est même nécessaire que cet
amour devienne de jour en jour plus ardent et plus fort, puisque Lui-même veut
que nous L’aimions 5 de tout notre coeur, de toute notre âme et de toutes nos
forces. Au contraire l’amour que nous avons pour le prochain a ses limites ; vu
3 Matth., 10, 40.
4 Eph., 6, 5.
5 Deut., 4, 5. Luc., 10, 27. —————– Matth., 22, 37, 38, 39.
(Page 312)
que le Seigneur nous ordonne de l’aimer comme nous-mêmes. Celui donc qui
dépasserait ces bornes, et qui en viendrait à aimer Dieu et le prochain d’un
amour égal, commettrait un grand crime. « Si quelqu’un vient à Moi, dit le
Seigneur, 6 et ne hait pas son père, sa mère, sa femme, ses enfants, ses frères,
ses sueurs et même sa propre vie, celui-là ne saurait être mon disciple. »
Et c’est dans ce même esprit qu’Il dit à un jeune homme qui voulait d’abord
inhumer son père, et Le suivre, après 7 « Laissez les morts ensevelir les morts. »
Mais cette vérité devient plus claire encore par ces paroles que Saint Matthieu
met dans la bouche de Notre-Seigneur: 8 « Celui qui aime son père ou sa mère
plus que Moi, n’est pas digne de Moi. »
Nous ne pouvons douter cependant que nous ne soyons obligés d’avoir pour nos
parents un amour très grand et un respect très profond. Mais avant tout la piété
exige que nos premiers hommages et notre principal culte appartiennent à Dieu,
qui est le Principe et le Créateur de toutes choses. Elle exige également que nous
aimions nos parents mortels d’ici-bas, de manière que tout, dans cet amour, ait
pour fin dernière notre Père céleste et éternel. — Que si, d’aucunes fois, il nous
commandent des choses contraires aux préceptes divins, il est hors de doute que
nous devons absolument préférer la volonté de Dieu à leurs caprices. C’est le
moment de nous rappeler cet oracle de l’Esprit Saint: 9: « Il vaut mieux obéir à
Dieu qu’aux hommes. »
§ II. — HONOREZ VOTRE PÈRE ET VOTRE MÈRE.
Après ces préliminaires, le Pasteur expliquera les mots de ce Commandement, et
d’abord ce que signifie le premier: honorez. Honorer quelqu’un c’est avoir pour
lui des sentiments d’estime, et faire très grand cas de tout ce qui se rapporte à
lui. Cet honneur suppose nécessairement l’amour, le respect, l’obéissance, le
service. Ce n’est pas sans motif que Dieu en nous donnant cette Loi a employé
ce mot honorez, au lieu de aimez ou craignez, bien que cependant nous soyons
obligés d’aimer fortement et de craindre nos parents. Car celui qui aime
n’honore pas toujours, et celui qui craint n’honore pas non plus nécessairement.
Mais celui qui honore du fond du coeur, possède par là -même l’amour et la
crainte.
Après avoir donné ces explications le Pasteur devra dire quels sont ceux qui sont
désignés par le nom de pères dans ce Commandement.
Or, quoique la Loi entende principalement ici ceux qui nous ont donné la vie,
néanmoins ce nom de pères s’applique encore à d’autres que la Loi semble aussi
avoir en vue, comme il est facile de le conclure de plusieurs endroits de la Sainte
Ecriture. En effet, outre nos pères naturels, nos Livres sacrés, ainsi que nous
6 Luc., 14, 26.
7 Luc., 9, 60.
8 Matth., 10, 37.
9 Act., 5, 29.
(Page 313)
l’avons vu plus haut, nous donnent encore d’autres pères que nous devons
respecter et honorer d’une manière spéciale. tels sont les chefs de l’Eglise, les
Pasteurs et les Prêtres, comme l’attestent ces paroles de l’Apôtre aux
Corinthiens: 10: « Je ne vous écris point ces choses, pour vous causer de la
honte ; mais je vous avertis comme mes plus chers enfants. Quand même vous
auriez dix mille maîtres en Jésus-Christ, vous n’auriez pas plusieurs pères,
puisque c’est moi qui, par l’Evangile, vous ai engendrés en Jésus-Christ. » On
dit encore dans l’Ecclésiastique: 11 « Honorons la mémoire des hommes illustres
et de nos pères dans leur postérité. »
Ceux qui exercent un commandement, une magistrature, une autorité, ceux qui
gouvernent la chose publique, reçoivent aussi le nom de pères. C’est ainsi que
Naaman était appelé père de ses serviteurs.
Nous nommons encore pères les personnes au soin, à la fidélité, à la probité et à
la sagesse desquelles d’autres sont confiés, comme par exemple les tuteurs, les
curateurs, les précepteurs, les maîtres. C’est ainsi que les enfants des prophètes
appelaient Elie et Elisée leurs pères.
Enfin nous donnons également ce nom aux vieillards, à ceux qui sont très
avancés en âge et que nous devons particulièrement respecter.
Le Pasteur, dans ses instructions, insistera donc sur ce point que nous devons
honorer tous ceux à qui on donne le nom de pères, mais surtout ceux qui sont
pères selon la chair, puisque c’est d’eux avant tout que parle la Loi. Ils sont en
effet pour nous comme une personnification du Dieu immortel ; nous
contemplons en eux l’image de notre origine. Ce sont eux qui nous ont transmis
la vie. C’est d’eux que Dieu s’est servi pour nous donner une âme et une
intelligence. Ce sont eux qui nous ont ouvert la porte des Sacrements, qui nous
ont instruits de la Religion, qui ont formé en nous l’homme et le citoyen, qui
nous ont élevés dans la pureté des moeurs et la vraie Vie chrétienne. — Le
Pasteur n’oubliera pas de faire remarquer ici que le mot de mère a été inséré très
justement dans ce Commandement. Dieu voulait nous rappeler par là tous les
services et tous les bienfaits dont nous sommes redevables à nos mères, les soins
et la sollicitude avec lesquels elles nous ont portés, les peines et les douleurs au
milieu desquelles elles nous ont mis au monde et élevés.
§ III. — EN QUOI CONSISTE L’HONNEUR DÛ AUX PARENTS.
[Si nous voulons pratiquer ce Commandement comme Dieu nous le demande], il
faut que l’honneur et les égards que nous témoignons à nos pères et mères
procèdent de l’amour que nous avons pour eux, c’est-à-dire d’un sentiment
sincère et profond de l’âme. Et certes, nous le leur devons bien, à cause de la
tendresse qu’ils ont pour nous ; tendresse telle qu’ils ne reculent devant aucune
fatigue, aucun effort, aucun danger pour nous la prouver, et que rien ne peut leur
10 2 Cor., 4, 14.
11 Eccl., 44, 1.
(Page 314)
être plus agréable que de se sentir aimés par des enfants que de leur côté ils
aiment si vivement. Joseph qui, après le Pharaon, était le plus puissant et le plus
honoré de toute l’Egypte, reçut son père à son arrivée dans ce pays avec les plus
grandes marques d’honneur. Salomon, voyant un jour sa Mère venir à lui, se
leva, la salua avec un profond respect, et la fit asseoir à sa droite sur le trône
royal.
Il est encore d’autres devoirs que nous devons accomplir envers nos parents, si
nous voulons leur rendre tout l’honneur auquel ils ont droit. Ainsi nous les
honorons
lorsque nous demandons humblement à Dieu que tout leur réussisse très
heureusement, qu’ils soient environnés de la faveur et de la considération
publiques, et surtout aimés de Dieu, et agréables aux Saints qui sont dans le ciel.
Nous les honorons aussi, lorsque nous réglons nos dispositions sur leur jugement
et sur leur volonté. C’est le conseil de Salomon: 12 « Ecoutez, ô mon fils, les
instructions de votre père, et n’abandonnez point la loi de votre mère. Ces
instructions et cette obéissance seront un ornement pour votre tête et comme un
collier à votre cou. » Saint Paul a des recommandations du même genre 13 :
« Enfants, dit-il, obéissez à vos parents dans le Seigneur ; car cela est juste. » Et
encore 14: « Enfants, obéissez en tout à vos parents, car cela est agréable à
Dieu. » D’ailleurs ces maximes trouvent leur confirmation dans l’exemple des
plus saints personnages. Quand Isaac 15 fut lié par son père pour être sacrifié, il
obéit humblement et sans résistance. Et les Réchabites, 16 pour ne jamais
désobéir à leur père, s’abstinrent pour toujours de l’usage du vin.
Nous honorons encore nos parents, lorsque nous imitons leurs bonnes actions, et
leur conduite vertueuse. En effet, la plus grande marque d’estime que l’on puisse
donner à quelqu’un, c’est de vouloir lui ressembler.
C’est encore les honorer que de demander leur avis, et surtout de le suivre.
Nous les honorons enfin, si nous avons soin de subvenir à leurs besoins, en leur
procurant ce que réclament la nourriture et l’entretien. C’est ce que Notre-
Seigneur Jésus-Christ Lui-même nous enseigne, quand II reproche aux
Pharisiens leur impiété. 17 « Pourquoi vous-mêmes, leur dit-Il, violez-vous le
Commandement de Dieu, pour suivre votre tradition ? Car Dieu a dit: honorez
votre père et votre mère: celui qui maudira son père et sa mère sera puni de
mort. Mais vous, vous dites: quiconque dira à son père ou à sa mère: toute
offrande que je présenterai, vous servira ; celui-là n’honorera pas son père et sa
12 Prov., 1, 8.
13 Eph., 6, 1.
14 Col., 3, 20.
15 Genes., 22, 9.
16 Jer., 35, 6.
17 Matth., 15, 3, 4.
(Page 315)
mère ; et vous avez rendu vain le Commandement de Dieu à cause de votre
tradition. »
Accomplir nos devoirs envers nos pères et mères est pour nous une obligation de
tous les instants, mais surtout dans leurs maladies graves et dangereuses. C’est
alors que nous devons faire le nécessaire pour qu’ils ne soient point privés de la
Confession et des autres Sacrements que les Chrétiens sont tenus de recevoir aux
approches de la mort. Il faut aussi veiller de très près à ce qu’ils reçoivent
fréquemment la visite d’hommes pieux et craignant Dieu, capables de les
fortifier s’ils sont faibles et de les aider de leurs conseils, et s’ils sont déjà bien
disposés, d’élever de plus en plus leur âme par l’espérance de l’immortalité, afin
que, entièrement détachés des choses humaines, ils se confient uniquement à
Dieu. Ainsi fortifiés et comme environnés de ce magnifique cortège des vertus
de Foi, de Charité et de Religion, non seulement ils ne craindront pas la mort
puisqu’elle est inévitable, mais même ils la désireront puisqu’elle ouvre
directement l’éternité.
En dernier lieu, nous honorons encore nos parents après leur mort, en leur
faisant des funérailles dignes d’eux, en leur donnant une sépulture convenable,
en faisant célébrer pour eux des Sacrifices anniversaires, et en exécutant avec
fidélité leurs dernières volontés.
§ IV. — QUI SONT CEUX QUE L’ON DOIT ENCORE HONORER
AVEC LES PARENTS, ET COMMENT ?
Ce n’est pas seulement envers ceux qui nous ont transmis la vie naturelle que
nous sommes redevables des devoirs dont nous venons de parler, c’est aussi
envers ceux qui portent le nom de pères, c’est-à-dire les Evêques, les Prêtres, les
rois, les princes, les magistrats, les tuteurs, les curateurs, les maîtres, les
précepteurs, les vieillards et autres semblables. tous méritent de ressentir les
effets, de notre charité, de notre obéissance et de nos efforts, mais pas au même
degré.
Voici ce qui est écrit des Evêques et des Prêtres: 18 « Que les Prêtres qui
gouvernent bien soient doublement honorés, principalement ceux qui travaillent
à prêcher et à instruire. » Et quelles marques d’affection profonde les Galates
ne donnèrent-ils pas à l’Apôtre Saint Paul, pour qu’il pût rendre à leur
bienveillance ce témoignage incroyable : 19 « Oui, je l’atteste, vous étiez prêts
alors, si la chose eût été possible, à vous arracher les yeux pour me les
donner ? »
Il faut aussi fournir aux Prêtres les choses qui leur sont nécessaires pour vivre. «
Quel est le soldat, demande l’Apôtre, 20, qui fait la guerre à ses dépens ? » et
18 1 Tim., 5, 17.
19 Gal., 4, 15.
20 1 Cor., 9, 7.
(Page 316)
n’est-il pas écrit dans l’Ecclésiastique ? 21 « Honorez les Prêtres purifiez-vous
par les oblations présentées de vos mains, donnez-leur la part des prémices et
des hosties d’expiation, comme il a été ordonné. » L’Apôtre enseigne qu’il faut
aussi leur obéir. 22 « Obéissez, dit-il, à vos conducteurs et soyez-leur soumis, car
ils veillent sur vos âmes comme devant en rendre compte. » Bien plus, Notre-
Seigneur Jésus-Christ commande d’obéir même aux mauvais Prêtres, lorsqu’il
dit, en parlant des Scribles et des Pharisiens : 23 « Ils sont assis sur la chaire de
Moise ; en conséquence, faites tout ce qu’ils vous ordonnent, mais ne faites
point ce qu’ils font ; car ils disent ce qu’il faut faire et ne le font point. »
Il en faut dire autant des rois, des princes, des magistrats et de tous ceux à qui
nous devons être soumis. L’Apôtre Saint Paul, dans son Epître aux Romains, 24
s’étend longuement sur l’honneur, les égards et le respect qui leur sont dus.
Ailleurs, 25 il nous avertit que nous devons prier pour eux. Saint Pierre nous dit à
son tour: 26 « Soyez soumis, pour l’amour de Dieu, à toute créature revêtue du
pouvoir, soit au roi comme au souverain, soit au gouverneur, comme étant
envoyé par lui. » — Car si nous leur rendons honneur, c’est à Dieu que cet
honneur s’adresse. Les dignités humaines, si hautes qu’elles soient, n’obtiennent
nos respects et nos hommages, qu’autant que nous voyons en elles l’image de la
puissance même de Dieu. Et en agissant ainsi, nous vénérons en même temps la
divine Providence qui confie à quelques hommes la charge des fonctions
publiques, et qui se sert d’eux comme d’autant de ministres qui tiennent d’Elle
leur pouvoir.
S’il se rencontre parfois des magistrats indignes, ce n’est ni leur perversité, ni
leur malice que nous honorons, mais l’autorité divine qui est en eux. Et même,
ce qui paraîtra peut-être incroyable, les inimitiés, les colères, les haines
implacables qu’ils peuvent nourrir dans leur coeur contre nous, ne sont point des
raisons suffisantes pour nous dispenser de nos devoirs envers eux. David ne
rendit-il point les plus grand services à Saül, quoique celui-ci fût son plus cruel
ennemi ? C’est ce qu’il nous rappelle lui-même par ces paroles: 27 « J’étais
pacifique avec ceux qui haïssent la paix. »
Cependant, s’ils avaient le malheur d’ordonner quelque chose de mauvais ou
d’injuste, comme alors ils n’agiraient plus de par cette autorité légitime qu’ils
ont reçue de Dieu, mais en suivant leurs sentiments injustes et pervers, nous ne
serions obligés en aucune façon de leur obéir.
Quand le Pasteur aura exposé successivement les différents points que nous
venons de traiter, il ne manquera pas de faire remarquer combien est belle et
21 Eccl., 7, 33.
22 Hebr., 13, 17.
23 Matth., 23, 2, 3.
24 Rom., 13, 1.
25 1 Tit., 2, 2.
26 1 Pet., 2, 13.
27 Psal., 119, 7.
(Page 317)
convenable la récompense réservée à ceux qui observent ce quatrième
Commandement de Dieu. Or le premier fruit de leur obéissance, c’est une
longue vie. On mérite en effet de jouir très longtemps d’un bienfait dont on
garde fidèlement la mémoire. Ceux donc qui honorent leurs parents et qui leur
témoignent une vive reconnaissance pour le bienfait de la vie et de la lumière,
ont droit à jouir de la vie jusqu’à la plus grande vieillesse. Mais cette promesse
divine veut être expliquée plus au long. Il faut savoir qu’elle n’a pas seulement
pour objet la Vie Eternelle et bienheureuse, mais encore cette vie que nous
avons à passer sur la terre. Saint Paul exprime très bien cette vérité quand il dit:
28 « La piété est utile à tout: elle a les promesses de la vie présente et celles de la
vie future. »
Et qu’on veuille bien le croire, cette récompense n’est ni vile, ni méprisable,
encore que de très saints personnages comme Job 29, David 30, et Saint Paul 31
aient désiré la mort, et qu’il soit peu agréable de voir sa vie se prolonger, quand
on est accablé de chagrin et de misère. Car ces paroles qui accompagnent la
promesse divine : Que le Seigneur voire Dieu vous donnera, n’assurent pas
seulement la longueur de la vie mais encore le repos, la tranquillité, la santé
nécessaires pour vivre heureusement. Aussi bien le Deutéronome ne dit pas
seulement: 32 « afin que vous viviez longtemps, » il ajoute: « afin que vous soyez
heureux sur la terre. » Et l’Apôtre, plus tard, 33 redit la même chose.
Dieu accorde ces biens à ceux dont Il veut récompenser la piété, autrement Il ne
serait ni fidèle ni constant dans ses promesses ; puisqu’il arrive quelquefois que
les enfants qui se distinguent le plus par leur piété filiale, ne jouissent pas pour
cela d’une longue existence. Si Dieu le permet ainsi, c’est à coup sûr pour leur
plus grand bien. Ils sortent de la vie, avant d’avoir abandonné le chemin de la
vertu et du devoir 34. « Ils sont enlevés, disent nos Saints Livres, de peur que la
malice ne corrompe leur esprit, et que l’illusion ne séduise leur âme. » Ou bien
encore parce que, au moment où la ruine et le bouleversement de toutes choses
menacent le monde, ils sont dégagés des liens du corps pour échapper aux
calamités publiques. Le juste, dit le Prophète 35, « a été soustrait à la malice des
hommes, » de peur que son innocence et son salut même ne fussent en danger,
lorsque Dieu par ses châtiments punirait les crimes des hommes ; ou enfin, pour
leur épargner dans les temps de grande désolation, les douleurs, les deuils et les
amertumes que nous cause la mort de nos amis et de nos proches. C’est la raison
28 Tim., 4, 8.
29 Job., 3.
30 Psal., 119, 5.
31 Philipp., 1, 23.
32 Deut., 5, 16.
33 Eph., 6, 3.
34 Sap., 4, 10, 11.
35 Is., 57, 1.
(Page 318)
pour laquelle nous devons être saisis de crainte lorsque Dieu rappelle à Lui les
gens de bien par une mort prématurée.
§ VI. — CHATIMENT RÉSERVÉ A CEUX QUI VIOLENT LE
QUATRIÈME PRÉCEPTE.
Mais si Dieu promet une récompense et des avantages aux enfants qui sont
reconnaissants envers leurs parents, il réserve des peines terribles aux fils ingrats
et dénaturés. Il est écrit: 36 « Celui qui aura maudit son père ou sa mère sera
puni de mort ; et 37 celui qui afflige son père et chasse sa mère est un misérable
et un infâme ; puis encore: 38 « Celui qui maudit son père ou sa mère, verra sa
lampe s’éteindre au milieu des ténèbres. » Et enfin 39 que l’oeil qui insulte à son
père, et qui tourne en dérision l’enfantement de sa mère, soit arraché par les
corbeaux des torrents °t dévoré par les fils de l’aigle. » nous voyons dans
l’Ecriture que souvent la colère de Dieu s’est appesantie sur les enfants qui
avaient outragé leurs parents. David ne reste point sans vengeance. Son fils
révolté Absalon meurt percé de trois coups de lance: juste punition de son crime.
De même il est écrit de ceux qui n’obéissent point aux Prêtres 40: « Celui qui
s’enorgueillira, ne voulant point obéir au commandement du Prêtre qui en ce
temps-là sera ministre du Seigneur notre Dieu, ni d la sentence du juge ; celui-là
mourra. »
§ VII. — DEVOIRS DES PARENTS ET DES SUPÉRIEURS ENVERS
LEURS ENFANTS ET LEURS INFÉRIEURS.
Si la Loi divine ordonne aux enfants d’honorer leurs parents, de leur obéir, de
les respecter, elle fait aussi aux parents une obligation et une charge spéciale
d’élever leurs enfants dans des principes parfaits et des moeurs pures, de leur
donner d’excellentes règles de conduite, de les habituer à la pratique des devoirs
de la Religion, et de leur inspirer pour Dieu un profond et inviolable respect.
Ainsi, nous dit l’Ecriture, firent les parents de la chaste Suzanne.
Que le Pasteur ait donc soin de rappeler aux pères et mères qu’ils sont obligés de
donner à leurs enfants des leçons de vertu, de justice, de continence, de modestie
et de sainteté. Ils doivent surtout éviter trois défauts, qui ne sont que trop
communs
Le premier, de les traiter trop durement, soit en paroles, soit en actions. Saint
Paul, dans son Epître aux Colossiens ne dit-il pas 41: « Vous, pères, ne provoquez
point vos enfants à la colère, de peur qu’ils ne tombent dans l’abattement. » Car
s’ils craignent tout, ils sont en grand danger de perdre tout courage. Le Pasteur
36 Exod., 21, 16, 17.
37 Prov., 19, 26.
38 Prov., 20, 20.
39 Prov., 30, 17.
40 Deut., 17, 12.
41 Col., 3, 21.
(Page 319)
leur recommandera donc d’éviter une trop grande sévérité, et de corriger leurs
enfants plutôt que de s’en venger.
Le second défaut, d’user d’une molle indulgence, quand les enfants ont commis
quelque faute, et qu’il faudrait les réprimander et sévir contre eux. Il arrive
souvent que la trop grande douceur, et la trop grande facilité des parents
dépravent les enfants. Pour les détourner de cette indulgence mauvaise, le
Pasteur n’hésitera pas à leur citer l’exemple du grand prêtre Héli qui, pour avoir
été trop bon envers ses fils, fut frappé par Dieu du dernier châtiment 42.
Le troisième enfin, et c’est le plus honteux, de se proposer dans l’éducation et
l’instruction de leurs enfants des desseins condamnables, comme le font, hélas !
un trop grand nombre de parents, qui n’ont d’autre pensée et d’autre soin que
celui de laisser à leurs enfants des richesses, de l’argent, un vaste et magnifique
patrimoine. Ils ne les forment point à la religion, à la piété, pas même à
l’exercice d’un emploi honorable, mais au contraire à l’avarice et à
l’augmentation de leur fortune, peu jaloux de la considération et du salut de
leurs enfants, pourvu qu’ils soient riches et opulents. Peut-on dire, peut-on
imaginer rien de plus déplorable ? C’est ainsi qu’ils en font plutôt les héritiers de
leurs crimes et de leurs désordres que de leur opulence ; et au lieu de les guider
vers le ciel, ils les entraînent aux supplices éternels de l’enfer.
Que le Prêtre donc fasse entendre aux parents les meilleures instructions ! qu’il
les excite à imiter le saint homme Tobie et ses vertus, afin qu’ayant formé leurs
enfants comme il convient au service de Dieu et à la sainteté, ils en recueillent à
leur tour les fruits les plus abondants d’amour, de respect et d’obéissance.
42 1 Reg., 4, 18.
(Page 320)
Chapitre trente-troisième — Du cinquième Commandement
VOUS NE TUEREZ POINT.
Le grand bonheur promis aux pacifiques, puisqu’ils seront appelés enfants de
Dieu 1, est pour les pasteurs un motif bien puissant de faire connaître ce
Commandement aux Fidèles avec tout le soin et toute la clarté possibles. Car
pour établir la concorde entre les hommes, il n’est pas de moyen plus efficace
que de les amener tous, par une explication parfaite, à l’observer religieusement
comme ils le doivent. Alors il sera permis d’espérer que vivant dans une
conformité parfaite de sentiments, ils s’appliqueront à entretenir au milieu d’eux
l’union et la paix.
Ce qui montre encore combien il est nécessaire d’insister sur ce précepte, c’est
qu’aussitôt après le déluge, la première et l’unique défense que Dieu fit aux
hommes fut la transgression de ce Commandement 2: « Je demanderai compte
de votre sang à quiconque l’aura versé, soit l’homme, soit la bête. » Et dans
l’Evangile, lorsque Notre-Seigneur rappelle les Commandements de la Loi de
Moise, le premier qu’Il explique, nous dit Saint Matthieu, est précisément celuici
3: « Il a été dit aux anciens: vous ne tuerez point », et le reste qui est rapporté
au même endroit.
De leur côté les Fidèles doivent écouter avec attention et empressement ce qu’on
leur dit de ce précepte, puisqu’il est fait pour protéger la vie de chacun de nous
en particulier et que ces paroles: Vous ne tuerez point, défendent absolument
l’homicide. Ainsi donc chaque homme doit recevoir ce Commandement avec
autant de joie que si Dieu lui défendait, sous les peines et les menaces les plus
terribles, d’attenter à sa propre vie. Mais si nous devons aimer à entendre parler
de ce précepte nous devons aimer également à éviter le mal qu’il défend.
En expliquant Lui-même cette Loi, Notre-Seigneur Jésus-Christ a montré qu’elle
renferme deux choses: l’une qui nous est défendue, c’est de tuer ; l’autre qui
nous est commandée, c’est d’avoir une charité et un amour sincères pour nos
ennemis, de vivre en paix avec tout le monde, et de supporter patiemment toutes
les souffrances de la vie.
§ I. — QUELS SONT LES MEURTRES QUI NE SONT POINT ICI
DÉFENDUS.
Dans la partie du précepte qui défend le meurtre, il faut d’abord faire remarquer
aux Fidèles qu’il y a des meurtres qui ne sont point compris dans cette défense.
Ainsi il n’est pas défendu de tuer les bêtes ; puisque Dieu nous a permis de nous
en nourrir, Il nous a permis par là -même de les tuer. Ce qui a fait dire à Saint
1 Matth., 5, 9.
2 Genes., 9, 5.
3 Matth., 5, 21.
(Page 321)
Augustin 4 : « Lorsque nous lisons ces paroles: Vous ne tuerez point, cela ne
peut s’entendre des arbres qui n’ont aucune sensibilité, ni des animaux sans
raison, parce qu’ils ne nous sont unis par aucun lien social. »
Il est une autre espèce de meurtre qui est également permise, ce sont les
homicides ordonnés par les magistrats qui ont droit de vie et de mort pour sévir
contre les criminels que les tribunaux condamnent, et pour protéger les
innocents. Quand donc ils remplissent leurs fonctions avec équité, non
seulement ils ne sont point coupables de meurtre, mais au contraire ils observent
très fidèlement la Loi de Dieu qui le défend. Le but de cette Loi est en effet de
veiller à la conservation de la vie des hommes, par conséquent les châtiments
infligés par les magistrats, qui sont les vengeurs légitimes du crime, ne tendent
qu’à mettre notre vie en sûreté, en réprimant l’audace et l’injustice par les
supplices. C’est ce qui faisait dire à David 5: « Dés le matin je songeais à
exterminer tous les coupables, pour retrancher de la cité de Dieu les artisans
d’iniquité. »
Par la même raison, ceux qui, dans une guerre juste, ôtent la vie à leurs ennemis,
ne sont point coupables d’homicide, pourvu qu’ils n’obéissent point à la cupidité
et à la cruauté, mais qu’ils ne cherchent que le bien public. Les meurtres qui se
font par la volonté formelle de Dieu ne sont point non plus des péchés. Les
enfants de Lévi qui firent périr en un seul jour tant de milliers d’hommes ne
commirent aucune faute. Après le massacre, Moïse leur dit: 6 « Vous avez
aujourd’hui consacré vos mains au Seigneur. » Celui qui involontairement et
sans préméditation donne la mort à quelqu’un, n’est pas coupable non plus.
Voici ce que le Deutéronome dit à ce sujet: 7 « Celui qui, sans y penser, aura
frappé un autre avec lequel il n’aura point eu de dispute les deux jours
précédents, et qui étant allé avec lui dans une forêt simplement pour y couper du
bois, lui aura donné un coup et l’aura tué avec sa cognée qui lui aura échappé
des mains, ou qui a quitté son manche, ne sera point coupable de la mort de cet
homme. » Ces sortes de meurtres ne sont ni volontaires ni commis à dessein, ils
ne sauraient donc être mis au nombre des péchés. C’est ce que nous confirme
Saint Augustin: 8 « Si contre notre volonté, dit-il, il arrive du mal des actions
que nous faisons licitement et pour le bien, ce mal ne doit pas nous être
imputé. »
Toutefois il est deux cas où nous pouvons être coupables d’homicide, sans qu’il
y ait eu préméditation de notre part
En premier lieu, si quelqu’un vient à tuer son semblable, en faisant une action
injuste ; par exemple, en frappant une femme enceinte à coups de pied, ou à
4 S. Aug. de Civ. Dei, lib., 1, cap., 20.
5 Psal., 100, 8.
6 Exod., 32, 29.
7 Deut., 19, 4 et seq.
8 S. Aug. Ep., 154.
(Page 322)
coups de poing, de manière à causer la mort de son enfant ; sans doute il n’est
pas volontairement cause de cette mort, mais il en est coupable, par la raison
qu’il lui est absolument défendu de frapper une femme enceinte. En second lieu,
si on donne la mort à quelqu’un par imprudence, et faute d’avoir pris les
précautions et les soins nécessaires, pour éviter un tel malheur.
De même encore, celui qui en défendant sa propre vie tue son agresseur, malgré
les précautions qu’il prend pour ne le point frapper mortellement, n’est
nullement coupable d’homicide. tous ces meurtres dont nous venons de parler ne
tombent point sous les prescriptions de la Loi. Mais les autres sont absolument
défendus, soit qu’on les considère du côté de celui qui donne la mort, ou du côté
de celui qui la reçoit, ou enfin selon les différentes manières dont l’homicide
peut être commis.
§ II. — MEURTRES DÉFENDUS.
Et d’abord la loi défend le meurtre à tout le monde. Elle n’excepte personne ; ni
riches, ni pauvres, ni puissants, ni maîtres, ni parents. Elle ne fait aucune
distinction. Défense à tous de tuer.
Défense de tuer qui que ce soit ! La Loi s’étend à tous. Il n’est personne, quelle
que soit la bassesse de sa condition, qui ne soit protégé par elle.
Bien plus, défense de se tuer soi-même. nul n’a assez de pouvoir sur sa propre
vie, pour se donner la mort quand il lui plait. C’est pour cela que la Loi ne dit
pas: vous ne tuerez point les autres, mais simplement: vous ne tuerez point.
Si maintenant nous examinons les différentes manières de commettre un
meurtre, il n’en est point qui ne soit interdite par ce précepte. non seulement il
n’est permis à personne d’ôter la vie à son semblable de ses propres mains, ou
avec le fer, la pierre, le bâton, le lacet ou le poison, mais il est encore défendu
d’y contribuer de ses conseils, de ses moyens, de son secours ou de quelque
manière que ce soit. C’est pourquoi les Juifs firent preuve d’un aveuglement
bien étrange, en s’imaginant qu’ils observaient ce précepte, pourvu seulement
qu’ils n’eussent pas commis le meurtre de leurs mains.
§ III. — AUTRES CHOSES DÉFENDUES PAR CE PRÉCEPTE.
Un Chrétien qui sait, par l’interprétation de notre Seigneur Jésus-Christ Luimême,
que la Loi dont nous parlons est spirituelle, c’est-à-dire qu’elle nous
ordonne d’avoir non seulement les mains pures, mais encore le coeur droit et
irréprochable, ce Chrétien, disons-nous, ne peut se contenter de ce que les Juifs
regardaient comme surabondant. Ainsi, d’après l’enseignement de l’Evangile,
nous n’avons même pas le droit de nous mettre en colère contre notre frère.
Notre-Seigneur ne dit-il pas ? 9 « Mais Moi Je vous le dis, quiconque se met en
colère contre son frère, sera condamné par le jugement ; celui qui dira à son
9 Matth., 5, 22.
(Page 323)
frère: Raca, sera condamné par le conseil ; et celui qui l’appellera fou, méritera
d’être condamné au feu éternel de l’enfer. »
Ces paroles nous montrent clairement que celui qui se met en colère contre son
frère, même s’il tient sa colère renfermée dans son coeur, ne laisse pas d’être
coupable ; que celui qui la fait éclater au dehors d’une manière quelconque,
commet un péché grave, et son péché est bien plus grave encore s’il ne craint
pas de traiter son frère avec dureté, et de le charger d’injures.
Ceci est vrai, lorsque nous nous mettons en colère sans raison. Mais il y a une
colère légitime et selon Dieu c’est celle qui nous fait réprimander, quand elles
sont en faute, les personnes placées sous nos ordres et qui nous doivent
obéissance. La colère du Chrétien ne procède point des sens, ni des émotions de
la passion, elle vient du Saint-Esprit, dont nous sommes les temples, et il faut
que Jésus-Christ habite dans ces temples.
Il est encore beaucoup d’autres choses que notre Seigneur nous a
recommandées, et qui tiennent à l’observation parfaite de ce Commandement.
Par exemple: 10 « Ne résistez pas à ceux qui vous maltraitent. Si quelqu’un vous
a frappé sur la joue droite, présentez-lui encore l’autre. Si quelqu’un veut
plaider contre vous pour vous prendre votre tunique, abandonnez-lui encore
votre manteau. Et si quelqu’un vous force de faire mille pas avec lui, faites-en
deux mille. »
De tout ce que nous venons de dire il est aisé de conclure combien les hommes
sont enclins aux péchés défendus par ce Commandement, et par conséquent
combien il s’en trouve, hélas ! qui sont homicides, non de la main, mais du
coeur.
§ IV. — MOYENS D’ÉVITER LES FAUTES CONTRAIRES AU
CINQUIÈME COMMANDEMENT.
L’écriture ne manque pas de remèdes à opposer à un mal si funeste. Le devoir
du Pasteur sera donc de les indiquer soigneusement aux Fidèles. Or, le remède le
plus efficace est de leur faire comprendre combien l’homicide est un crime
énorme ; et cette vérité peut se prouver par plusieurs passages très importants de
nos Saints Livres, où nous voyons Dieu détester tellement l’homicide qu’il nous
assure qu’Il vengera la mort de l’homme sur les bêtes, et qu’Il ordonne de tuer
l’animal qui aura seulement blessé un homme. Et si Dieu a voulu inspirer à
l’homme tant d’horreur du sang, c’est uniquement pour le détourner par tous les
moyens du crime affreux de l’homicide, et en préserver autant son coeur que ses
mains.
Les homicides sont les ennemis les plus acharnés du genre humain et même de
la nature ; car ils détruisent, autant qu’il est en eux, l’oeuvre de Dieu, en
détruisant l’homme pour lequel Il nous atteste qu’Il a fait toutes choses. Il y a
10 Matth., 5, 39.
(Page 324)
plus: comme il est défendu dans la Genèse de tuer l’homme, parce que Dieu l’a
créé à son image et à sa ressemblance, celui-là Lui fait une injure insigne, qui
porte pour ainsi dire sur Lui une main criminelle, en faisant disparaître son
image du milieu du monde. C’est en méditant devant Dieu cette triste vérité que
David se plaint si amèrement des hommes sanguinaires. 11 « Leurs pieds, dit-il,
sont agiles pour répandre le sang. » Il ne dit pas simplement: ils tuent, mais: ils
répandent le sang. Or il emploie ces mots pour faire ressortir davantage
l’énormité de cet abominable crime et la cruauté insensée de ceux qui le
commettent. De même encore pour montrer avec quelle précipitation ils sont
poussés au mal par une sorte de violence diabolique, il dit: leurs pieds sont
agiles.
§ V. — CE QUI EST COMMANDÉ PAR CE PRÉCEPTE.
Cette deuxième partie du précepte ne défend pas ; elle commande. Et ce que
Notre-Seigneur Jésus-Christ exige de nous, c’est que nous vivions en paix avec
tout le monde. Voici d’ailleurs comme Il explique ce commandement: 12 « Si
lorsque vous présentez votre offrande à l’Autel, vous vous souvenez que votre
frère a quelque chose sur le coeur contre vous, laissez là votre offrande devant
l’Autel et allez d’abord vous réconcilier avec votre frère, puis vous viendrez
faire votre offrande. » Le Pasteur aura soin d’expliquer ces paroles de manière à
faire comprendre que notre Charité doit s’étendre à tous les hommes sans
exception. Et il multipliera ses exhortations pour porter les Fidèles à cette
grande vertu de l’amour du prochain si visiblement contenue dans ce précepte.
En effet, la haine y étant clairement défendue, puisque « celui qui hait son frère
est homicide, » il s’ensuit nécessairement que l’amour et la charité envers le
prochain y sont commandés. Ce n’est pas tout, car en même temps que ce
précepte nous fait un devoir de la Charité universelle, il nous ordonne également
toutes les obligations et toutes les oeuvres qui en sont une suite naturelle. Ainsi,
« la Charité est patiente », dit Saint Paul 13, donc la patience nous est
commandée, cette patience dans laquelle Notre-Seigneur nous assure que nous
posséderons nos âmes. 14 Il en est de même de la bienfaisance, qui est l’amie et
la compagne de la Charité, car la Charité est bienfaisante 15. Or la bienfaisance
et la bonté vont très loin. Ce sont elles principalement qui font que nous
soulageons les pauvres en ce qui leur est nécessaire, que nous donnons à manger
à ceux qui ont faim, à boire à ceux qui ont soif, des vêtements à ceux qui sont
nus, en un mot que nos libéralités sont d’autant plus grandes que nous
constatons des besoins plus étendus. tous ces actes de bonté et de bienfaisance,
déjà très beaux et très méritoires par eux-mêmes, le deviennent bien davantage
11 Psal., 13, 5.
12 Matth., 5, 24.
13 Cor., 13, 4.
14 Luc., 21, 19.
15 1 Cor., 13, 4.
(Page 325)
encore, lorsque nous les exerçons envers des ennemis. Car notre Sauveur nous
dit: 16 « Aimez vos ennemis, faites du bien à ceux qui vous haïssent. » Et Saint
Paul ajoute: 17 « Si votre ennemi a faim, donnez-lui d manger ; s’il a soif,
donnez-lui à boire ; en agissant ainsi vous amasserez des charbons de feu sur sa
tête. ne vous laissez point vaincre par le mal, mais cherchez à vaincre le mal par
le bien. »
Si nous considérons enfin la loi de la Charité, toujours par rapport à la
bienveillance, nous n’aurons pas de peine à comprendre qu’elle nous oblige à
pratiquer en toutes choses la douceur, la retenue, la réserve et toutes les autres
vertus de ce genre.
Mais le devoir qui l’emporte, et de beaucoup, sur tous les autres, le devoir de
Charité par excellence, celui auquel nous devons nous exercer le plus, c’est de
remettre et de pardonner d’un bon coeur les injures qu’on nous a faites. Pour
nous amener à la pratique de cette vertu, la Sainte Ecriture, comme nous l’avons
dit plus haut, multiplie les recommandations et les exhortations. non seulement
elle appelle heureux ceux qui pardonnent en toute sincérité, mais elle leur
promet de la part de Dieu la rémission de leurs péchés ; tandis que cette
rémission est refusée à ceux qui négligent ou refusent de remplir ce devoir.
Mais comme le désir de la vengeance est pour ainsi dire inné dans le coeur de
l’homme, le Pasteur mettra tous ses soins, non seulement à rappeler aux Fidèles
qu’ils doivent oublier et pardonner les injures, mais encore à faire en sorte de le
leur persuader. Et comme les Saints Pères ont beaucoup parlé de cette matière, il
ne manquera pas de les consulter, pour vaincre l’opiniâtreté de ceux qui veulent
s’obstiner et s’endurcir dans la résolution de se venger. Il devra tenir toujours
prêts les arguments si concluants que leur piété leur a suggérés, et qu’ils ont si
bien appropriés à la question.
Il pourra se servir utilement des trois considérations suivantes :
D’abord il importe grandement de bien persuader à celui qui se croit offensé que
l’auteur principal de l’injure ou du dommage qu’il a reçu, n’est pas celui sur
lequel il désire se venger. C’est ainsi que l’avait compris Job, cet homme
admirable qui, accablé des traitements les plus cruels par les Sabéens, les
Chaldéens et le démon, ne tient d’eux aucun compte, mais se contente, en
homme droit et vraiment pieux, de prononcer ces paroles, si dignes de sa vertu et
de sa Foi: 18 « Le Seigneur m’avait tout donné, le Seigneur m’a tout ôté. »
De te !les paroles et un tel exemple de patience sont bien propres à convaincre
les Chrétiens que tout ce que nous souffrons en cette vie vient de Dieu, Père et
Auteur de toute justice et de toute miséricorde. Et sa bonté pour nous est si
16 Matth., 5, 44.
17 Rom., 12, 20.
18 Job., 1, 21.
(Page 326)
grande qu’Il ne nous punit point comme des ennemis, mais qu’Il nous corrige et
nous châtie comme ses enfants.
Et de fait, si nous voulons y réfléchir, nous devons reconnaître que les hommes,
dans les maux que nous souffrons, ne sont que les ministres et les exécuteurs de
la justice divine. On peut en venir à concevoir contre quelqu’un une haine
criminelle, et même lui souhaiter le plus grand mal, mais on ne peut lui nuire
qu’avec la permission de Dieu. Voilà pourquoi Joseph supporta patiemment les
traitements impies de ses frères, et David les injures de Séméi. Il est encore un
raisonnement qui s’applique très bien à notre sujet, c’est celui de Saint Jean
Chrysostome, et qu’il a développé avec tant de bonheur et d’habileté.
« Personne, dit-il, n’éprouve de mal que celui qu’il se fait à lui-même. Car ceux
qui croient avoir été traités d’une manière injurieuse n’auront pas de peine à
comprendre, s’ils y pensent en toute sincérité, qu’ils n’ont reçu des autres
aucune injure, aucun dommage pour leur âme, encore qu’on leur ait fait
quelques maux qui sont purement extérieurs. Au contraire, ils se font à euxmêmes
le plus grand mal, quand ils souillent leur âme par la haine, la cupidité
et la jalousie. »
En second lieu, il y a deux grands avantages pour ceux qui en vue de plaire à
Dieu pardonnent volontiers les Injures qu’on leur a faites. Le premier, c’est le
pardon de nos fautes que Dieu nous a promis, si nous pardonnons celles des
autres envers nous: d’où il est aisé de conclure combien cet acte de Charité lui
est agréable. Le second, c’est que nous nous élevons à un nouveau degré de
dignité et de perfection, car en pardonnant nous devenons en quelque sorte
semblables à Dieu, qui fait lever son soleil sur les bons et sur les méchants, et
qui fait pleuvoir sur les pécheurs comme sur les justes.
Enfin il faut avoir soin de bien montrer les inconvénients qui nous attendent, si
nous ne voulons point pardonner les injures que nous avons reçues. Le Pasteur
représentera donc à ceux qui ne peuvent se déterminer à pardonner à leurs
ennemis, que la haine n’est pas seulement un péché grave, mais encore un péché
qui tire de sa durée même une gravité sans cesse croissante. Car celui qui a le
malheur de nourrir cette passion dans son âme, a soif en quelque sorte du sang
de son ennemi. Il passera, en vue de sa vengeance, ses jours et ses nuits à rouler
dans son esprit quelque projet mauvais, toujours occupé de, pensées de meurtre
et de choses détestables. C’est pourquoi il devient impossible, ou du moins très
difficile de l’amener à pardonner, en tout ou en partie, les injures qu’il a reçues.
Aussi on a comparé très justement la haine à une plaie dans laquelle le trait reste
enfoncé.
Il est encore beaucoup d’autres inconvénients et de péchés dont la haine devient
pour ainsi dire le lien et le centre. C’est ce qui a fait dire à Saint Jean: 19 « Celui
qui hait son frère est dans les ténèbres, et il marche dans les ténèbres, et il ne
19 1 Joan., 2, 11.
(Page 327)
sait où il va, parce que les ténèbres l’ont aveuglé. » Par conséquent, il est
condamné à des chutes fréquentes ; car comment approuver les paroles ou les
actes de quelqu’un qu’on déteste ? De là des jugements téméraires et injustes,
des colères, des jalousies, des médisances et autres péchés semblables, qui
n’épargnent pas même — cela ne se voit que trop souvent — ceux qui sont unis
par les liens du sang ou de l’amitié. C’est ainsi qu’un seul péché en engendre
beaucoup d’autres.
Et certes, ce n’est pas sans motif que ce péché de la haine est appelé péché
diabolique, puisque 20 « le diable est homicide dès le commencement » Voilà
pourquoi notre Seigneur Jésus-Christ, voyant que les Pharisiens voulaient Le
faire mourir, leur disait: 21 « Le démon est votre père, et vous êtes de lui. »
Outre ce que nous venons de dire et toutes les raisons que nous avons apportées
pour faire détester ce crime, nos Saints Livres nous proposent encore contre lui
plusieurs remèdes d’une grande efficacité.
Le premier, et le meilleur de tous, est l’exemple de Notre-Seigneur Jésus-Christ,
que nous devons faire en sorte d’imiter. Lui qui ne pouvait pas même être
soupçonné du moindre péché, Lui, (l’innocence même), après avoir été
indignement battu de verges, couronné d’épines et cloué à une croix, laisse
tomber de ses lèvres cette prière si pleine de Charité: 22 « mon Père, pardonnezleur,
car ils ne savent pas ce qu’ils font, » bien que 23 son sang répandu parlât
déjà, au témoignage de l’Apôtre, plus éloquemment que celui d’Abel.
L’Ecclésiastique nous propose un autre remède. C’est la pensée de la mort et du
jugement. 24 « Souvenez-vous de vos fins dernières, dit-il, et jamais vous ne
pécherez. » En d’autres termes, pensez souvent, ou mieux ayez sans cesse dans
la pensée que vous devez mourir bientôt. Et comme alors il sera très désirable et
même très nécessaire pour vous d’obtenir la très grande miséricorde de Dieu,
vous devez dès maintenant et toujours vous remettre sous les yeux cette
miséricorde dont vous avez tant besoin. C’est le moyen d’éteindre dans votre
âme ce feu infernal de la haine et de la vengeance. Rien n’est plus propre en
effet à vous faire obtenir la divine miséricorde que l’oubli des injures et l’amour
de ceux qui vous ont offensé, vous ou les vôtres, soit en paroles, soit en actions.
20 Joan., 8, 44.
21 Joan., 8, 44.
22 Luc., 23, 24.
23 Hebr., 12, 24.
24 Eccl., 7, 40.
(Page 328)
Chapitre trente-quatrième — Du sixième Commandement
VOUS NE SEREZ POINT ADULTÈRES.
Le lien qui unit le mari et la femme est très étroit. Partant, rien ne peut leur être
plus agréable que de se sentir aimés l’un de l’autre d’un amour tendre et loyal.
Au contraire, rien ne saurait leur être plus pénible que de voir cet amour, qu’ils
se doivent et qui est si légitime, s’en aller honteusement vers d’autres. Il était
donc juste et absolument dans l’ordre qu’après la Loi qui protège la vie de
l’homme contre le meurtre. Dieu plaçât immédiatement celle qui défend
l’adultère, afin que personne n’osât violer ou détruire cette union si sainte et si
honorable du Mariage, ce foyer si ardent de Charité et d’amour.
Mais en traitant cette matière, le Pasteur ne devra manquer ni de circonspection
ni de prudence. Il traitera ce sujet avec la réserve la plus mesurée. n’est-il pas à
craindre en effet qu’en voulant expliquer longuement et en détail les différentes
manières de transgresser ce précepte, il ne vienne à dire des choses qui
pourraient troubler les âmes délicates au lieu de les éclairer ?
Or, ce Commandement est très étendu et fort complexe. Et pourtant le Pasteur
ne doit rien passer sous silence. Chaque chose doit venir à sa place.
Il se divise en deux parties, l’une qui défend formellement l’adultère, l’autre qui
nous commande implicitement la chasteté de l’âme et du corps.
Commençons d’abord par ce qui est défendu.
§ I. — DE L’ADULTÈRE.
L’adultère est la violation du droit le plus sacré qui unit par serment inviolable
les Epoux l’un à l’autre. L’Epoux qui manquerait de fidélité à son Epouse
commettrait une faute très grave ; quiconque libre pécherait avec une personne
non libre, se rendrait gravement coupable aux yeux de Dieu.
Selon Saint Ambroise et Saint Augustin, ce Commandement porté contre
l’adultère s’étend à tout ce qui est déshonnête et impur. Et nos Saints Livres,
ceux de l’Ancien, comme ceux du nouveau testament, ne nous permettent pas
d’être d’un avis différent. Ainsi, outre l’adultère, d’autres genres de libertinage
sont encore punis dans Moise. La Genèse nous rapporte un jugement de Juda
contre sa belle-fille 1, et le Deutéronome défend positivement qu’aucune des
filles d’Israël ne se livre au mal 2. Tobie faisait cette exhortation à son fils 3:
« Gardez-vous, ô mon fils, de toute impudicité » ; et l’Ecclésiastique nous dit 4:
« Rougissez de jeter les yeux sur une femme de mauvaise vie. »
1 Genes., 38, 24.
2 Deut., 23, 17.
3 Tob., 4, 13.
4 Eccl., 41, 25.
(Page 329)
Dans l’Evangile, Notre-Seigneur Jésus-Christ nous assure 5 « que du coeur
sortent les adultères et les intentions mauvaises qui rendent l’homme
coupable. » Quant à Saint Paul, c’est dans une foule de passages, et dans les
termes les plus sévères, qu’il flétrit ce péché. Ici il dit 6: « La volonté de Dieu est
que vous soyez saints et que vous évitiez l’impudicité ; là 7 Fuyez ce vice ;
ailleurs8 Evitez les impudiques ; puis 9 Qu’on n’entende pas même parler parmi
vous de ce péché, ni d’impureté de quelque sorte, ni d’avarice ; puis encore 10:
ni les impudiques, ni les adultères, ni les efféminés, ni les abominables ne seront
héritiers du Royaume de Dieu. »
La principale raison pour laquelle l’adultère est expressément défendu dans ce
Commandement, c’est que, outre la turpitude qui lui est commune avec toutes
les autres espèces d’impuretés, il est en même temps un acte d’injustice
flagrante non seulement contre le prochain, mais même contre la société civile.
Il est certain d’ailleurs que celui qui ne sait pas s’abstenir des autres péchés
d’impureté sera bien vite entraîné jusqu’à l’adultère.
Il est donc facile de comprendre qu’en défendant l’adultère, Dieu a défendu en
même temps toute sorte d’impureté, capable de souiller le corps. De plus le
libertinage intérieur du coeur est également défendu, car cette Loi est
essentiellement spirituelle. nous en avons la preuve dans ces paroles de Notre-
Seigneur Jésus-Christ 11: « Vous savez qu’il a été dit aux Anciens: vous ne serez
point adultères ; mais Moi Je vous dis que quiconque regarde une femme avec
une intention mauvaise, a déjà commis t’adultère dans son coeur. »
Voilà ce qu’il nous a semblé que le Pasteur pouvait dire en public sur cette
matière, en y ajoutant toutefois ce que le Saint Concile de Trente 12 a décrété
contre les adultères, et contre ceux qui s’exposent à vivre dans l’habitude du mal
et des fréquentations mauvaises. Il laissera de côté toutes les autres variétés de
péchés contre ce Commandement, pour n’en parler qu’en particulier, et encore,
selon que les circonstances et la situation des personnes lui en feront un devoir:
Il reste à expliquer maintenant la partie du précepte qui commande.
§ II. — CE QUI EST COMMANDÉ PAR LE SIXIÈME
COMMANDEMENT.
Il faut donc apprendre aux Fidèles et les exhorter très vivement à pratiquer avec
tout le soin possible la vertu de pureté 13, « à se purifier de tout ce qui souille la
5 Matth., 15, 19.
6 1 Thess., 4, 3.
7 1 Cor., 6, 18.
8 1 Cor., 5, 9.
9 Eph., 5, 3.
10 1 Cor., 6, 9.
11 Matth., 5, 27, 28.
12 Sess., 24, c. 28.
13 2 Cor., 7, 1.
(Page 330)
chair et l’esprit, poursuivant l’oeuvre de leur sanctification dans la crainte de
Dieu. » Il faut surtout leur faire remarquer que, si la vertu de chasteté brille d’un
éclat particulier dans ceux qui gardent religieusement l’excellente et divine vertu
de virginité, elle peut aussi être pratiquée par ceux qui vivent dans le célibat, et
même par les personnes mariées qui savent se conserver pures et innocentes de
tous les excès défendus.
Les saints Pères nous indiquent un grand nombre de remèdes pour nous
apprendre à réprimer et à dompter nos passions. Le Pasteur ne manquera pas de
les faire connaître aux Fidèles, en les expliquant avec tout le soin possible.
§ III. — REMÈDES CONTRE LES MAUVAISES PENSÉES.
Ces remèdes sont de deux sortes: les uns sont du domaine de la pensée, les
autres appartiennent à l’action.
Les remèdes qui procèdent de la pensée consistent principalement en ce que
nous comprenions très bien tout ce qu’il y a de honteux et de pernicieux dans le
péché d’impureté. Cette connaissance une fois acquise, il nous sera plus facile
de le détester. Or ce qui nous fait sentir combien ce crime est funeste, c’est que
ceux qui ont le malheur de le commettre, sont par le fait repoussés et exclus du
Royaume de Dieu. Voilà bien le dernier de tous les maux.
Sans doute, ce malheur est commun à tous les péchés mortels, mais le péché
dont nous parlons a cela de particulier que ceux qui s’en rendent coupables,
pèchent contre leur propre corps. C’est l’enseignement de l’Apôtre. Il dit
expressément 14: « Fuyez l’impudicité ; tous les autres péchés se commettent
hors de nous ; mais celui qui s’abandonne à l’impudicité pèche contre luimême,
» c’est-à-dire qu’il se fait injure en profanant sa sainteté. Voilà pourquoi
Saint Paul dit encore aux Thessaloniciens 15: « La volonté de Dieu c’est que vous
deveniez des Saints, et que vous évitiez l’impudicité, et que chacun de vous
sache posséder son corps dans la sainteté et l’honnêteté, ne suivant point les
entraînements de la passion, comme font les nations qui ignorent Dieu. »
Ensuite, ce qui est plus criminel encore, c’est que le Chrétien qui pèche
honteusement avec une femme de mauvaise vie, profane ses membres qui sont
les membres de Notre-Seigneur Jésus-Christ. « Ne savez-vous pas, dit l’Apôtre
16, que vos corps sont les membres de Jésus-Christ ? Peut-on transformer des
membres de Jésus-Christ en instruments de péché ? A Dieu ne plaise I ne savezvous
pas que celui qui pèche avec une femme de mauvaise vie se réduit au plus
honteux esclavage ? » D’ailleurs, au témoignage du même Apôtre 17, le Chrétien
est le Temple du Saint-Esprit, et violer ce temple, n’est-ce pas en chasser cet
esprit de Dieu.
14 1 Cor., 6, 18.
15 1 Thess., 4, 3.
16 1 Cor., 6, 15.
17 1 Cor., 6, 19.
(Page 331)
En ce qui concerne l’adultère, il ne faut pas oublier qu’il renferme en lui-même
une injustice très grande. Car, suivant la doctrine de Saint Paul, ceux que le
mariage unit sont tellement soumis au pouvoir l’un de l’autre 18, qu’ils ne sont
plus seuls maîtres d’eux-mêmes. Ils sont au contraire enchaînés entre eux et
asservis l’un à l’autre, au point que le mari doit se conformer à la volonté de la
femme, et la femme à celle du mari. Et par conséquent, celui des deux qui viole
un droit légitime en devenant infidèle à son serment, commet une injustice très
criminelle. Et comme la crainte de l’infamie est un motif très puissant pour
porter les hommes à l’accomplissement de ce qui est ordonné, et pour les
détourner de ce qui est défendu, le Pasteur aura grand soin de montrer aux
Fidèles que l’adultère imprime sur le front de celui qui le commet un stigmate
d’ignominie. nos Livres saints nous disent expressément: 19 « Celui qui est
adultère perdra son âme par la folie de son coeur. Il amassera sur sa tête
l’opprobre et la honte, et son infamie ne s’effacera jamais. »
Enfin la sévérité des châtiments réservés aux adultères nous démontre
suffisamment la grandeur de leur crime. On sait que la Loi de Moïse les
condamnait à être lapidés. Bien plus, ne lisons-nous pas que pour le crime d’un
seul, non seulement Dieu a frappé le coupable, mais une ville tout entière, celle
des Sichimites ? La Sainte Ecriture nous fournit encore plusieurs autres
exemples des châtiments exercés par Dieu contre ceux qui violent ce
Commandement. Le Pasteur fera bien de les rassembler et de les raconter aux
Fidèles, pour les détourner de plus en plus de ces excès abominables. Ainsi
furent détruits les habitants de Sodome et des villes voisines, les israélites qui
avaient péché avec les filles de Moab dans le désert, et les Benjamites.
Et même ceux qui échappent à la mort, n’échappent ni aux douleurs, ni aux
tourments cruels dont ils sont souvent la victime. Ils sont punis du plus terrible
des châtiments, l’aveuglement de l’esprit. Dès lors ils ne tiennent plus compte de
rien. Dieu, réputation, dignité, enfants, eux-mêmes, tout est oublié. Ils
deviennent ainsi tellement pervers et incapables, qu’on, ne peut leur confier rien
d’important, et qu’ils ne sont plus guère propres à aucune fonction sérieuse.
L’exemple de David et de Salomon nous le prouve bien. Le premier, après son
adultère, se trouva tout à coup si différent de lui-même, que de très doux qu’il
était, il devint cruel et barbare, et qu’il fit exposer à une mort certaine un de ses
plus zélés serviteurs, le fidèle Urie. Le second, livré tout entier à ses honteuses
passions, en vint à cet excès d’abandonner sa religion et d’adorer les faux dieux.
tant il est vrai que ce péché, comme dit le Prophète Osée 20, « emporte le coeur
de l’homme, » et le plus souvent même, « le rend aveugle ».
§ IV. — AUTRES REMÈDES CONTRE L’IMPURETÉ.
18 1 Cor., 7, 4.
19 Prov., 6, 32.
20 Os., 4, 11.
(Page 332)
Venons maintenant aux remèdes qui sont du domaine de l’action.
Le premier est de fuir l’oisiveté. C’est en s’énervant dans ce vice, comme dit
Ezéchiel 21, que les Sodomites se précipitèrent dans les désordres si honteux de
leurs horribles débauches,
Le second est d’éviter l’intempérance avec le plus grand soin. « Je les ai
rassasiés, dit le Prophète, et ils ont commis l’adultère. » En effet, c’est une
cause d’impureté que de prendre des aliments avec excès. C’est ce que notre
Seigneur veut nous faire entendre, quand Il nous dit: 22 « prenez garde de laisser
vos coeurs s’appesantir dans l’intempérance et l’ivresse. » Saint Paul nous dit
aussi: 23 « Ne vous enivrez point par le vin, d’où naît la luxure. »
Mais ce qui allume le plus ordinairement la passion impure dans les coeur », ce
sont les regards. C’est pourquoi Notre-Seigneur nous dit: 24 « Si votre oeil vous
scandalise, arrachez-le, et jetez-le loin de vous. » Les Prophètes avaient parlé
dans le même sens. « J’ai fait un pacte avec mes yeux, dit Job 25, pour éviter
toute pensée dangereuse. » Et d’ailleurs, nous avons des exemples presque
innombrables des désordres qui ont eu leur source dans la curiosité mauvaise des
regards. Il n’y a qu’à se rappeler le péché de David, celui du roi de Sichem, et
enfin celui des vieillards qui se firent les calomniateurs de Suzanne.
Les parures trop élégantes, si bien faites, malheureusement, pour attirer les
regards, sont encore une des sources les plus ordinaires de l’impureté. De là cet
avertissement que nous donne l’Ecclésiaste: 26 « détournez vos yeux d’une
femme parée ». Et comme les femmes sont d’ordinaire trop attachées aux
ornements du corps, il est nécessaire que le Pasteur les avertisse de temps en
temps d’éviter ce défaut, et même de leur faire entendre sur ce point le langage
sévère de l’Apôtre Saint Pierre: 27 « Que les femmes ne se parent point au
dehors par l’art de leur chevelure, par les ornements d’or, ni par la beauté des
vêtements. » Et Saint Paul, de son côté, leur défend 28 « les cheveux frisés, les
ornements d’or, les pierres précieuses, les vêtements somptueux. » Souvent en
effet ces ornements extérieurs ont fait perdre le véritable ornement de l’âme et
du corps.
Mais si la trop grande recherche dans la parure porte habituellement au péché de
l’impureté, les discours et entretiens déshonnêtes n’y conduisent pas moins. Les
propos obscènes sont comme une flamme ardente qui allume dans le coeur des
jeunes gens le feu de l’impureté. « Les entretiens mauvais corrompent les
21 Ezech., 16, 49.
22 Lac., 21, 34.
23 Eph. 5, 18.
24 Matth., 5, 29.
25 Job., 31, 1.
26 Eccl., 9, 8.
27 1 Petr., 3, 3.
28 1 Tim., 2, 9.
(Page 333)
bonnes moeurs, » dit l’Apôtre 29. Il en est de même des chants trop tendres, et
trop efféminés, des danses, des livres licencieux ou peu chastes, ainsi que des
tableaux qui représentent quelque chose de honteux. toutes ces choses doivent
être évitées avec le plus grand soin, car elles sont capables d’éveiller des
sentiments dangereux dans le coeur de la jeunesse et de l’exposer au péril. Sur ce
point le Pasteur doit surtout recommander aux Fidèles d’observer religieusement
ce que le saint Concile de Trente a réglé avec tant de sagesse et de piété.
Si l’on met tous ses soins à éviter tout ce que nous venons de rappeler, on ne
laisse presque pas de place à la passion impure. Mais il ne faut pas oublier que
les moyens les plus puissants pour la comprimer et la réduire sont la Confession
fréquente et la fréquente Communion, avec des prières assidues et ferventes,
l’aumône et le jeûne. La chasteté est un don de Dieu 30 ; qu’Il ne refuse jamais à
ceux qui le demandent comme il faut. « Il ne permet pas que nous soyons tentés
au-dessus de nos forces. »
Enfin il faut exercer le corps non seulement par des jeûnes, et spécialement par
ceux que l’Eglise prescrit, mais aussi par des veilles, par de pieux pèlerinages, et
par d’autres mortifications. C’est le moyen de dompter nos appétits mauvais, et
de produire des actes très méritoires de la vertu de tempérance. « Ceux qui
combattent dans l’arène, dit Saint Paul 31, [en parlant de la mortification],
s’abstiennent de toutes choses, et cependant ce n’est que pour obtenir une
couronne corruptible, au lieu que la nôtre est incorruptible. » Peu après il
ajoute: « Je châtie mon corps et je le réduis en servitude, de crainte qu’après
avoir prêché aux autres, je ne sois réprouvé moi-même. » Ailleurs il dit encore:
32 « ne cherchez pas à contenter votre choir dans ses désirs ».
29 1 Cor., 15, 33.
30 1 Cor., 7, 7 et 10, 13.
31 1 Cor., 9, 25.
32 Rom., 13, 14.
(Page 334)
Chapitre trente-cinquième — Du septième Commandement
VOUS NE DÉROBEREZ POINT.
C’est une pratique fort ancienne dans l’Eglise que de chercher à pénétrer les
Fidèles de la nature et de l’importance de ce Commandement. nous en avons
pour preuve ce reproche adressé par l’Apôtre à des hommes qui détournaient les
autres des vices dont ils étaient eux-mêmes tout couverts. 1 « Vous instruisez les
autres, et vous ne vous instruisez pas vous-mêmes. Vous prêchez qu’il ne faut
pas voler, et vous volez vous-mêmes. » Grâce à cet enseignement, non seulement
on parvenait à corriger les hommes de ce péché alors très fréquent, mais même
on réussissait à apaiser les querelles, les procès et tous les autres maux que le vol
amène ordinairement avec lui. Mais puisque malheureusement l’époque où nous
vivons nous donne le spectacle des mêmes fautes avec les mêmes inconvénients
et les mêmes malheurs qui en sont la suite, les Pasteurs se feront un devoir, à
l’exemple des Saints Pères et des Maîtres de la discipline chrétienne, d’insister
fortement sur ce point, et d’expliquer en détail, et avec tout le zèle possible, la
nature et la portée de ce Commandement. Leur première occupation et leurs
premiers soins seront de bien faire ressortir l’amour immense de Dieu pour
nous. Il ne s’est pas contenté, en effet, ce Dieu infiniment bon, de mettre en
sûreté notre vie, notre corps, notre honneur et notre réputation par ces deux
préceptes: Vous ne tuerez point ; vous ne serez point adultère. Mais Il a voulu
aussi par cet autre commandement, Vous ne déroberez point, entourer d’une
sorte de garde, protéger et défendre tous nos biens extérieurs. Car quelle idée
attacher à ces paroles, sinon celle que nous avons indiquée plus haut, en traitant
des Commandements qui précèdent, à savoir, que Dieu défend de prendre ou
d’endommager les biens d’autrui dont Il se déclare le Protecteur ? Or, plus le
bienfait de la Loi divine est étendu, plus aussi nous devons être reconnaissants
envers Dieu, qui en est l’Auteur. Et comme la meilleure manière d’avoir cette
reconnaissance et de la Lui prouver, c’est non seulement de recevoir avec joie
ses préceptes, mais encore de les pratiquer fidèlement, il faudra exciter (et
enflammer) les Fidèles à observer exactement celui dont nous parlons.
Le septième Commandement — comme les précédents — se divise en deux
parties: la première qui défend le vol, et qui est explicitement formulée ; la
seconde qui est implicitement contenue et renfermée dans la première, et qui
nous ordonne d’être bienfaisants et généreux envers nos semblables. Parlons
d’abord de la première, Vous ne déroberez point.
§ I. — QU’EST-CE QUE LE VOL ?
Il y a lieu de faire remarquer tout d’abord que voler ne signifie pas seulement
prendre quelque chose à quelqu’un, secrètement et malgré lui, mais encore
retenir une chose contre la volonté de celui à qui elle appartient. Car il est
1 Rom., 2, 21.
(Page 335)
impossible de s’arrêter même à la pensée que Dieu qui défend le vol, puisse
approuver la rapine, qui est un vol commis avec violence et outrage. Et Saint
Paul n’a-t-il pas dit, en propres termes: 2 « Les ravisseurs du bien d’autrui ne
posséderont point le Royaume de Dieu. » C’est pourquoi il ajoute que nous
devons éviter avec soin de les fréquenter et de les imiter. Cependant, quoique la
rapine soit un péché plus grave que le simple vol — puisque non seulement elle
enlève, mais enlève avec violence et insulte — ce n’est pas sans une raison
profonde que Dieu, dans ce Commandement, s’est servi du mot vol qui est un
terme plus adouci, et en même temps plus général et plus étendu que celui de
rapine ; la rapine en effet ne peut être commise et consommée que par des êtres
plus forts et plus audacieux que leur victime. Au surplus, tout le inonde
comprendra que là où les fautes légères sont défendues, les fautes graves de
même espèce le sont aussi, et nécessairement.
La possession et l’usage injustes du bien d’autrui prennent des noms différents,
selon la diversité des choses qui sont soustraites à leur propriétaires, malgré eux
et à leur insu. Ainsi enlever quelque chose à un particulier, cela s’appelle un vol.
Enlever le bien public, c’est un péculat. Réduire en servitude une personne libre
ou s’approprier l’esclave d’un autre, c’est un plagiat. Dérober une chose sacrée,
c’est un sacrilège. C’est le péché le plus énorme et le plus détestable qu’on
puisse commettre contre ce Commandement: et pourtant, hélas ! il est très
commun de nos jours. Des biens que la sagesse et la piété avaient voulu
absolument consacrer au service divin, aux Ministres de l’Eglise et au
soulagement des pauvres ne sont-ils pas détournés trop souvent pour satisfaire
les passions et les plaisirs coupables de ceux qui les ont ravis ?
Mais ce précepte ne défend pas seulement le vol proprement dit, c’est-à-dire
l’action extérieure du vol, il en défend aussi le désir et la volonté. C’est qu’en
effet, il y a une loi spirituelle qui atteint le coeur, source de nos pensées et de nos
résolutions. « Car c’est du coeur, dit Notre-Seigneur dans Saint Matthieu 3, que
viennent tes mauvaises pensées, tes homicides, tes impudicités, tes vols et les
faux témoignages. »
§ II. — LE VOL eST UN GRAND PÉCHÉ.
Les lumières naturelles et la raison seule suffisent pour nous faire comprendre la
gravité de ce péché. En effet, le vol est entièrement contraire à la justice, qui
attribue à chacun ce qui lui appartient. La distribution et le partage des biens,
établis dès l’origine par le droit des gens, confirmés d’ailleurs par les Lois
divines et humaines, doivent être tellement inviolables, que chacun puisse
posséder paisiblement ce qui lui appartient de droit ; sans quoi la société est
impossible.. Aussi, comme le dit l’Apôtre 4, « Ni les voleurs, ni les avares, ni tes
2 1 Cor., 6, 10.
3 Matth., 15, 19.
4 1 Cor., 6, 10.
(Page 336)
ivrognes, ni les médisants, ni les ravisseurs du bien d’autrui ne posséderont le
Royaume de Dieu. »
L’énormité de ce péché et l’horreur qu’il doit inspirer se révèlent encore par les
suites funestes qu’il trame après lui. Il est la source d’une foule de jugements
indiscrets et téméraires sur un grand nombre de personnes ; il produit des haines,
des inimitiés, et quelquefois même des condamnations terribles de personnes
innocentes.
D’ailleurs Dieu ne fait-il pas une obligation rigoureuse de réparer le dommage
qu’on a causé à son semblable en lui dérobant son bien ? « Point de rémission
du péché, dit Saint Augustin 5, sans lu restitution de l’objet enlevé. » Mais cette
restitution, pour les personnes habituées à s’enrichir aux dépens du prochain, ne
présente-t-elle pas les plus grandes difficultés ? chacun peut en juger par soimême
et par la conduite ordinaire des autres. Dans tous les cas, voici ce qu’en
pense le Prophète Habacuc 6: « Malheur à celui qui amasse des biens qui ne lui
appartiennent pas, et qui ne cesse de s’entourer d’une boue épaisse ! » Cette
boue épaisse, c’est la possession du bien d’autrui. Il est bien difficile d’en sortir
et de s’en débarrasser.
§ III. — DIFFÉRENTES ESPÈCES DE VOL.
Il y a tant d’espèces différentes de vols, qu’il serait très difficile de les énumérer
toutes. II suffira d’expliquer avec soin le vol et la rapine, qui sont les deux
espèces auxquelles se rapporte tout ce que nous allons dire sur ce sujet. Le
Pasteur fera donc tous ses efforts et ne négligera rien pour inspirer aux Fidèles
une vive horreur de ce crime et pour les en détourner. Parlons d’abord de la
première espèce.
On se rend coupable de vol, quand on achète des choses volées, ou que l’on
garde celles qui ont été trouvées, saisies, ou enlevées de quelque manière que ce
soit. « Trouver et ne pas rendre, dit Saint Augustin 7, c’est prendre ! »
Toutefois, si l’on ne peut en aucune façon découvrir celui à qui appartient l’objet
trouvé, il faut en faire profiter les pauvres. Celui qui ne veut pas restituer dans ce
cas montre bien qu’il serait prêt à dérober tout ce qui lui tomberait sous la main,
s’il pouvait l’emporter.
On commet le même crime lorsque, en vendant, ou en achetant, on a recours à la
fraude et à des paroles mensongères. Ces fraudes et ces mensonges sont toujours
punis de Dieu. Mais les plus coupables et les plus iniques en ce genre de vol
sont ceux qui vendent comme bonnes et parfaites, des marchandises falsifiées et
corrompues, ou qui trompent les acheteurs sur le poids, la mesure, le nombre et
la règle. On lit dans le Deutéronome 8: « Vous n’aurez point dans votre sac deux
5 S. Aug. Epist., 54
6 Hab., 2, 6.
7 S. Aug. Lib., 50. Hom., 9.
8 Deut., 25, 13.
(Page 337)
poids différents ; » et dans le Lévitique 9: « Ne faites point tort par vos
jugements, par vos poids et vos mesures. Que vos balances, vos poids, vos
setiers et vos boisseaux soient justes ! » on lit aussi dans un autre endroit 10: « Le
double poids est une abomination aux yeux de Dieu ; la balance frauduleuse
n’est pas bonne. »
Il y a encore vol évident, lorsque des ouvriers et des artisans n’ont pas travaillé
d’une manière suffisante et comme ils le devaient, et que néanmoins ils exigent
leur salaire en entier. Il faut dire la même chose des serviteurs et des gardiens
infidèles. Et même ces sortes de voleurs sont beaucoup plus condamnables que
les autres, car les clés défendent au moins contre les voleurs ordinaires, tandis
qu’il n’y a rien de caché, ni de fermé pour le voleur domestique.
Sont aussi probablement coupables de vol, ceux qui par des discours pleins de
dissimulation et d’artifice, ou par une feinte pauvreté, parviennent à extorquer
de l’argent ; et même leur faute est d’autant plus grave qu’ils joignent le
mensonge au vol.
Enfin il faut mettre aussi au nombre des voleurs ceux qui, étant payés pour
remplir quelque fonction particulière ou publique, n’y donnent que peu ou point
de temps, négligent leur charge, mais n’oublient point d’en toucher les profits et
les émoluments.
Il existe une multitude d’autres manières de voler. toutes viennent de l’avarice si
ingénieuse à découvrir les moyens d’avoir de l’argent. II serait trop long, et
même presque impossible, comme nous l’avons dit, d’en faire l’énumération.
§ IV. — DE LA RAPINE.
La rapine est la seconde espèce de vol. Mais avant de l’expliquer aux Fidèles, il
importe grandement que le Pasteur leur rappelle ces paroles de l’Apôtre 11:
« Ceux qui veulent devenir riches tombent dans la tentation et dans le piège du
démon. » Qu’il ne laisse jamais non plu: oublier ce précepte 12. « Tout ce que
vous voulez que le ; hommes vous fassent, faites-le leur aussi ; » ni cet autre 13:
« Ne faites pas à autrui ce que vous ne voudriez pas que l’on vous fit à vousmême.
»
La rapine s’étend très loin. Ainsi, ceux qui ne paient point leur salaire aux
ouvriers, sont de véritables ravisseurs. Saint Jacques les invite à la pénitence en
ces termes: 14 « Allons, riches, pleurez maintenant, poussez des cris et des
hurlements à cause des malheurs qui doivent fondre sur vous. » Et il leur en
donne la raison en disant: « Voilà que le salaire que vous dérobez aux ouvriers
9 Lev., 19, 35.
10 Prov., 20, 23.
11 1 Tim., 6, 9.
12 Matth., 7, 12.
13 Tob., 4, 16.
14 Jac., 5, 1.
(Page 338)
qui ont moissonné vos champs crie contre vous, et que ces cris sont montés
jusqu’aux oreilles du Dieu des armées. » Ce genre de rapine est absolument
réprouvé dans le Lévitique, dans le Deutéronome, dans Malachie et dans Tobie.
Sont également coupables de rapine: ceux qui ne paient point à l’Eglise et aux
princes les impôts, les tributs, les dîmes et tout ce qui leur est dû, ou bien qui le
détournent à leur profit: les usuriers, ces ravisseurs si durs et si cruels qui pillent
le pauvre peuple, et l’écrasent de leurs intérêts exorbitants. — L’usure est tout
ce qui se perçoit au delà de ce qui a été prêté, soit argent, soit autre chose qui
puisse s’acheter et s’estimer à prix d’argent. — II est écrit dans le Prophète
Ezéchiel 15: « Ne recevez ni usure ni rien au delà de votre prêt. » Et Notre-
Seigneur nous dit dans Saint Luc 16: « Prêtez sans rien espérer de là. » Ce crime
fut toujours très grave et très odieux, même chez les païens. De là cette maxime:
Qu’est-ce que prêter à usure ? Qu’est-ce que tuer un homme ? pour marquer
qu’à leurs yeux, il n’y avait pas de différence. En effet, prêter à usure, n’est-ce
pas, en quelque sorte, vendre deux fois la même chose, ou bien vendre ce qui
n’est pas ?
Sont coupables aussi de rapine ces juges à l’âme vénale, qui vendent la justice,
qui se laissent corrompre par l’argent et les présents, et font perdre les
meilleures causes aux petits et aux pauvres.
Il en est de même de ceux qui trompent leurs créanciers, qui nient leurs dettes,
ou qui, ayant obtenu du temps pour payer, achètent des marchandises sur leur
parole, ou sur la parole d’un autre, et qui finalement ne paient point. Leur faute
est d’autant plus grave, que les marchands prennent occasion de leur infidélité et
de leurs tromperies pour vendre tout beaucoup plus cher au détriment de tous.
C’est bien à eux que semble s’appliquer cette plainte de David 17: « Le pécheur
empruntera, et il ne paiera point. »
Que dirons-nous de ces riches qui poursuivent des débiteurs insolvables, leur
réclament avec la dernière rigueur ce qu’ils ont prêté, et ne craignent pas de
retenir pour gage, contre la défense de Dieu, même les choses qui sont
nécessaires à ces malheureux ? « Si vous prenez en gage, dit le Seigneur 18, le
vêtement de votre prochain, vous le lui rendrez avant le coucher du soleil, car
c’est le seul qu’il possède pour se couvrir et sur quoi dormir. S’il crie vers Moi,
Je l’exaucerai parce que Je suis miséricordieux. » Nous n’avons donc pas tort
d’appeler rapacité, et par conséquent rapine, la dureté de créanciers si cruels.
Les saints Pères mettent aussi au nombre des ravisseurs, ou hommes de rapine,
ceux qui dans une disette accaparent le blé, et sont cause que la vie devient chère
et très dure. Il en est de même pour toutes les autres choses nécessaires à la
nourriture et à la subsistance. C’est sur eux que tombe la malédiction de
15 Ezech., 18, 8.
16 Luc., 6, 35.
17 Psal., 36, 21.
18 Exod., 22, 26.
(Page 339)
Salomon 19: « Quiconque cache le blé, sera maudit du peuple. » Les Pasteurs ne
craindront point de les avertir du mal énorme qu’ils font, de les reprendre sans
ménagement, et de mettre sous leurs yeux tous les châtiments réservés à de
pareils crimes.
Voilà ce que le septième Commandement nous défend. Venons maintenant à ce
qu’il nous ordonne.
§ V. — DE LA RESTITUTION.
La première chose que ce Commandement nous ordonne, c’est la restitution.
[Rappelons-nous le mot de Saint Augustin]: « Point de rémission du péché, sans
la restitution de l’objet volé. » Et comme l’obligation de restituer n’atteint pas
seulement celui qui a perpétré le vol [de ses propres mains], mais encore tous
ceux qui y ont participé de quelqu